MAC: Mines and Communities

Salvadorians express their opinion on mining

Published by MAC on 2008-02-01

Salvadorians express their opinion on mining - Comunidades opinan que explotación minera no contribuye al desarrollo económico

1st February 2008

A survey of "Mining Knowledge and Perceptions in Areas Affected by the Mining Incursion" has been carried out by the University Institute of Public Opinion (IUDOP), part of the Central American University José Simeón Cañas. In a sample of 1,256 adult inerviees from 24 municipalities, 68.9% did not agree with mining.

In 2007, canadian Pacific Rim launched a major advertising campaign using radio and vehicles with loudspeakers that drove through nearby communities to promote so-called "green mining" while handing out school supplies, fertilisers and livestock vaccines. But the campaign seems to have cause nothing but social irritation.

Communities says mining exploitation does not contribute to economic development

El Salvador

22nd January 2008

The University Institute of Public Opinion - IUDOP of the Central American University José Simeón Cañas (UCA) - carried out a survey of "Mining Knowledge and Perceptions in Areas Affected by the Mining Incursion" between the 29th of September and the 10th of October 2007 in 24 municipalities where mining exploration permits have been given. The sample population, of 1,256 adults, expressed their disagreement with that type of project starting in their communities.

The director of the UCA, José María Tojeira, said that mining exploitation, at this moment, is not positive for the country since it causes severe environmental damages, and this aspect of the activity is what the people taking part in the survey made very clear. He added that "there is no serious debate at a scientific and technological level... and there is very little debate at a political level". Tojeira states that the survey points to the failure of the media campaign "green mining" and it exposes a higher level of organization by those communities that are conscious of the environmental damage mining causes.

The survey shows that 68.9% of those interviewed do not agree with mining projects in their municipality. In addition, there is an awareness that water is the resource that runs the biggest risk of contamination. The people taking part in the survey emphasise that "this country is not appropriate for mining projects". The survey explored the interest of the people to have a job in a mining project. In regard to this question the results indicate that 84.9% are "a bit or not interested" while only 15% are "a bit or very interested".

"Life Is Worth More than Gold" Say Anti-Mining Activists

By Raúl Gutiérrez, IPS, SAN ISIDRO, El Salvador

1st February 2008

Peasant farmers from the northern Salvadoran province of Cabañas fear that mining operations planned for the region will consume 30,000 litres of water a day, drawn from the same sources that currently provide local residents with water only once a week. Environmentalists and experts have also warned that, if the operations now awaiting legal permission actually begin, cyanide that would be used by the Canadian mining company Pacific Rim to extract gold and silver could contaminate the area's groundwater and soil.

Cabañas ranks second only to Morazán as the province with the highest rate of poverty in this country, where over 55 percent of the population officially lives under the poverty line. According to the United Nations Development Programme (UNDP) it has the worst score on the Human Development Index, a composite measure that takes into account school enrolment, life expectancy and per capita income.

Miguel Fuentes, a 43-year-old campesino (peasant farmer), has spent his whole life on a quarter-hectare plot of land where he grows corn and beans and lives with his wife and four children in a dirt-floor house made of sheet metal, adobe and wood.

Two years ago, he travelled to Valle de Siria, in neighbouring Honduras, where he saw for himself the pollution and respiratory and skin ailments suffered by the people living in the vicinity of the Entre Mares mine, 120 km from Tegucigalpa. "Mining is not advisable in such a small and overpopulated area," Fuentes told IPS, especially since "nobody takes responsibility afterwards for the damage it leaves behind."

The El Dorado mine project that Pacific Rim plans to undertake near the community of San Isidro, 65 km from San Salvador, is just one of 25 potential mining sites currently under exploration along the northern fringe of the country, stretching along a volcanic chain rich in precious metals.

The mining permits granted by the Ministry of the Economy and the Ministry of the Environment and Natural Resources have been suspended due to opposition to the projects and because the Ministry of the Environment must carry out a strategic environmental study on mining as a prerequisite for the adoption of a new regulatory regime by parliament.

In El Salvador, a country of 20,000 square km with a population of 5.9 million, the data available show that mining activity has historically been sporadic.

