MAC/20: Mines and Communities

Latin America / Caribbean update

Published by MAC on 2007-05-19


Latin America/ Caribbean update

19th May 2007

Water availability form Chile's northern mining district is sufficient for current mining activities, alongside other usages, but not for minerals expansion projects. That analysis was delivered last week by Celfin Capital, Chile's leading provider of "asset management services" (and which earlier this month linked up in a joint venture with Merrill Lynch to raise further funds in the country.) This doesn't augur well for several companies hoping to strike it rich in the region - notably Barrick Gold with its vast Pascua-Lama project which straddles the border between Chile and Argentina.

Meanwhile Barrick - the world's biggest gold miner - has confirmed that it is withdrawing completely from the Famatina project in Argentina. This coincides with yet another declaration by one of the country's communities that it will not tolerate mining in its territority.

Little wonder then, that the mining manager for the World Bank's IFC has fulminated against the relentless opposition to new ventures in Latin America - despite his employers last week publishing a report which claims the Bank is engaging effectively with its so-called "stakeholders".

Peru's Congress is investigating what one Congresswoman claims is US company Doe Run's "blackmail" over the impacts of its notorious lead smelter in La Oroya. Another story relates the plight of smallscale miners in the province of Cajamarca.

Finally, it looks as if Alcoa's attempts to mine bauxite from the pristine Cockpit Country of Jamaica will not succeed.


CHILE

Celfin: MINING - The Chilean water dilemma in the Northern mining district

BNAmericas

2nd May 2007

Cesar Perez-Novoa / Felipe Hirai

Chilean copper mining companies will likely face significant hurdles in securing future water sources and rights for water-intensive copper processing operations. This is the result of (1) natural depletion, (2) limited availability, (3) environmental constraints, and (4) political and regulatory changes. Copper production in Chile requires vast amounts of water, a commodity hard to come by in the mining-intensive Northern region, located in or bordering the Atacama Desert, one of the driest regions in the world.

Water will be more expensive, significantly contributing to mining companies' surging production costs (along with energy), and also be harder to obtain.

Supply supports current development, not future growth

Water supply is available through concession of water rights, water purchases from utilities firms domiciled in Chile or Bolivia, and surface/underground riverbeds; this supports current mining operations, but not future expansion: today, little or no water rights are available, and farmers are pushing regulators to limit the granting of water sources to the mining industry. Repercussions in ecosystems are also being monitored by environmental watchdogs, exerting further pressure. Risks are skewed to the upside, primarily because of the possibility of Bolivia limiting supply due to the dispute over the Silala basin (which is located in Bolivia but feeds Chilean mines).

Changes in regulations are also a problem

A new law designed to de-concentrate holdings of water rights was passed in 2005. Under the previous law, of 1981, companies could accumulate water rights indiscriminately free of charge, without justifying the quantity claimed and without any obligation to use it, leading to concentration and speculation in holdings. The new law, effective 1 January 2006, lowered barriers to market entry and increased competition, allowing companies to have access to the resource. However, it establishes limits on water use that previously didn't exist, and companies will have to give technical justification for the amounts of water they consume.

Feasible solution but at a higher cost...

Water scarcity has led mining companies to launch exploration programs in the mining region, seeking to secure supply for future development. Some are implementing water management programs, ranging from design development to recovery of water from tailings dams, and some are looking to build desalinization plants. So we believe we should assume higher costs until new technologies become economically viable.


Gold Fever in Patagonia

By Mauricio San Cristóbal

Chile, El Ciudadano, Year 3, Number 44

www.elciudadano.cl

Throughout 2006, four technical teams of Canadian transnational mining firm Kinross Gold carried out an exhaustive exploration operation in search of gold in nine high-priority targets in the province of Palena, in Chile's Region 10. The results were very favorable, but all of these operations were carried out in the highest secrecy. According to a study recently released by the Chilean Copper Commission (COCHILCO), the gold mining industry will invest some three billion US dollars in Chile between 2004 and 2008. Among them is the Barrick Gold's Pascua Lama. Canada's Kinross Gold Corporation has also caught gold fever, and in association with United States firm Geocom Resources, are seriously studying investment into nine mining projects in the Patagonian wilderness.

