MAC: Mines and Communities

El Salvador: Communities Oppose Pacific Rim Mining Project

Published by MAC on 2005-10-11

El Salvador: Communities Oppose Pacific Rim Mining Project

Tuesday October 11, 2005

By Leonel Herrera - Redacción Diario Co Latino

Several communities of the Salvadoran province of Cabañas are opposed to a gold mining project planned by the transnational company Pacific Rim in the municipality of San Isidro.

According to the Ministry of Economy, there are currently 23 permits for the exploration for gold and other metals, centered in the mountainous region of the departaments of Santa Ana, Chalatenango, Morazán, San Miguel, La Unión and Cabañas.

In the last department, located to the north of the capital San Salvador, the Canadian company Pacific Rim is already operating, and has requested the permits for full operation of the mines El Dorado Sur and El Dorado Norte, in the municipality of San Isidro.

Pacific Rim has been waiting for approval from the Ministry of Environment since September 2004, and meanwhile environmental and community organizations have reacted with criticism about the negative impacts that these projects will have against regional ecosystems. They organized a forum, "Mining: Opportunity or Threat?" in which participated dozens of residents of San Isidro.

Francisco Pineda, representative of the local communities, and María Elizabeth Velasco, member of the Environmental Committee of Cabañas, claim that carrying out the mining project will cause irreparable environmental damage. "The contamination of the water and damages to human health are irreversible," they say.

At the forum, organized by the Association for Social Economic Development, members of communities affected by mining projects in neigboring Honduras participated. "I urge you all to struggle to prevent this project so the same thing won't happen to you that happened to us," said José David Morales, resident of Valle de Siria.

"In Honduras they are abandoning agricultural activities because of the contamination of the soil and quitting fishing because of the death of the rivers. This is going to happen in El Salvador if you don't stop this project," warned Morales.

Community representatives also denounced the lack of transparency on the part of the Ministry of Environment and Natural Resources (MARN), in awarding of environmental permits to Pacific Rim. They claim that the public was only given ten days to present objections to the Environmental Impact Report made by the company. "It is not possible to review a document of more than 4,000 pages, in English, a document which, furthermore, was not even made public," says Antonio Pacheco. According to Pacheco, the Ministry "doesn't want the public to know about the environmental impact of the project," and "wants to award the permits immediately, without any other studies than the one presented by the company. The Ministry has the obligation to carry out its own studies regarding the viability of the project, because it is obvious that the company is not mentioning negative impacts to the water, to the agricultural soils, and to the lives of the residents."

The project will run for ten years. The first two years will consist of the construction of facilities necessary for the extraction and processing of the metals, the following six years will be the exploitation of the gold deposits, and in the last two years, the closing of the mines.

The Association of Social Economic Development (ADES) has shown that the mining project will earmark only 1% of their profits to the municipality and another 1% to the Salvadorean national government, that employment will be minimal and temporary, and that the damages to the environment and health of people in the region will be irreparable.

Residents ask Minister of Environment to Not Allow Mining Project

Thursday October 20, 2005

Redacción Diario Co Latino

Residents of the municipality of San Isidro, as well as members of the Environmental Committee of Cabañas and representatives of ADES and UNES, have asked the Ministry of Environment and Natural Resources to deny exploration permits for Canadian mining company Pacific Rim. The demands were presented yesterday in a letter to the Ministry which highlighted the negative impacts of the proposed project on the environment, economic activities and human health.

Protests in Salvador"We don't want them to construct the mine because it will take away the little water that we have," said Rosa Bautista, a resident of Cantón Izcatal, located near the exploration zone of the mine, and which suffers from a scarcity of water. The residents don't see any benefits coming from the mining project. "Certainly it won't bring employment because, out of the 40,000 inhabitants of the region, the project will provide only 300 jobs, and of the 500 persons in my community, only one will have work," says David Fuentes, resident of the village Sagrada Familia.

On the other hand, the mining exploration in Cabañas and Chalatenango is already being discussed in Parliament. National deputies, Tulio Mejía and Gabino Hernández, of the FMLN, introduced the subject into debate yesterday. "Transnational companies want to come into our towns to take away our natural riches, to contaminate our environment and cause serious damage to the health of our people" declared Tulio Mejía.

Gabino Hernández said that the mining exploration "does not represent any opportunity for development of our country, because the jobs created are few and the taxes paid to the central government and the localities only amount to 1% of profits."

The Commissions of Environment and Public Health will have to turn to the heads of the Department of Mining and Hidrocarbons in the Ministry of Economy and the Ministry of Environment in order to respond to legislators over the current status and conditions of the permits and the environmental impact of the mining projects.

Ricardo Cruz, deputy of the FMLN, says that experiences in the past should serve to reject these projects: "In La Unión and Morazán, German, Italian and Canadian companies caused much damage to the ecosystems and to the residents, among them my father and mother", he stated.

A Community Immune to Gold Fever

October 31, 2005

By Carlos Martínez -

San Salvador - Tobías was helping his cow give birth when he saw those men come walking across his property for the first time. "We're looking for mines," they told him. Naturally, responded, "Ah, no, you won't find any more mines here, after the war, all the land mines were removed." It was September, and for the first time the strangers explained why they were there: "No, the mines we are looking for are gold mines."

