MAC/20: Mines and Communities

Chile government warns mining companies over water use

Published by MAC on 2005-11-07


Chile government warns mining companies over water use

By Ed Olivares and others

7th November 2005

Two thirds of Chile's copper extraction is concentrated in the country's northern regions of Tarapaca and Antofagasta. These are also the country's driest places, and home to the Atacama desert - one of the most arid on earth.


Chile: Government Warns mining companies: Water Use Authorisations in the North Have reached their limits

By Eduardo Olivares La Tercera, Chile

November 7, 2005

ENGLISH SUMMARY: The availability water in underground reserves (aquifers), especially in Chile's North, is diminishing. In the region of Angofagasta, water-use permits are being suspended. "We are arriving at the limits of the sustainable use of the aquifers," says the head of the Department of Administration of Water Resources in the Direction General of Waters (DGA), Jaime Muñoz.


Water shortfalls will complicate matters for mining companies which are one of the main consumers of water For some months now, Collahuasi - run by Falconbridge and Anglo American, and El Tesoro belonging to the Luksic group, have been investigated by the regional commissons for the environment of Regions I and II, because of the ecological effects of their water extraction. Restrictions have been put on their operations. Cerro Colorado -- belonging to BHP Billiton -- has also been restricted for their alleged damages to the Bofedal de Lagunilla.



Gobierno advierte a compañías mineras que autorizaciones para uso de aguas en el norte llegó a su límite

Por Eduardo Olivares

La Tercera, Chile. 07-11-2005

http://www.tercera.cl/medio/articulo/0,0,3255_5676_169709712,00.html

La disponibilidad de agua de las napas subterráneas - denominadas acuíferos -, especialmente en el norte, se está acabando. En la Región de Antofagasta ya se cerraron las autorizaciones. "Estamos llegando al límite de extracción sustentable de los acuíferos", dice el jefe del Departamento de Administración de Recursos Hídricos de la Dirección General de Aguas (DGA), Jaime Muñoz.

La escasez complica a las mineras, que son una de las mayores demandantes del recurso, sobre el cual basan sus procesos productivos.

A 2004 el gobierno había autorizado a personas o empresas extraer un total de 244 mil litros por segundo desde los acuíferos, pero las solicitudes a la misma fecha buscaban un volumen muy superior: 342 mil litros por segundo. "Para hacerse una idea, sólo el río Maipo lleva en promedio 100 mil litros por segundo", compara el funcionario.

El diagnóstico es más severo. Según la DGA, el caudal sustentable de los principales acuíferos presentes desde Santiago al norte llega a entre 250 mil y 260 mil litros por segundo. En el norte el asunto es tan marginal que si alguien busca una autorización de parte del gobierno, "no tiene mucha expectativa (de que se le otorguen permisos)". Muñoz agrega que "los acuíferos son finitos, vulnerables, y esa es una realidad física. Tiene un límite la cantidad de agua que se puede sacar. No hay más".

Desde hace meses Collahuasi - de Falconbridge y Anglo American - y El Tesoro - grupo Luksic - están siendo investigadas por las comisiones regionales del Medio Ambiente de las I y II Regiones, respectivamente, por los efectos ecológicos de su extracción de agua. Se les impusieron restricciones a sus funcionamientos. También a Cerro Colorado - de BHP Billiton - por sus supuestos daños contra el bofedal de Lagunilla.

La inquietud de la industria se expresó en la Cena Anual de la Minería organizada por el Consejo Minero. "Percibimos intentos por cambiar criterios ya sancionados por la autoridad en los estudios de impacto ambiental", dijo en esa ocasión el presidente del gremio, Francisco Costabal.

El caso de Collahuasi es el más reciente. La DGA entregó a la firma derechos definitivos de aprovechamiento de agua por 867 litros por segundo, más otros 150 litros provisionales condicionados al impacto sobre el Salar de Coposa. La Corema detectó posibles daños y restringió el uso del agua a 750 litros, lo que está afectando la producción de la minera.

Ejecutivos del sector plantean que las restricciones pueden frenar el desarrollo de nuevos proyectos. En la DGA discrepan. "Se estima que un litro por segundo de agua subterránea sustenta una inversión de US$ 1 millón. Las cantidades (de aprovechamiento de aguas) que hemos dado en el norte son enormes y habría que ver si esas cantidades de millones de dólares se han invertido o no", dice Muñoz.

La gratuidad del recurso

El Código de Aguas permite que el primer interesado en determinado acuífero tenga el derecho preferente a quedarse con él cuando lo pide a la Dirección General de Aguas (DGA). El solicitante debe costear los estudios técnicos, la prospección y la visita de personal de la DGA para comprobar la capacidad del acuífero, pero nada más. Los derechos que recibe son definitivos. El nuevo dueño del recurso, eso sí, puede venderlos, arrendarlos o beneficiarse económicamente. "El Código de Aguas chileno es uno de los más liberales del mundo, tal vez el más liberal de todos", expresa Muñoz.