In November of 2006, both firm filed a total of 318 mining claims throughout six zones within the Palena province. Geocom's 2007 activities are based on the results generated in 2006, which have moved the company to obtain some 90,000 hectares (225,000 acres) in mineral rights.

The company has moved with the most absolute secrecy. The Aysén senator and president of the Environmental Commission, Antonio Horvath Kiss (RN), was surprised when the El Ciudadano newspaper asked him about the explorations, and he did not have any background information. He said that he would investigate the issue: "I am going to investigate. The truth is that the entire Southern zone is under risk of mineral exploration. The mining firm is very aggressive, and the Patagonia region is clearly based in tourism, biodiversity and the cultural identity."

It appears that the movements of Kinross and Geocom have passed unperceived by everyone, for we requested an interview with the governor of the province of Palena, Juan Águila Cárcamo, who declined any statements because he considered he was not suitable to speak. The authority of the governor, it appears, also is unaware of the facts.

For biologist and national coordinator of Ecosystems, Flavia Liberona, it is necessary to know if the government is knowingly working with the plans of Kinross Gold and Geocom, and how much information they have available. "If the response is that authorities, both regional and national, have this information, it appears to me very disturbing that they have not released it publicly, and this gives the immediate sensation that something is wrong. The obligation of public officials is to inform citizens about the possible activities that are going to affect their lives."


PERU

Anti-mining lobby poses political risk to miners

17th May 2007

LONDON (Reuters) - An intensifying anti-mining lobby in South America could hurt smaller exploration firms and metal producers, industry representatives told the World Mining Investment Congress on Wednesday. "Anti-mining NGOs (non-governmental organisations) are a particular problem in South America right now," Stephen Kay of the small mining firm International Minerals Corporation said.

Historically the mining sector has been criticised for environmental degradation and South Americans have felt the resource extraction has not favoured their economies. "But there is a lot of good work being done now -- most companies, including the juniors, have employed full-time sociologists and that was unheard of a few years ago," Kay, who is president and CEO of the firm operating in Peru and Ecuador, said.

However, the anti-mining lobby in Peru had succeeded in halting a mine from going into production, Kay said.

The advocacy groups, which were mainly funded by people in Europe and the West Coast in the United States, were looking for an area where they would have a receptive audience, Kay said. In Latin America linking up with indigenous peoples is a natural way to bring projects to a halt, Bill Bulmer, senior manager for the mining sector for the International Finance Corporation and the World Bank, said. "The growing activism of indigenous groups...is very real and it is born out of resentment of past mining practices and unfair deals," Bulmer said.

Anti-mining sentiment also was fuelled by the nationalistic tendencies seen in some Latin American governments, Kay and Bulmer said.

Bulmer said indigenous groups wanted mines to be developed but only provided they had a say and share in the process. "This huge movement up against mining is overblown but that is the voice that is heard there and that could ultimately stop a good project... to the disadvantage of these local groups," he said.

Bulmer said most NGOs were in favour and had an important role to play in developing the economies of local communities. "But there is a very small -- but very vocal -- mining advocacy group that doesn't want to talk about the merits of mining, they simply want to shut mining down," he said.


Peruvian Congress Investigates Doe Run Compliance: Congresswoman Rejects Mining Company "Blackmail"

Movimiento por la Salud de La Oroya/MOSAO - Mesa Técnica

May 15, 2007, La Oroya, Peru. A public hearing on Doe Run Peru company compliance with Peru's environmental law was held in La Oroya last Friday. At the hearing, Congresswoman Gloria Ramos stated that no hostility should be shown towards those who carry out environmental studies and try to raise public awareness about the environment.

“We have to provide some options-- it's precisely because we are concerned about the situation that we are here today”, said Ramos.

She added that the Peruvian government should require mining companies to fulfill their legal responsibilities. “When the operations of DRP are questioned, [DRP] says it will leave. We cannot allow bribery by the mining companies. Doe Run is a North American company, and no city in North America would accept this type of contamination,” concluded Ramos.