These folks turned out to be a group of employees of mining company Martinique Minerals of El Salvador, which spent more than three months exploring the territory of San José Las Flores, in the municipality of Chalatenango. The company, a subsidiary of Canadian mining company Gold Martinique, had obtained permits in May to explore 49 square kilometers in the zone known as Ojo Blanco, covering five towns. One month later, the prospectors began to explore the land, the majority of which is owned by residents of Las Flores.

In the days of the civil war, this municipality of 26 square kilometers, was located in the epicenter of the war, and almost all of the residents supported, armed or not, the Popular Forces for Liberation (FPL). In fact the current power structure of the community is a legacy of the years of conflict: the Mayor shares decision-making authority with the Communal Council, which gives the true mandate of the community.

In the town there are rules which everyone, absolutely everyone, must follow. For example sales of liquor are prohibited, and the bars can only sell beer until ten at night. Important decisions are taken by the Communal Council only after a period of open popular consultation. Representatives are chosen through a secret vote and serve for two years. The mayor is just one voice among many in the weekly meetings of the Council. And recently, a new rule was aproved: Nobody is to negotiate with the miners. And in this case, the meaning of "nobody" is to be taken very literally.

Upon learning about the intentions of the strangers, community leaders got to work investigating what gold mining really entailed. They contacted Miguel Vásquez, bishop at a neighboring town who had experiences in a mining situation in Panamá; they got videos, communicated with neighboring Guatemalans, contacted environmental NGOs, and arrived at a conclusion: Mining is a big problem, and they should not let miners operate, explore or even visit the zone.

"They are being manipulated; these are people who still haven't emerged from the civil war, now they think they are experts in mining and they have gone and told folks that we are going to tear out a 49 square kilometer hole and pollute the whole zone!" complains Vidal Recinos, supporter of the mining company in the municipality.

On September 19, mine prospectors were expelled from the zone. A comittee of leaders informed them of the decision: "We have made the decision to not permit you to work here and the company must suspend the operations," were the words of Felipe Tobar, president of the Communal Council. "We already know what it will mean if you all carry out the mining exploration, and we have met in the General Assembly of more than 150 persons. The response we bring to you is the immediate suspension of the project, and that you do not invest any more resources, for this project is not going to go through."

But the company persevered. They made deals with five local persons, and began to negotiate with some landowners one-by-one. Of the five thousand persons who are constituents of Mayor Felix Lara, only 120 have a salaried job: Municipal employees, teachers in the schools and the police. The rest live from their crops. In conditions like this, the lure of employment promised by Martinique Minerals comes like water in the desert.

Martinique Minerals pays eight dollars for a four hour work day, and twelve dollars on weekends. "The work is to collect some stones, and they pay us for that! They are promising the stars to everyone," comments Miguel Torres, a 24 year old who some time earlier was interested in working for the company.

The company is stubborn, certainly, but so too the people of Las Flores can be very pursuasive: One morning in early October, some two hundred people carried out a veritable ambush some kilometers from the town. Vidal Recinos, a Guatemalan geologist, Patrick, a Canadian geologist and four workers had endure a forty minute scolding from the Mayor, the President of the Comunal Council, two priests, and other local leaders. "I told them, 'It doesn't matter to you what we have told you, you are still at it! We're going to convince you that you don`t mess with this town. Please, you are going to leave, and we don't want to see you here.' The Canadian's moustache was trembling. Fortunately we didn't need to do more - we are saving our energy for the future," relates Felipe. The scolding completed, the miners hurridly drove away, escorted by community vehicles. This was the last time the company has appeared in the zone.

Despite their rejection, company executives remain optimistic. Bill McGuinty, Vice President of exploration for Intrepid Minerals Corporation, parent company of Martinique Gold, told El Faro from Canada: "We've been informed about the situation in Las Flores, but we understand that very recently there has been a change in the attitude of some of the residents of the zone. We understand their worries, and we want to carry out meetings with them to involve the community, and explain to them what our work is about, then we will be preparing some proposals which involve the community."

But contrary to the expectations of the Canadians, Felipe Tobar says the issue is moot: "Look, we have paid for these lands with our blood. I saw seven members of my family die in one night... So many of us gave their lives, so that now these folks come to ruin us?... Those of us who didn't die in the war are ready to give their last drop of blood here if necessary, but we know they will never enter. They will never enter."

El Salvador: comunidades rechazan explotación minera

11 de Octubre de 2005

Por Leonel Herrera - Redacción Diario Co Latino

Varias comunidades de Cabañas se oponen a la explotación minera, que la empresa transnacional Pacific Rim, pretende realizar en el municipio de San Isidro, en donde existen yacimientos de oro.

Francisco Pineda, representante de las comunidades de la zona, y María Elizabeth Velasco, miembra del Comité Ambientalista de Cabañas, sostienen que la realización del proyecto causará daños ambientales irreparables. “La contaminación del agua y los daños en la salud de las personas es irreversible”, aseguran.

Los pobladores emplazaron a Frederick Earnest, representante de la empresa, quien defendió el proyecto argumentando la creación de 237 empleos directos y 350 indirectos, el uso de tecnologías y químicos no contaminantes y la realización de obras de beneficio comunitario.