Records show that in the late 19th century, a handful of projects were undertaken but had practically disappeared in later years. They were revived in 1940 but had almost all been abandoned by the 1950s.

Mining has never been a significant economic activity here, and according to figures from El Salvador’s Reserve Bank, in 2006 the mining industry contributed just 32.7 million dollars (including stone products) to the country's total gross domestic product of over 18.6 billion dollars.

Between 1948 and 1953, the New York-El Salvador Mining Company worked the El Dorado mine but pulled out, according to environmentalists, because the technology available at the time did not allow for the extraction of the gold and silver that have now been located by Pacific Rim.

El Dorado covers 144 square kilometres. The exploration phase that concluded in 2006 and involved an investment of 28 million dollars uncovered deposits of at least 1.2 million ounces of gold and 7.4 million ounces of silver.

Luis Trejo, an environmental advisor to Pacific Rim, told IPS that at current world prices, each ounce of gold could fetch 700 dollars. He also maintained that the company would create 2,000 direct and indirect jobs and would pay the Salvadoran government at least three percent in taxes on its gross sales.

In 2007, the mining company launched a major advertising campaign using radio and vehicles with loudspeakers that drove through nearby communities to promote so-called "green mining" while handing out school supplies, fertilisers and livestock vaccines.

Trejo acknowledged that "cyanide is a hazardous substance," but said that the human body is able to "assimilate" it, since it occurs in natural form in foods like cassava, grapes and almonds.

In October 2005, U.S. hydrogeologist Robert Moran conducted a technical review of the El Dorado Mine Project Environmental Impact Assessment submitted by Pacific Rim. Moran was critical of the company's report, charging that it did not provide the necessary data to determine the effects of mining on water resources.

According to his review, neither the general public nor the Salvadoran regulators have been adequately informed regarding the possible environmental or socioeconomic impacts to the local populations.

Moran, who has carried out similar studies in other countries of Central America, also said that a large percentage of similar, modern gold mining operations throughout the world do generate negative environmental impacts, which often do not become visible until after a mine closes.

Francisco Pineda, coordinator of the Association of Friends of San Isidro-Cabañas, said that cyanide and acid drainage from the mining operations would contaminate the same sources of water used to supply the majority of communities in the region.

"We are not opposed to the activity, but rather to the harm it causes," stressed the environmentalist, who added that in any case, "green mining doesn't exist, it's merely a publicity campaign."

The Salvadoran Bishops' Conference has joined the opposition to the mining project. In a statement released in May 2007, it warned that "mining causes irreversible damage to the environment and surrounding communities."

Residents of the community of San Sebastián, in the eastern province of La Unión, sued the Commerce Group mining company in 2007 for the pollution of numerous local rivers with iron, copper and aluminum, products of acid drainage allegedly caused by the exploitation of a nearby mine between 1950 and 1981.

Lourdes Palacios, a lawmaker from the leftist Farabundo Martí National Liberation Front (FMLN), has charged that Pacific Rim "negotiated" with the right-wing National Conciliation Party (PCN) to introduce a bill in parliament that would create an independent authority to regulate mining, stripping the ministries of this power.

"The PCN initiative is nothing other than a law drafted by the mining companies," declared Palacios.

The bill does not take into account the environmental strategic study, and would give the independent authority the power to grant "mining concessions" of up to 46 years, Ligia Guevara, from the coalition of social organisations known as Mesa Frente a la Minería, told IPS.

PCN legislator Orlando Arévalo acknowledged that his party had presented the bill denounced by Palacios, but denied that it was drafted by Pacific Rim.

In his view, mining activity requires three requirements that El Salvador lacks: "A clear regulatory framework, a monitoring agency that enforces the law, and a classification of companies that comply with international standards."

He added that this would be difficult to achieve "because we are victims of corruption" and admitted that he does not have a solution for fighting this scourge.

The Mesa Frente a la Minería submitted a bill in 2006 that would ban the mining of metals because "it places present and future generations at risk." But the bill was shelved, noted Palacios.

Sitting in front of a poster that reads "Life is worth more than gold," Irene Castillo and Nelson Ventura, environmentalists from Cabañas, said "human life cannot be sold for a pittance, and this is what we are talking about in the case of mining."