The Congresswoman spoke on these issues in a hearing organized by the Congressional Committee for Andean, Amazonian, and Afro-Peruvian Pepoples, and the Environment. Congressional representatives Juan Perry, Gloria Ramos, and Committee Chair Carlos Canepa were the congressional committee members instrumental in getting the hearing scheduled. The hearing took place in the Catholic Parish of La Oroya and was organized to assess Doe Run's compliance with its environmental obligations which were postponed in a controversial decision in May 2006.

The proposals from the hearing will be organized by the commission and later presented in a report in Congress. In the hearing, Agustín Mamani, former City Manager of La Oroya, stated that the total impact of Doe Run's fugitive emissions are eight times greater than the emissions from the central smokestack. The air pollution generated in the Doe Run plant, according to a Swiss consulting firm, negatively impacts the surrounding agricultural areas of the fertile Mantaro River Valley.

José Mogrovejo, representative of DRP, noted the advances being made to meet the PAMA requirements. Mogrovejo noted that 58 children with blood lead levels exceeding 45 micrograms/deciliter are being given special treatment in Casaracra in cooperation with DRP. According to a recent St. Louis University School of Public Health Study, 97.2% of of the 9,000 La Oroya's children and young people have lead poisoning.

Also in the hearing, Dr. Hugo Villa, a neurologist and public health physician with 20 years experience in La Oroya emphasized the serious health situation for the people of La Oroya, particularly for the children. He cited recommendations from the International Workshop on Neurotoxicity held in Italy last year. The recommendation was that the international standard should be lowered from 10 to 5 micrograms per deciliter, becaue of the permamnent danger to human health. Finally Dr. Villa challenged the governmental health ministry to become directly involved in addressing the health crisis of La Oroya.

After the proposals and presentations of speakers, Aníbal Carhuapoma, Secretary General of the Worker’s Union for the Metallurgical Complex, challenged the townspeople and the company to unite efforts to solve the environmental problem. Carhuapoma added that the DRP workers should not allow the company to manipulate them.

The participants of the Health Movement for La Oroya (MOSAO) asked that Peru's Congress address the problem by implementing the “Action Plan to Improve Air Quality.” MOSAO also proposed that an office of OSSINBERG (the Peruvian government entity charged with gathering data and monitoring the activities of the Metallurical Complex of La Oroya) be opened in La Oroya.


Blood and Gold on Algamarca Hill

By Milagros Salazar

ALGAMARCA, Peru, (IPS)

7th May 2007

While two companies are disputing a hill rich in gold in the extreme northwest of Peru, more than 3,000 informal sector miners are working there without the most basic safety or environmental protection measures.

The hillside is dotted with the blue, yellow and red plastic roofs of the miners' tents and shacks. The miners' settlement on Algamarca hill is a 15-minute drive from the village of the same name, home to 200 families, in the province of Cajamarca.

The court that is to determine which company will keep the 26 concessions in dispute is to hold its first hearing this month. But both Sulliden Shahuindo, a local subsidiary of the Canadian corporation Sulliden Exploration, and the Peruvian-Panamanian group Las Algamarcas are prepared to appeal the decision and fight to the last, spokespersons from the firms told IPS.

Meanwhile, the two firms have hired private security guards to watch over what they both regard as their property. The informal miners, who have their own armed guards, are facing off with the companies. Their "chief of security", Juan Álvarez, says he has a team of 14 men, and adds that "We have permits for all of our weapons."

"As farmers we were earning virtually nothing. That's why we are now mining. We are defending what gives us our livelihood," says Ángel Chávez, who works as a "chancador", splitting the big slabs of rock removed from the shafts into chips which are later mixed with cyanide and mercury in tanks.

On the weekends, heavily guarded four-wheel-drive trucks drive up to the foot of the hill or into the centre of the village to buy gold. According to a report by the presidency of the council of ministers, to which IPS had access, a monthly average of 125 kgs of gold is sold this way in the area.

