MAC: Mines and Communities

Costa Rica: Fears of environmental impact on the San Juan River - Temor por daños ambientales en el Río San Juan

Published by MAC on 2008-07-01

Costa Rican mine has unleashed concern in Nicaragua

Nicaragua fears the environmental impact on the San Juan River from an open-pit gold mine nearby in Costa Rica that will use cyanide to extract the metal.

The Miami Herald

21st June 2008

SAN JOSE, Costa Rica -- President Oscar Arias' executive order to greenlight a gold mine a few miles from the Nicaraguan border has upset the Nicaraguan government and united environmentalists in both nations. Arias lifted a six-year ban on open-pit mining for precious metals, saying the nation's environmental laws offer enough protection. Critics, however, say it is evidence that Arias' much-touted environmental commitment runs shallow.

Juana Argeñal, Nicaragua's environment minister, has called on Costa Rica to suspend the newly approved mine, expected to pour millions into Costa Rican government coffers over five years. Argeñal said the mine would pollute the San Juan River, which forms a natural border between the two Central American nations less than two miles from the mine site.

''We, the ministry, declare ourselves completely against it because once it enters into operations, the environmental impact for Nicaragua will be huge,'' Argeñal said.

The San Juan River is dotted with small fishing communities and is home to an abundance of wildlife. The river also connects to the expansive Lake Nicaragua, considered the country's future source of drinking water.


The gold mine, named Las Crucitas after the closest of a scattering of tiny, poor border communities in the remote region, will open a pit 215 feet deep and use cyanide to separate gold from ore. Argeñal argues that the mine needs approval from Nicaragua's government because of potential cross-border environmental effects.

Costa Rica's foreign ministry insists that authorizing the mine is a ''sovereign act'' and that Nicaragua's calls to suspend the project are ``inappropriate.''

Nicaragua, the Costa Rican government claims, has seven such mines in operation, plus 60 metal mine concessions and 15 foreign companies carrying out explorations. Authorities could not confirm Friday if any of these mines were located on or near the border.

Costa Rica's Environment Minister, Roberto Dobles, told The Miami Herald that Nicaragua has nothing to worry about from the Crucitas mine. ''Costa Rica has some of the best environmental legislation,'' he said. ``We make sure nothing happens in Costa Rica, and if nothing happens in Costa Rica, nothing will happen in Nicaragua.''

Environmentalists, however, remain skeptical and point to a nearly disastrous mining accident last October.


Bellavista, the country's only operating open-pit gold mine, located near the town of Miramar west of the capital, was shut down after heavy rains triggered landslides that destroyed the mine's million-dollar processing plant and threatened to tear liners designed to keep cyanide from seeping into the ground.

The conflict over the Crucitas mine is the latest flare-up in an often-strained relationship between the two countries, where the San Juan River has long been a sore spot. Although the river belongs to Nicaragua, Costa Rica has limited -- and disputed -- navigational rights. Costa Rica's claim to navigational rights is currently being contested before the International Court of Justice at The Hague.


Environmentalists' concerns, however, bridge the historic animosity between the two nations. The day before Arias' April 23 announcement that the Crucitas mine would be permitted, a group of environmental organizations from Nicaragua and Costa Rica met in the Nicaraguan capital of Managua and issued a declaration condemning the anticipated decision.

Costa Rican environmental authorities say Crucitas will be strictly monitored by an independent, internationally certified monitoring firm, while another laboratory will regularly test all water used by the mine and in the surrounding area to watch for potential contamination.

The concession to the Crucitas mine is held by a Canada-based gold mining firm that this month changed its name from Vannessa Ventures to Infinito Gold.

Andrés Soto, a spokesman for the firm's Costa Rican subsidiary, said the property is still being prepared for construction and the mine is not likely to begin operations before September 2009. When it does begin, it will draw an estimated 76,000 ounces of gold from the earth each year for five years, for an estimated total of 380,000 ounces. At current prices, which have been rising along with the cost of oil, Crucitas would earn Infinito Gold more than $335 million.

After years of court battles and vocal opposition from national environmental groups and local community organizations, Arias gave the mine the go-ahead after Infinito Gold scaled down its plans and beefed up its promises of environmental and social aid.


Once pulled from the earth, the gold will be put through a series of six chemical baths of cyanide to separate it from the ore. According to Soto, the whole process is ''a closed circuit'' where the cyanide is eventually destroyed and no chemicals are released into the environment. In addition to pouring millions of dollars into government coffers through taxes and fees, Infinito Gold also has promised to build a series of bridges, fix roads in the area, employ 230 workers, reforest more than 90 acres and fund improvements to local schools, among other social programs.

Aceptan recurso de amparo contra consesión minera

José Leonel Mendoza, Corresponsal en Costa Rica

20 de junio, 2008

La Sala Constitucional de Costa Rica aceptó un recurso de amparo en contra de la concesión otorgada para la explotación minera a cielo abierto, en el sector Las Crucitas, de Cutris, San Carlos. La entidad jurídica resolvió que mientras no sé concluyan el caso, las autoridades recorridas deberán "adoptar de manera inmediata", las medidas y acciones que comprueben que Industria Infinito S.A, subsidiaria de la empresa canadiense Vannessa Ventures, cumple con la normativa de ley para tal explotación.

De igual forma fiscalizar y determinar "si las obras producen o no impacto significativo sobre la biodiversidad biológica en el sector de Las Crucitas de San Carlos conforme se acusa".

En el inciso "C" de la resolución de la Sala Constitucional, se expresa que "en el caso de que dichas obras produzcan algún tipo de impacto, tomar las medidas necesarias a fin de salvaguardar de manera efectiva y oportuna, el derecho a un ambiente sano y ecológicamente equilibrado".