Pero Robert Moran, experto en hidrología y minería, dice que la explotación minera siempre trae más perjuicios que beneficios. “Mi experiencia me indica que siempre hay efectos negativos relacionados con el uso del agua y los efectos del cianuro, arsenio y otros químicos contaminantes”. Este científico canadiense considera que Pacific Rim está ocultando importante información sobre el impacto que causará la explotación minera. “Las comunidades afectadas deben tener toda la información para que decidan cómo actuar frente al proyecto”, consideró.

Al foro, organizado por la Asociación de Desarrollo Económico Social, asistieron miembros de comunidades afectadas por proyectos mineros en Honduras. “Yo les pido que luchen para evitar este proyecto para que no les pase lo mismo que a nosotros”, sugirió José David Morales, residente en Valle de Siria.

Morales dice que la explotación minera en Honduras ha causado enfermedades cancerígenas a la mayoría de residentes de las zonas mineras como resultado directo de los efectos de los químicos contaminantes utilizados y por la contaminación de ríos y mantos acuíferos.

“También se está terminando las actividades agrícolas por la contaminación de los suelos y los trabajos de pesca por la muerte de los ríos. Esto va a pasar en El Salvador, si no detienen este proyecto”, advirtió Morales.

Denuncian falta de transparencia en permisos a empresa minera

13 de Octubre de 2005

Leonel Herrera, Redacción Diario Co Latino

Representantes comunitarios, ambientalistas y la Asociación de Desarrollo Económico Social (ADES), denunciaron falta de transparencia del Ministerio de Medio Ambiente y Recursos Naturales (MARN), en el otorgamiento de los permisos ambientales a la empresa minera Pacific Rim.

Esta compañía canadiense ha explorando 75 kilómetros cuadrados en el cantón San Francisco El Dorado, en San Isidro, Cabañas, en donde pretende extraer oro a través de una mina subterránea, por lo que ha presentado su estudio de factibilidad del proyecto al MARN para obtener los permisos ambientales.

Los demandantes dicen que la referida cartera de Estado sólo ha dado diez días para presentar objeciones al estudio efectuado por la empresa. “No es posible revisar un documento de más de mil cuatrocientas páginas, en inglés, documento que, además, no lo han hecho público”, sostiene Antonio Pacheco, director de ADES Santa Marta.

Según Pacheco, el Ministerio, “pretende que la ciudadanía no se entere del impacto ambiental del proyecto”, y “busca otorgar de manera inmediata el permiso de explotación, sin otro estudio, más que el presentado por la empresa”.

Los manifestantes coinciden en que esto es, no sólo una amenaza para la vida de los pobladores de la zona, sino que también constituye una grave violación a la Ley de Medio Ambiente y a la transparencia de los procesos.

“El Ministerio tiene la obligación de realizar su propio estudio de viabilidad del proyecto, porque es obvio que la empresa no menciona impactos negativos en el agua, los suelos agrícolas y en la vida de los pobladores”, sostiene Francisco Pineda, del Comité Ambientalista de Cabañas. Pero el titular de Medio Ambiente asegura que no está decido aún otorgar los permisos a Pacific Rim.

“Apenas estamos analizando el estudio que nos ha presentado la empresa, luego enviaremos nuestros peritos para verificar la información y, sólo entonces veremos si se les da o no el permiso”, dijo Hugo Barrera.

Según el experto en minería, Robert Morán, la explotación minera en Cabañas provocará desabastecimiento de agua por la enorme demanda del vital líquido que tendrá el proyecto y, contaminará los principales ríos con los residuos tóxicos de cianuro, arsenio, aluminio y otros materiales contaminantes.

Quienes se oponen al proyecto también advierten sobre graves perjuicios a los suelos agrícolas y ganaderos, las actividades de pesca y en la salud misma de los pobladores.

Explotación de minas en Cabañas provocará desastre ambiental

Agosto 17, 2005

Leonel Herrera, Redacción Diario Co Latino

Representantes comunales, comités ambientalistas y la Asociación de Desarrollo Económico Social (ADES), sostienen que el proyecto, que se apresta a ejecutar la empresa canadiense Pacific Rim” en el Cantón San Francisco El Dorado, municipio de San Isidro, contaminará el medio ambiente, ríos y mantos acuíferos de la zona.

Investigaciones de ADES indican que para la extracción del oro y la plata se utilizará cianuro y plomo, materiales altamente tóxicos, y que, aun si los procesos de desintoxicación fueran eficientes, otros elementos altamente venenosos como el plomo, zinc, cobre y mercurio quedarán en los desechos.

Esta ONG sostiene que los residuos de las minas contaminarán los ríos Copinolapa, Los Pueblos, San Francisco, San Isidro, Titihuapa y Lempa, algunos de los cuales son aprovechados por comunidades que carecen de agua potable.

ADES considera que serán perjudicadas la agricultura, la ganadería y la pesca, actividades a las que se dedican las comunidades de la zona, las cuales serán afectadas en su salud debido al consumo de aire y agua contaminados.

Las emisiones de gases venenosos tendrán impacto en el efecto invernadero y la extracción de los minerales podrá activar una falla tectónica que pasa por el sitio de explotación.