Comunidades opinan que explotación minera no contribuye al desarrollo económico

22 de Enero de 2008

La encuesta realizada por el Instituto Universitario de Opinión Pública de la UCA, (IUDOP), sobre los "Conocimientos y Percepciones hacia la Minería en Zonas Afectadas por la Incursión Minera", se realizó entre el 29 de septiembre y 10 de octubre de 2007, en 24 municipios con permisos de exploración minera, la muestra de 1,256 personas adultas, expresaron su desacuerdo con la apertura de ese tipo de proyectos en sus comunidades.

José María Tojeira, rector de la UCA, dijo que en estos momentos no es favorable la explotación de metales preciosos en el país, ya que ello conlleva graves daños al Medio Ambiente, y ese aspecto lo han dejado en claro los encuestados en el sondeo. Además dijo que "no hay un debate serio a nivel científico y tecnológico… y a nivel político es muy poca la discusión".

Tojeira señaló que la encuesta demuestra un fracaso de la campaña de "minería verde" y se vislumbre un mayor nivel de organización en aquellas comunidades, que están conscientes del daño ambiental.

Juan Carlos Durán, del IDHUCA; institución responsable del sondeo, enfatizó que si bien existe un nivel de organización en la población, expresado en los últimos meses, frente a los proyectos de exploración minera que impulsa el gobierno, "es necesario dotar de mayor información a las comunidades".

El sondeo revela que un 68.9% de los encuestados, están en desacuerdo con la apertura de proyectos mineros en su municipio. Además, hay conciencia que el agua, es uno de los recursos que corren mayor peligro de contaminación.

Tojeira estimó que los afectados directos, según el sondeo, superan las 215 mil personas, pero añadió que sólo la contaminación del Río Lempa, llegaría a afectar a un 50% de la población nacional, que se abastece de las aguas de este río.

Los encuestados enfatizan en que "el país no es apropiado para hacer minería, la gente piensa que los proyectos mineros no contribuirán al desarrollo económico de sus comunidades". El 55.9% de los encuestados señalan que el principal impacto de la minería metálica sobre el Medio Ambiente, es la contaminación. Por otro lado, la encuesta exploró el interés de la gente en incorporarse laboralmente a un proyecto minero.

Al respecto, los resultados indican que el 84.9% de encuestados, está "poco o nada interesado" mientras que sólo el 15.1% está algo o muy interesado en vincularse a un trabajo de este tipo.

CESTA participación ciudadana en tema de las minas

El ecologista Ricardo Navarro señaló que los y las diputadas en al Asamblea Legislativa no puede seguir aprobando leyes de manera inconsulta que sólo obedecen a intereses económico-partidarios. "La explotación minera es un industria destructiva, que afecta directamente el medio ambiente y la salud de las personas de manera permanente y el problema no sólo queda en la zona… sino que afectaría a todo el país".

Las explicaciones, Navarro las argumenta con base a que la industria minera demanda de recursos hídricos y químicos venenosos que contaminan por los lixiviados (líquido que escurre con cianuro y plomo), a la tierra y el agua subterránea.

"La minería de metales a cielo abierto es una actividad agresiva y de alto impacto ambiental, no se puede aprobar una ley que después, afecte a la población de manera irreversible, es injusto y se convierte en un atentado a los derechos de la salud y a la vida de la gente", puntualizó.

Mesa Nacional de la Minería exige discusión de ley

La Mesa Nacional frente a la Minería presentó en la Asamblea Legislativa una pieza de correspondencia, para que la comisión ad hoc que estudia un anteproyecto de Ley General de Minera, retome la propuesta presentada por la sociedad civil organizada, el 6 de noviembre de 2006. Francisco Pinera, del Comité Ambiental de Cabañas, dijo que la normativa presentada por la fracción del PCN, carece de estudios de impacto ambiental.

"Queremos que se haga un estudio real de la problemática ambiental del país y que se habrá una discusión abierta y transparente sobre esa problemática, que participen todos los sectores involucrados".

La pieza de correspondencia fue apoyada por la fracción del FMLN, quienes aseguraron que la comisión adhoc, creada el 21 de diciembre de 2007, es una estrategia de los partidos de derecha, para aprobar la propuesta del PCN.