Ana Luisa ortega de AloAmbiente, Unión Norte por la VIDA, expresó su confianza de que la Sala Constitucional mantendrá su posición y anulará la nueva concesión de explotación tal y como lo hizo en el pasado.

El recurso fue presentado por el Frente Norte de Oposición a la Minería (FNOM), organización que al igual que otras, se oponen a la concesión minera por los daños que podría causar al manto acuífero de la zona y al río San Juan que se ubica a unos 3 kilómetros.

Además sostienen que la aprobación de explotación cedida por el gobierno tico, esta viciada porque esta basada en una resolución ambiental que había sido anulada por la Sala IV en noviembre del 2004.

Ana Luisa, explicó que el FNOM solicitó que se anule la nueva concesión de explotación otorgada a la minera Crucitas dado que la misma fue otorgada por el Ministerio de Ambiente mediante resolución No. 217-2008 con fundamento en la resolución No.R578-2001-MINAE, la cual se encuentra anulada por la misma Sala según sentencia No.2004-13414 el 26 de noviembre del 2004.

La contestación del Ministerio de Ambiente y Energía (MINAE), y de la empresa Industrias Infinito deberá darse este 20 de junio. A juicio de la funcionaria de AloAmbiente, esta resolución permite que sociedad civil y las organizaciones ambientalistas, puedan emprender otras acciones para que se ordene a lo inmediato paralizar las obras de construcción que se realizan en la mina Crucitas.

Asimismo que los otros procesos de permisos que se siguen ante el Ministerio de Salud y el Ministerio de Ambiente para obtener los avales de funcionamiento de la planta de producción de oro y el permiso de corta de árboles sean detenidos. "Costa Rica es un país de derecho y no podemos permitir que un gobierno por intereses muy particulares se brinque las decisiones del máximo órgano jurídico que posee la patria", sostuvo Ana Luisa Ortega.

Costa Rica considera improcedente solicitud de Nicaragua sobre explotación minera

Xinhua, 6 de junio 2008

En respuesta a una solicitud de autoridades de Nicaragua de suspender un contrato de explotación minera en territorio costarricense, el Ministerio de Relaciones Exteriores de Costa Rica reiteró hoy el rechazo categórico de la pretensión del gobierno de ese país vecino.

En Costa Rica, "existe un avanzado cuerpo de rigurosas normas jurídicas y de políticas públicas de protección ambiental, que son aplicadas por los órganos administrativos y judiciales competentes ",afirmó un comunicado emitido por la Cancillería. "Por lo tanto, considera improcedente la solicitud de anular un acto soberano del Estado costarricense, que como en el caso particular, ha sido extensamente estudiado por las instancias técnicas, administrativas y judiciales competentes", destacó.

La nota señaló que "es improcedente, sobre todo, si se toma en cuenta que en Nicaragua operan unas siete minas con grandes áreas de explotación, que existen unas 60 concesiones para minas metálicas, y que hay unas 15 compañías extranjeras haciendo exploraciones en su territorio".

En consecuencia, "la concesión otorgada en territorio costarricense tampoco debería ser motivo de preocupación", concluyó. La ministra del Ambiente y Recursos Naturales de Nicaragua, Juana Argeñal, rechazó el pasado 3 de mayo la autorización del gobierno de Costa Rica de una explotación de una mina de oro en la localidad fronteriza de Las Crucitas, "por su impacto negativo sobre el río San Juan de Nicaragua".

Nicaragua pide a Costa Rica respetar acuerdos binacionales

Costa Rica, 8 de junio de 2008

Managua (AP). Nicaragua exhortó a Costa Rica respetar los acuerdos binacionales existentes entre los dos países para proteger la cuenca del fronterizo río San Juan.

La ministra del Ambiente y Recursos Naturales, Juana Argeñal, rechazó la reciente decisión costarricense de autorizar una explotación de oro a tajo abierto en la localidad fronteriza de Las Crucitas, muy cerca del nicaragüense río San Juan. Ellos (los ticos) deben respetar los acuerdos binacionales, y sobre todo aquellos que han suscrito en el marco de los convenios internacionales de integración y cooperación para proteger el medio ambiente, dijo Argeñal en declaraciones publicadas el domingo por El Nuevo Diario.

Aclaró que nadie está negando la soberanía de Costa Rica sobre su suelo, pero debe ser respetuosa de estos convenios porque la actividad minera nos ocasionaría serios daños.

Agregó que si el país vecino se niega a revisar los estudios de impacto ambiental de la actividad minera en la zona, y sus consecuencias para las poblaciones fronterizas por la gran cantidad de agentes contaminantes, Costa Rica perdería credibilidad internacional.

La funcionaria dijo al rotativo estar absolutamente en contra del proyecto aurífero en Las Crucitas, por su impacto negativo sobre el río San Juan de Nicaragua.

Las autoridades costarricenses emitieron semanas atrás una resolución que permite reactivar las labores de minería a cielo abierto, suspendidas en el 2004 cerca del río nicaragüense porque ponían en riesgo el uso sostenible de los suelos y el medio ambiente en ambos países.

El ministerio de Ambiente de Costa Rica afirmó que el proyecto cuenta con suficientes estudios en los campos de suelos, aguas superficiales, componente florístico, mamíferos, componente forestal y social y de manejo de sustancias peligrosas... a los que se une el estudio hidrogeológico. Para Argeñal, independientemente que la compañía extranjera Industrias Infinito S.A. cuente con el aval de Costa Rica, no puede operar, pues tiene que contar con el permiso ambiental de Nicaragua, o de lo contrario, incurrirían en un delito ambiental.

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