24,636.87 libras de oro y 143,528.62 de plata

La empresa Pacific Rim consiguió permiso para explorar 75 kilómetros cuadrados, y actualmente gestiona la licencia de explotación ante la Dirección de Minas e Hidrocarburos del Ministerio de Economía y el aval del Ministerio de Medio Ambiente y Recursos Naturales.

Averiguaciones de ADES sostiene que de las minas se extraerán unas 394,190 onzas de oro y 2,296,458 de plata.

El proyecto se desarrollará en un período de diez años. En los primeros dos años se construirán las instalaciones necesarias para la extracción y procesamiento de los metales, durante los siguientes seis años se hará la explotación y en los últimos dos años será el cierre de las minas.

ADES señala que el proyecto sólo destinará el 1% de sus ganancias a la municipalidad y otro 1% al gobierno central, que los empleos serán mínimos y temporales y que los daños al medio ambiente y la salud de los pobladores de la zona serán irreparables.

Empresas extranjeras buscando oro en El Salvador

17 - 23 de octubre de 2005

La posibilidad de que en el país se reactiven minas para la extracción de metales preciosos ha abierto el debate sobre el costo que la industria minera puede cobrar al medio ambiente. Expertos de organizaciones no gubernamentales discrepan del análisis de los ministerios de Economía y Hacienda.

José Mejía, Edith Portillo y Daniel Valencia

Según los datos del Ministerio de Economía, en El Salvador se encuentran activas actualmente 23 licencias para la exploración de posibles minas de oro y otros metales, repartidas en las zonas montañosas de los departamentos de Santa Ana, Chalatenango, Morazán, San Miguel, La Unión y Cabañas.
Es en este último departamento, situado al norte de la capital, donde opera la empresa canadiense Pacific Rim, que ya ha solicitado incluso las licencias para la explotación de las minas El Dorado Sur y El Dorado Norte, del municipio de San Isidro. Hasta la fecha, solo hay una empresa, la estadounidense Comerce Group Corporation, con licencia para explotación de la mina San Sebastián, en La Unión.

Pero mientras Pacific Rim espera el permiso del ministerio de Medio Ambiente, pendiente desde septiembre del año pasado (ver recuadro), algunas organizaciones ambientalistas han reaccionado con críticas por considerar que los trabajos significarán un impacto negativo sobre el ecosistema del lugar.

La Asociación de Desarrollo Económico y Social (ADES) asegura que con el proyecto se afectarán los ríos y mantos acuíferos de los que se abastecen los pobladores de la zona, debido a los desechos de los químicos que se utilizan en el proceso de explotación (cianuro de sodio, sales de plomo, zinc y soda cáustica).

Heather Fraser, investigadora canadiense especialista en recursos naturales, considera además que los procesos que propone Pacific Rim, como el método INCO para neutralizar los efectos del cianuro, sólo cambia este químico, de letalmente peligroso a menos peligroso: "una arrocito de cianuro te mata, pero en cantidades mínimas se concentra y sus efectos negativos se muestran a largo plazo", asegura la experta.

Riesgos sí, "pero mínimos"

Roberto Pardo, jefe de Administración y Finanzas de Pacific Rim, asegura que los riesgos de contaminación no son significativos. "Está comprobado técnica y científicamente que el cianuro no es letal para el ser humano, si se usa altamente diluido no duele ni el estómago; es más peligroso conducir un automóvil", dijo a este periódico.

La técnica en gestión ambiental, Sandra Sandoval, del ministerio de Medio Ambiente, reconoce que todo proyecto de este tipo tiene un impacto, pero respalda la versión del empresario y explica que con el método a utilizar (Merrill Crowe), los efectos del cianuro son minimizados debido a que se emplea un depósito de colas o presa de relaves en la que el químico es neutralizado con aire, dióxido de azufre (SO2) y sulfato de cobre (Cu SO4).

"En este proceso no debería haber mercurio", agregó también Sandoval, en alusión a otro de los químicos nocivos que los ambientalistas temen que se utilice.

Menos técnico en sus observaciones, el subdirector de Minas e Hidrocarburos del Ministerio de Economía, Pedro Ábrego, dijo que "con el cianuro se puede convivir y los mineros conviven con concentraciones bajas. No es tan peligroso". El funcionario, pese a admitir también que es "lógico" que haya impactos negativos, matizó que lo importantes "es minimizar (las consecuencias) y para eso está el estudio de impacto ambiental".

Las complicaciones en un país de sismos

Un elemento que también señalan los que se oponen al proyecto es que la zona es de constante movimiento tectónico.

En Perú, por ejemplo, la actividad sísmica a lo largo de los años ha supuesto la ruptura de algunas presas de relaves, provocando no solo daños en el medio ambiente, sino también muertes. En 1996, un sismo generó el colapso de la presa en la Planta Otapara y los relaves cayeron sobre el río Acarí, en Arequipa, según cita un documento de 2003 de la Comisión Económica para América Latina (CEPAL) y la Conferencia de las Naciones Unidas sobre Comercio y Desarrollo (UNCTAD).