La diputada Lourdes Palacios explicó que la creación de dicha comisión, no fue consultada con los diputados de su fracción, por lo que exigen la participación de los residentes de las zonas que serían afectadas. "Por el momento, la comisión sólo ha tenido 2 reuniones en este año, pero carece de un trabajo a profundidad.

Esta ley se encontraba en la comisión de economía, donde sería discutida con la Mesa Frente a la Minería, pero no se reunieron… entonces no queremos que eso pase con esta comisión adhoc", señaló.

MINERÍA-EL SALVADOR: La vida o el oro

Por Raúl Gutiérrez

SAN ISIDRO, El Salvador, 21 de enero 2008 (IPS) - Campesinos del norteño departamento salvadoreño de Cabañas temen que la explotación minera que podría instalarse en la zona consuma 30.000 litros diarios de agua, proveniente de las mismas fuentes que proveen a los pobladores sólo una vez a la semana.

Ambientalistas y expertos advierten además sobre el peligro de que el cianuro que la empresa minera canadiense Pacific Rim utilizaría para extraer oro y plata contamine los mantos acuíferos y tierras de la zona, si efectivamente inicia la explotación que sólo aguarda la autorización legal.

Cabañas es el segundo departamento, después de Morazán, con mayor pobreza de este país, donde más de 55 por ciento de los habitantes son pobres. Según el Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo (PNUD) tiene el peor desempeño en desarrollo humano, un índice que combina escolaridad, esperanza de vida e ingreso por persona.

Miguel Fuentes, campesino de 43 años, trabajó aquí toda su vida en un terreno equivalente a un cuarto de hectárea donde siembra maíz y fríjol. Su vivienda de lámina, adobe, madera y suelo de tierra habla de la pobreza que sobrelleva junto con su esposa y cuatro hijos, un retrato común en una región de vocación agropecuaria.

Hace dos años, viajó al Valle de Siria, en la vecina Honduras, donde constató la contaminación ambiental y las enfermedades respiratorias y de piel que padecían los residentes de los contornos donde funciona la mina Entre Mares, a 120 kilómetros de Tegucigalpa.

"La explotación minera no es conveniente en un territorio tan pequeño y superpoblado", pues "después nadie se hace responsable de los estragos que deja", explicó a IPS.

El proyecto El Dorado que Pacific Rim planea ejecutar en los alrededores de la comunidad San Isidro, a unos 65 kilómetros de San Salvador, forma parte de las 25 exploraciones mineras que se hacen en la franja norte del territorio sobre una cadena volcánica rica en metales valiosos.

Los permisos de explotación concedidos por los ministerios de Economía y de Medio Ambiente y Recursos Naturales, están suspendidos por la oposición que ha generado la minería y porque la cartera ambiental debe llevar a cabo el Estudio Estratégico Ambiental en materia de minas, requisito para que el parlamento apruebe una nueva normativa.

En El Salvador, de 20.000 kilómetros cuadrados y una población de 5,9 millones de habitantes, los datos disponibles demuestran que la explotación minera ha sido históricamente inconsistente. Registros esporádicos indican que en las postrimerías del siglo XIX se desarrollaron algunos proyectos que años después prácticamente desaparecieron. En 1940 resurgieron, pero casi todos terminaron en los años 50.

La actividad nunca ha representado un rubro importante para la economía y, según cifras del Banco de Reserva de El Salvador, en 2006 apenas contribuyó con 32,7 millones de dólares (incluyendo productos pétreos) a un producto interno bruto anual que superó los 18.600 millones de dólares.

Entre 1948 y 1953, The New York-El Salvador Mining Company explotó El Dorado pero se retiró porque, según ambientalistas, la tecnología disponible en aquel momento no permitía extraer el oro y la plata ahora localizados por Pacific Rim.

El Dorado tiene una extensión de 144 kilómetros cuadrados. Allí, tras la fase de exploración que concluyó en 2006 y una inversión de 28 millones de dólares, se detectaron al menos 1,2 millones de onzas de oro y 7,4 millones de onzas de plata.