El diputado Carlos Vilches dijo que ya prepara un proyecto de ley que busca establecer un "royalty al agua". Argumenta que si las personas naturales deben pagar por el recurso que consumen en sus casas, "es injusto que una minera no lo haga si además se beneficia económicamente de él".

El Código de Aguas, reformado en junio de este año, impuso elementos nuevos, ninguno de los cuales se refirió a terminar con la gratuidad del recurso. Lo más cercano que se impuso es que, si el agua no se usa, el dueño debe pagar una patente anual.


Gobierno y mineras se enfrentan por derechos de agua en el norte

Por Christian Viancos y Eduardo Olivares

La Tercera, Chile. 04-11-2005

http://www.tercera.cl/medio/articulo/0,0,3255_5676_169208878,00.html

Las mineras del norte del país están librando una férrea defensa ante las autoridades ambientales para lograr que se respeten los derechos de agua otorgados en la última década a los proyectos mineros, recurso natural que es clave para la producción.

La alerta sectorial es máxima, en especial luego que en octubre la Comisión Regional de Medio Ambiente (Corema I Región) ordenó a Collahuasi - de Falconbridge y Anglo American - reducir el agua que podía extraer del Salar Coposa, desde 1.000 a 750 litros por segundo.

La medida - que fue tomada tras detectar una disminución en los afluentes de la zona - puede afectar la producción, dicen ejecutivos de las áreas ambientales de las mineras. Explican que por una tonelada procesada de cobre, se requiere de entre 0,5 a un metro cúbico de agua.

El director de la Corema de la I Región, Karim Duc, indicó que tomaron esta medida para evitar daños en el humedal de Coposa y que Collahuasi tiene hasta fines de noviembre para entregar estudios sobre el impacto ambiental. "No hemos restringido los derechos de agua a tal nivel que la minera no pueda explotar el yacimiento", dijo.

En el sector minero alegan que se están introduciendo cambios a las aprobaciones ambientales que se creían no modificables.

Si bien Collahuasi es la única minera que está viendo restringidos sus derechos de agua, El Tesoro - ligada al grupo Luksic - se ha debido comprometer con la Dirección General de Aguas a realizar estudios sobre el impacto que está teniendo la extracción de recursos hídricos en el río Loa (II Región).

La autoridad ambiental también evalúa los efectos que habría ocasionado la minCerro Colorado -de BHP Billiton- en el bofedal de Lagunilla, de la I Región.

Según el diputado (PS) Fulvio Rossi, éste es "uno de los daños ambientales más grandes ocurridos en Chile. La minera secó el bofedal e intentó mitigar el daño vertiendo agua en éste. Eso ocasionó que se pudriera la vegetación. Hoy el caso está en manos del Consejo de Defensa del Estado y se espera una sanción por parte de la Corema".

Contactos con el gobierno

Altos ejecutivos de la industria minera reconocieron que el tema se ha analizado en el Consejo Minero y en la Sonami, y que hoy marca una de las principales preocupaciones. Tanto así, que los máximos representantes de los grupos Anglo American, BHP Billiton y Phelps Dodge, aprovecharon los contactos que tuvieron con el ministro de Minería, Alfonso Dulanto, en el marco de la semana anual de la Bolsa de Metales de Londres, para manifesta sus preocupaciones por el tratamiento ambiental.

Dulanto entiende las inquietudes de la industria, pero aclaró que son las autoridades ambientales regionales las que deben resolver las divergencias.


Gobierno y mineras forman mesa de trabajo por derechos de agua

La Tercera, Chile. 18-11-2005

http://www.tercera.cl/medio/articulo/0,0,3255_5676_171819145,00.html

Las mineras están bastante preocupadas por las consecuencias en su producción de las limitaciones de agua que ya están teniendo algunas firmas en el norte a raíz de la reevaluación de los derechos de ese recurso por parte de autoridades ambientales. "No hemos cuantificado los daños que pudieran originarse, pero claramente la escasez del recurso podría afectar la producción de los actuales yacimientos", dijo Alfredo Ovalle, presidente de la Sociedad Nacional de Minería (Sonami).

El ministro de Minería, Alfonso Dulanto, afirmó que "naturalmente es un tema crucial y es probablemente la gran limitación que presenta hoy día nuestra minería hacia adelante, más allá de los recursos mineros". Agregó que "si no encontramos una fórmula para hacer frente al problema del agua esto va a afectar la producción minera del país".

La inquietud llevó a que el lunes la Sonami, el Ministerio de Minería, junto con el Consejo Minero y la Conama se reunieran en La Moneda con el ministro secretario general de la Presidencia, Eduardo Docken-dorff, para constituir una mesa de trabajo en torno al tema. La próxima semana fijarán un cronograma. "Hay que realizar estudios e investigaciones de fondo sobre la disponibilidad del agua y encontrar soluciones imaginativas que tiendan a un uso más eficiente de ese recurso", explicó Dulanto. Ovalle, en tanto, dijo que "no pueden darse soluciones generales, sino que deben hacerse informes técnicos para cada región".

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