Al cuestionar a Pardo en este sentido, se limitó a comparar que "en España no tiembla, pero igual hay bombas" y concluir que "el riesgo es imposible evitarlo".

Otro inconveniente que señala Fraser es que "el lodo que quede en el fondo del depósito de colas debe desaparecer, pero existe el riesgo de que se filtre hasta vertientes de agua subterráneas". Además, dice la investigadora, Pacific Rim habla sobre el proceso que utilizará para el tratamiento del cianuro, "pero no se sabe cómo se van a deshacer de los demás elementos que se encuentren en las excavaciones".

A este señalamiento, la técnica de gestión ambiental responde que el "desperdicio" (sales de plomo, zinc, etc.) se regresa para cierre de la misma mina y que la empresa, en su estudio de impacto ambiental, está obligada a incluir medidas de contingencia para prevenir que se den riesgos tanto en la utilización de los químicos en el lugar de la explotación como durante su transportación.

Carmen Rivera, promotora de educación de ADES, suma a todas las posibles implicaciones ambientales los costos sociales que pueden derivar de un proyecto como este: "es una nueva fuente de dinero fácil y podría acarrear otros problemas que no son tan profundos en San Isidro y la zona, como la prostitución, las drogas y la delincuencia".

Sobre las críticas, el representante de Pacific Rim responde que "en contra puede haber muchas personas, pero deben tener justificaciones técnicas. Si las hay, el gobierno decidirá sobre ello".

Afectados por minería en Honduras advierten sobre desastre ambiental

13 de Octubre de 2005

Leonel Herrera, Redacción Diario Co Latino

“No permitan que se realice este proyecto de muerte. Se los pido con el corazón”, dijo Antonio Almendares, un médico hondureño, especialista en enfermedades causadas por la contaminación resultante de la explotación minera.

Este científico, graduado en una universidad estadounidense, ha trabajado en la atención de enfermedades de la piel y tumores cancerígenos provocados por los residuos de cianuro, arsenio y otros químicos utilizados en la extracción de minerales.

“Las enfermedades son diversas, pero todas llevan a la muerte, en el mediano y largo plazo, como resultado de la incorporación, al cuerpo, de partículas tóxicas que quedan en el aire, el agua y los suelos”, sostiene Almendares.

Este galeno ha sido rector de la Universidad Autónoma de Honduras y ha trabajado en organizaciones internacionales dedicadas a la atención de afectados por desastres ambientales causados por al explotación minera.

Almendares afirma que los efectos de la minería en la salud de las personas es irreversible y los daños se prolongan a las generaciones futuras. “Hemos comprobado los perjuicios son peor en las mujeres porque alcanzan a sus hijos, aún cuando no hayan nacido.

El médico llegó a Sensuntepeque, invitado por la Asociación de Desarrollo Económico Social, para advertir a las comunidades de la zona sobre los posibles impactos de la construcción de minas de oro en San Isidro, Cabañas.

Almendares fue acompañado por David Morales, residente de Valle de Siria, un sitio en el norte hondureño, en el que actualmente se padecen los daños causados por explotaciones mineras en el pasado reciente.

Morales asegura que la mayoría de los pobladores padecen de enfermedades causadas por el consumo de aire, agua y alimentos contaminados. “No queremos que les pase lo mismo a ustedes”, dijo, a las decenas de pobladores de San Isidro, que participaron en el foro “Explotación minera: ¿oportunidad o amenaza?.

Morales, ahora convertido en activista de la defensa del medio ambiente y de la lucha contra la minería, sostiene que la agricultura, la pesca y la ganadería han disminuido en Valle de Siria y sus alrededores, debido a la contaminación de los suelos y los ríos.

“Nosotros les instamos a que no se dejen imponer este proyecto, porque la empresa se llevará el oro, y a ustedes sólo les dejará enfermedades, más desempleo, más pobreza y más destrucción del medio ambiente”, advirtió David Morales.

La extracción de oro en Cabañas pretende realizarla la transnacional canadiense Pacific Rim, que ha presentado su estudio de factibilidad del proyecto y está a la espera de los permisos de explotación por parte del Ministerio del Medio Ambiente.

Piden a Ministerio de Medio Ambiente no permitir proyecto minero

20 de octubre de 2005

Por Leonel Herrera, Redacción Diario Co Latino

Pobladores del municipio de San Isidro, miembros del Comité Ambientalista de Cabañas y representantes de ADES y la UNES, piden al Ministerio de Medio Ambiente y Recursos Naturales negar la autorización a la explotación minera pretendido por la empresa Pacific Rim.

Los demandantes presentaron, ayer, un escrito al Ministerio, en el que señalan los impactos negativos en el medio ambiente, las actividades económicas y la salud de las personas.

Protests in Salvador“Advertimos sobre la contaminación del agua, los daños a la agricultura, la pesca y la ganadería, y las enfermedades respiratorias y cancerígenas que sufrirá la población si el proyecto no se detiene”, manifiesta el ambientalista Francisco Pineda. Los argumentos de los manifestantes se basan en el estudio realizado por el científico canadiense Robert Morán, experto en hidrología y minería, el cual enfatiza en el impacto en los recursos hídricos. Según la investigación referida, el proyecto utilizará enormes cantidades de agua y depositará residuos de cianuro, arsenio y aluminio en el Río Viejo, que, a través del Río Titihuapa, llegarán hasta el Lempa.