Luis Trejo, asesor ambiental de la Pacific Rim, dijo a IPS que de acuerdo a los precios internacionales cada onza de oro podría venderse en 700 dólares. Además, aseguró que la empresa crearía unos 2.000 empleos directos e indirectos, y pagaría al Estado hasta tres por ciento de impuestos sobre ventas brutas.

En 2007, la minera lanzó una fuerte campaña publicitaria por radio y "sonidos móviles", vehículos con altavoces que recorrieron las comunidades, promoviendo la "minería verde" y regalando paquetes escolares, fertilizantes y vacunas para el ganado.

Trejo reconoció que el "cianuro es una sustancia peligrosa", pero "el cuerpo humano lo asimila "al consumir yuca, uvas y almendras, que lo contienen de forma natural", justificó.

El hidrólogo y geólogo estadounidense Robert Moran realizó en octubre de 2005 una "revisión técnica" del Estudio de Impacto Ambiental de El Dorado presentado por Pacific Rim, en la que criticó el informe porque no ofrecía todos los datos que permitirían determinar los efectos de la minería sobre los recursos hídricos.

"Ni el público ni lo reguladores (Estado) han sido adecuadamente informados sobre los posibles impactos ambientales y socioeconómicos" en la zona, señaló Moran.

"Un gran porcentaje de mineras generan impactos ambientales negativos, que se hacen visibles mucho después que la mina cierra" sus operaciones, advirtió el experto, quien ha realizado estudios similares en otros países de América Central.

Francisco Pineda, coordinador de la Asociación de Amigos de San Isidro-Cabañas, manifestó que la minería contaminaría con el cianuro y el drenaje ácido que se produce durante la explotación a las mismas fuentes de agua que proveen a la mayoría de las comunidades.

"No nos oponemos a la actividad sino a los daños que causa", sostuvo el líder ambientalista, quien aseveró sin embargo que la "minería verde no existe, es simplemente una campaña publicitaria".

La Conferencia Episcopal de El Salvador se sumó a este rechazo. Un pronunciamiento en mayo 2007 advirtió que "la minería causa daños irreversibles al medio ambiente y a las comunidades circundantes".

Pobladores de la comunidad San Sebastián, en el oriental departamento de La Unión, demandaron en 2007 a la empresa Commerce Group por la contaminación de varios ríos adyacentes con hierro, cobre y aluminio, productos del drenaje ácido supuestamente provocado por operaciones de extracción en un yacimiento entre 1950 y 1981.

La diputada del izquierdista Frente Farabundo Martí para la Liberación Nacional, Lourdes Palacios, ha denunciado que la canadiense Pacific Rim "negoció" con el derechista Partido de Conciliación Nacional (PCN), para que sometiera al parlamento un proyecto de ley que crearía una autoridad autónoma encargada de regir la minería, despojando a los ministerios de esa atribución.

"La iniciativa del PCN no es más que una ley elaborada por las empresas mineras", aseguró la diputada.

Ella no contempla el Estudio Estratégico Ambiental y daría a la autoridad autónoma la potestad de otorgar "concesiones mineras" que incluyen la exploración y la explotación hasta por 46 años, dijo a IPS Ligia Guevara, de la coalición de organizaciones sociales, Mesa Frente a la Minería.

Orlando Arévalo, diputado del PCN, reconoció que su partido presentó la iniciativa parlamentaria denunciada por Palacios, pero negó que haya sido redactada por Pacific Rim. En su opinión, la explotación minera requiere de tres requisitos de los que El Salvador adolece: "Marco regulatorio claro, un ente que vigile y haga cumplir la ley y una clasificación de las empresas que cumplan con las normas internacionales".

"Esto es difícil porque somos víctimas de la corrupción", dijo, aunque reconoció no tener solución para combatir ese mal.

La Mesa Frente a la Minería presentó en 2006 una propuesta legislativa para prohibir "la minería metálica por poner en riesgo las presentes y futuras generaciones", pero la iniciativa fue archivada, lamentó Palacios.

Irene Castillo y Nelson Ventura, líderes ambientales de Cabañas coinciden en que "la vida humana no se puede vender por una miseria, y eso es lo que está en juego con la minería", mientras a sus espaldas, en un afiche, se lee: "La vida vale más que el oro".


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