“No quiero que construyan la mina porque nos quitará la poca agua que tenemos”, dice Rosa Bautista, residente en el Cantón Izcatal, sitio ubicado en las proximidades del área de explotación minera y que ya tiene problemas de escasez del vital líquido. Los pobladores no encuentran ningún beneficio con el proyecto minero. “No es cierto que habrá empleo porque de los 40 mil habitantes de la zona, sólo le darán trabajo a 300, y de los 500 pobladores de mi comunidad, sólo uno tendrá trabajo”, afirma David Fuentes, residente del caserío Sagrada Familia.

El literal “b” del artículo 25 de la Ley de Medio Ambiente establece que el Ministerio de Medio Ambiente y Recursos Naturales debe realizar un estudio de impacto ambiental antes de autorizar cualquier proyecto que amenace al ecosistema y la salud de la población.

Explotación minera entra al debate legislativo

14 de octubre de 2005

Redacción Diario Co Latino

La explotación minera en Cabañas y Chalatenango ya está en la discusión parlamentaria.
Fueron los diputados Tulio Mejía y Gabino Hernández, del FMLN, quienes introdujeron el debate a la plenaria de ayer.

“Empresas transnacionales están queriendo entrar a nuestros municipios para llevarse nuestra riqueza natural, contaminar nuestro medio ambiente y causar graves daños en la salud de nuestra población”, manifestó Tulio Mejía.

Gabino Hernández consideró que la explotación minera “no representa ninguna oportunidad de desarrollo para el país, porque los empleos que genera son pocos y los impuestos que paga al gobierno central y a las alcaldías sólo es el 1% de las ganancias”. En Chalatenango, la empresa Martinique Minerals S.A. de C.V. tiene permisos de exploración del Ministerio de Economía y de Medio Ambiente; mientras, en Cabañas, la compañía canadiense Pacific Rim, está a la espera de la autorización para extraer oro en el municipio de San Isidro. Los posibles daños de estos proyectos han sido advertidos por el científico canadiense Robert Morán, ADES Santa Marta, el Comité Ambientalista de Cabañas, organizaciones ecologistas, afectados por la minaría en Honduras y representantes de las comunidades de la zona. Carmen Elena Calderón de Escalón, diputada de ARENA, dijo que “es necesario entrar a la discusión del tema”, opinión que compartió Orlando Arévalo, del PCN, sólo que, advirtió que “no hay que prejuiciarse sobre el asunto”, en clara alusión a los argumentos de los promotores del debate.

A la Comisión de Medio Ambiente y Salud Pública tendrá que acudir la titular de la Dirección de Minas e Hidrocarburos del Ministerio de Economía y el ministro de Medio Ambiente, para responder a los legisladores sobre el estado actual, las condiciones de los permisos y el impacto ambiental de los proyectos mineros.

Ricardo Cruz, diputado del FMLN, dijo que la experiencia del pasado debe servir para rechazar estos proyectos. “En La Unión y Morazán, empresas alemanas, italianas y canadienses causaron mucho daño al ecosistema y a los pobladores, entre ellos mi padre y mi madre”, manifestó.

El pueblo inmune a la fiebre del oro

31 de octubre de 2005

Por Carlos Martínez

San Salvador -Tobías estaba ayudando a su vaca a parir cuando vio por primera vez a aquellos hombres que caminaban sobre su propiedad. “Andamos buscando minas”, le dijeron. Su respuesta fue natural: “Ah, no, aquí minas ya no van a encontrar porque después de la guerra desminaron toda esta zona”.

Era septiembre y por primera vez los extraños explicaban el motivo de su presencia. “No, las minas que nosotros buscamos son minas de oro”, le replicaron.

Se trataba de una cuadrilla de empleados de la empresa minera Martinique Minerals de El Salvador SA. de CV., que tenía más de tres meses explorando el territorio de San José Las Flores, municipio de Chalatenango.

La empresa, subsidiaria de la canadiense Gold Martinique, había obtenido en mayo una licencia de exploración para 49 kilómetros cuadrados en la zona conocida como Ojo Blanco, que abarca cinco municipios chalatecos. Un mes después, los exploradores comenzaron a patear terreno. Terrenos que son propiedad, en su mayoría, de los vecinos de “Las Flores”.

Antaño, este municipio de 26 kilómetros cuadrados, estaba ubicado justo en el epicentro de la guerra y todos, o casi todos sus pobladores, colaboraron, con o sin fusil, con las milicias de las Fuerzas Populares de Liberación (FPL). De hecho, la estructura de la administración del poder es una de las herencias del conflicto: el alcalde comparte autoridad con la directiva comunal, que es el verdadero mando del pueblo.

Hasta el encuentro con Tobías, en Las Flores se comentaba que alguien había estado rompiendo los cercos que dividen las parcelas. “Me comieron las vacas media manzana de maicillera. Se me pasaron como seis animales a comerme el maicillo, porque cortaron el cerco”, recuerda Felipe Tobar.

Los empleados de Martinique Minerals tuvieron mal tino a la hora de escoger los cercos que rompieron. Felipe es el presidente de la directiva comunal y Tobías es miembro del concejo municipal. El alambre cortado fue solo el primer episodio de una larga lista de hostilidades entre Las Flores y los buscadores de oro.

Las espinas de Las Flores

Ya ha pasado más de una década desde que los guerrilleros bajaban de las montañas para bailar en la plaza central de San José Las Flores. Un destartalado equipo de sonido se conectaba a una batería de camión, los fusiles eran apilados bajo el único aro de la cancha de baloncesto y los combatientes esperaban turno para bailar con alguna de las escasas milicianas. Eran noches de bullicio y el pueblo entero se desvelaba para atender a “los compas”.

Cuando no era baile era velorio. Cada cierto tiempo llegaba a la iglesia el cadáver de algún guerrillero, que, invariablemente, resultaba ser el hijo o el padre de alguien del pueblo. Si el Ejército lograba llegar, Las Flores se convertía en un pueblo fantasma. En las calles no quedaban ni los perros y tras las ventanas cerradas acechaban ojos desconfiados. Para nadie era un secreto que el pueblo entero era “base” de la guerrilla.

Trece años después de la guerra ya no quedan agujeros de bala en las paredes y los baches dejados por bombas de 500 libras han sido reparados. El pueblo tiene ahora una cara moderna.

La cancha que sirvió de pista de baile para el ejército rebelde ahora está iluminada y en la plaza central se ha construido un elegante quiosco donde los hombres se reúnen a fumar y a jugar cartas al final de la jornada. Las noches de San José las Flores son una algarabía de niños jugando o un repetido rito de cortejo adolescente, bajo la complicidad de las sombras que proyecta una farola.

Para completar este escenario idílico, hay algunos detalles que parecen estar puestos para recordar al visitante el verdadero carácter del pueblo: flanqueando la entrada de la plaza, un tigre y un león de concreto muestran sus dientes en un gesto rabioso. Al pie del quiosco descansa un lanzador de morteros de 120mm, recuerdo de alguna batalla ganada.

En un primer vistazo, Las Flores bien podría pasar por una de las felices aldeas Hobbits que Tolkin describe, aunque, luego de conocer su compleja organización comunal, también recuerde al más estricto de los Soviet. De esto se enteró tarde el representante de Martinique Minerals, el estadounidense Robert Johansing.

“No es no”

En el pueblo hay reglas que todos, absolutamente todos, deben acatar. Por ejemplo, está prohibida la venta de licor, y las cervecerías pueden despachar hasta las diez de la noche. Quizá resultado de la estricta observancia a la disciplina, las maras aparecen solo en los noticieros y, desde la firma de la paz, se han reportado dos homicidios.

Durante la campaña presidencial Ojo Blanco fue célebre por la particular bienvenida que le ofrecieron al entonces candidato arenero Antonio Saca. La comitiva de vehículo fue recibida por una nutrida lluvia de piedras y avispas. Los habitantes de las Flores, claro, se sumaron al comité de bienvenida.

Las decisiones importantes las toma la directiva comunal previa consulta abierta. Los representantes son electos a través de voto secreto y directo para un período de dos años. El alcalde es solo una opinión más en las reuniones semanales de la directiva.

Desde hace poco hay una nueva regla: nadie negocia nada con los mineros. Y en este caso “nadie” y “nada” tienen un valor bastante literal.

Después de enterarse del propósito de los extraños, los dirigentes se dedicaron a investigar sobre la explotación minera. Contactaron a Miguel Vásquez, párroco de un municipio vecino que conoció de cerca una experiencia minera en Panamá; consiguieron videos, se comunicaron con algunas comunidades guatemaltecas, se hicieron asesorar por ONG ambientalistas y llegaron a una conclusión: las minas son inconvenientes y no se les va a permitir operar, ni explorar, ni visitar la zona.

“Están manipulados, es gente que nunca salió del período de la guerra, se les ha metido que ahora son expertos en minas y le fueron a decir a la gente que nosotros íbamos a abrir un hoyo de 49 kilómetros cuadrados y que íbamos a contaminar toda la zona”, se queja Vidal Recinos, promotor de la compañía en el municipio.
Recinos es conocido en la zona por su seudónimo de guerra, “Felipón”, recuerdo de sus días como dirigente del batallón guerrillero de fuerzas especiales, K-93.

En su intento por congraciarse con los pobladores, “Felipón” y el geólogo de Martinique Minerals, el guatemalteco Jorge Ríos, ofrecieron compensación por el daño causado a los cercos. Por los cuatro sacos de maicillo que Felipe Tobar perdió le pagaron cien dólares. Pero fue en vano.

El lunes 19 de septiembre, los exploradores fueron expulsados del lugar. Una comitiva de la dirigencia comunal les informó del fallo. “Hemos tomado la decisión de no permitirles trabajar aquí y la empresa tiene que suspender los trabajos”, fueron las palabras de Felipe Tobar. Dos días después, “Felipón”, Robert Johansing, y Jorge Ríos comparecían ante la directiva comunal.

En esa reunión Johansse habló de desarrollo, de empleo, de planes de protección al medio ambiente y finalmente mostró el permiso de exploración otorgado por la Dirección de Minas e Hidrocarburos del Ministerio de Economía para buscar plata, oro, cobre, zinc, plomo y hierro. Lo único que obtuvo fue el compromiso de la directiva de realizar una consulta pública.

A los dos días, Felipe Tobar les tenía una respuesta: “Ya tenemos información de lo que significa si ustedes desarrollan la explotación minera y por esta razón acordamos en la Asamblea General, donde había más de 150 personas, y la respuesta que les traemos es la suspensión inmediata del proyecto, que no invirtieran más recursos porque ese proyecto no va a prosperar”.

Pero la empresa fue perseverante. Contrató a cinco lugareños y comenzó a negociar tierras con algunos propietarios, de manera individual.

De los cinco mil habitantes que contabiliza el alcalde municipal, Felix Lara, solo 120 tienen empleo: los que trabajan para la alcaldía, los maestros de la escuela, y los policías. El resto vive de lo que cultiva. En estas condiciones, el trabajo ofrecido por Martinique Minerals era como agua en el desierto.

La empresa paga ocho dólares diarios por una jornada de cuatro horas y doce dólares los fines de semana. “El trabajo era recoger unas dos o tres piedras y por eso les pagaban. A cualquiera le ponían el cielo en los pies”, comenta Miguel Torres, un joven de 24 años que alguna vez estuvo interesado en trabajar para la empresa.

Miguel es graduado como técnico en computación y trabaja para el centro cultural del pueblo. Su salario es de 60 dólares al mes. Trabajando para la cooperativa de la comunidad, un obrero puede hacerse de cinco dólares diarios. “Pero mecateado”, aclara el alcalde Lara.

La comunidad fue severa con quienes aceptaron los trabajos. Ese es el caso de José López, uno de los ex empleados de los mineros. “Yo antes iba a jugar naipes al quiosco, pero ahora ya no subo porque estos cerotes me dijeron que yo era un contrarrevolucionario, que era un oreja de la compañía, ¡¿qué no me dijeron?! Yo no sé quién dirá la verdad, la cosa es que uno se alivianaba con los billetes, si uno lo hace por la necesidad”, se queja López.

A Roberto Tobar, uno de los vecinos que negociaba la venta de unas manzanas de tierra con la compañía, incluso le cerraron los accesos a su parcela.

“Es que nosotros pensamos en toda la comunidad, no en el beneficio de unos pocos. ¡Claro que pagan bien! Pero ¿Es correcto que toda la comunidad se chingue por unos pocos que se están beneficiando?”, aclara, de nuevo, el presidente de la directiva.

La emboscada

La empresa minera es tozuda, ciertamente, pero los habitantes de Las Flores tienen sus métodos de persuasión. Una mañana de principios de octubre unas doscientas personas prepararon una auténtica emboscada unos kilómetros antes de la entrada al pueblo.

Más tardaron los vehículos de la compañía en aparecer que los lugareños en detenerlos. Vidal Recinos; el geólogo guatemalteco; Patrik, otro geólogo canadiense de la empresa; y cuatro trabajadores, tuvieron que escuchar, durante más de cuarenta minutos, los regaños del alcalde, el presidente de la directiva, dos párrocos de la zona y algunos líderes comunales.

“Les dije: ‘¡mucho les está valiendo riata lo que hemos hablado y están haciendo lo que le da la gana! Aquí se van a convencer que con este pueblo no se juega. Por favorcito, se me van a retirar y ya no los queremos ver aquí’. Al canadiense le temblaba el bigote, la gente tenía ganas de verguiarlos. Afortunadamente no hubo necesidad, nos guardamos esas energías para otra ocasión”, relata Felipe.

Terminados los regaños, los empleados de la empresa fueron escoltados por los vehículos de la comunidad algunos kilómetros. Esa fue la última vez que empleados de la compañía aparecieron en la zona.

“Fue una acción intimidatoria, nos insultaron y nos privaron la libertad”, protesta “Felipón”, quien asegura que Martinique Minerals no va a desistir de su intención de buscar yacimientos de oro.

Del otro lado, Tobías explica que están dispuestos a llegar “hasta las últimas consecuencias” para detener la exploración minera.

Pese al rechazo, los ejecutivos siguen siendo optimistas. Bill McGuinty, vicepresidente de exploración de Intrepid Minerals Corporation, empresa socia de Gold Martinique, dijo a El Faro desde Canadá: “Estamos enterados de la situación en Las Flores, pero tengo entendido que últimamente ha habido un cambio en la actitud de algunos pobladores de esa zona. Nosotros entendemos la preocupación de esta comunidad y por eso también es que queremos realizar reuniones con ellos para involucrar a la comunidad y explicarles de qué se trata nuestro trabajo, entonces estamos preparando algunas propuestas para que la comunidad se involucre”.

Pero, en sentido contrario a las expectativas del canadiense, Felipe Tobar da por zanjado el asunto: “Mire, estas tierras nos han costado sangre, yo vi morir a siete de mi familia en una sola noche… tanta gente que dejó la vida para que ahora vengan estos a arruinarnos… si no nos morimos en la guerra pues estamos dispuestos a dejar la última gota de sangre aquí si es necesario, pero de que no entran, no entran”.

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