Sulliden and Las Algamarcas have been fighting since 2002 for the right to 26 concessions covering an area of 7,982 hectares, including five hectares on Algamarca hill. According to exploration work carried out by Sulliden, the mines hold an estimated 1.5 million ounces of gold and 35 million ounces of silver, worth some 1.5 billion dollars.

"That hill is no man's land," says César González, the attorney for Inversiones Minera Sudamericana, part of the Las Algamarcas group. "People have died there, and pollution is a problem. We have protested about all of that, but in reprisal, the informal miners burnt down our guard house." Meanwhile, farmers in the district of Chuquibamba, a two-hour drive from the hill, are opposed to all mining activities in the area. "We don't want any kind of mining, neither large-scale nor small nor informal, because we don't want them to pollute our rivers," Walter Marquina, mayor of Chuquibamba, told IPS.

Marquina is also the organisational secretary of the "rondas campesinas" -- unarmed legally-recognised vigilante groups set up to protect the community's land and livestock.

On Jan. 16, farmers from nine villages around Chuquibamba stormed the hill, destroyed 36 cyanide and mercury tanks, and "captured" seven miners who they turned over to the police, according to the report by the council of ministers.

Even the miners themselves are divided. In early March, a worker from Algamarca was killed, apparently by miners from Huamachuco, a community in the neighbouring region of La Libertad. Juan Sánchez told IPS that the dead man's fingernails and teeth had been pulled out.

After the murder, the miners from Algamarca ran the men from Huamachuco out of the area. "There was no reason for the local miners to continue sharing the mineral with people from another region," said Sánchez, a miner from Algamarca.

The opponents of informal mining speculate that dozens of people have died as a result of handling toxic products without the necessary safety measures. But according to the council of ministers report, only the deaths of three miners from that cause have been confirmed. "This case demonstrates two things: the absence of the state and poverty. No one is keeping order in the area, and the people living there are prepared to work in an activity that jeopardises their own lives, to feed their families," said Catholic priest and environmentalist Marco Arana, director of the Group for Training and Intervention for Sustainable Development (GRUFIDES).

A study published this month by the General Office on Environmental Health reported that large concentrations of arsenic were found in the areas near the mining operations. The concentration of arsenic is also two times the maximum limit established by Peruvian law for irrigation and livestock in Chupalla River, one of the tributaries of the Condebamba River, which provides water to the farmers of Chuquibamba.

The results of the study were released on Apr. 10 in the second meeting organised by the Cajamarca provincial government, which since March has been attempting to broker a solution to the conflict between miners and farmers.

Taking part in the talks are informal miners, farmers from Chuquibamba, members of the "rondas campesinas", local authorities and central government officials. However, representatives of the mining companies involved in the dispute are not participating in the negotiations.

The traditional mining industry in Algamarca was brought to a halt in the 1990s by the presence of the Maoist Sendero Luminoso (Shining Path) guerrillas.

In the face of the insurgent threat, the owners of the concessions sold their shares to the two firms that make up the Las Algamarcas group: the Peruvian-owned Algamarca, and Exploraciones Algamarca, made up of 90 percent Panamanian capital. In November 2002, Las Algamarcas sold the 26 concessions to Sulliden Shahuindo, a subsidiary of the Québec-based Sulliden Exploration, for 4.13 million dollars. A few weeks later, the majority shareholder status in Las Algamarcas changed hands, and the new administration refused to honour the contract with Sulliden, questioning whether a sale on that scale would have been arranged with a subsidiary that only had 10,000 dollars in initial capital.

After a string of takeovers, the new majority shareholder in Las Algamarcas ended up being Ohana Overseas, a company registered in Panama and owned by Orlando Sánchez, heir to the Sánchez Paredes family, one of the wealthiest families in La Libertad. Peruvian authorities have found that the family has links to the drug trade.

Besides the court proceedings, an arbitration panel ruled in favour of Sulliden in July 2006 -- a decision that was appealed by Orlando Sánchez's group, which questioned the impartiality of the members of the panel.

The president of Sulliden Shahuindo, Javier Fernández ######, told IPS that what Las Algamarcas did was "common practice" among mining companies, which "refuse to honour contracts in order to later force the purchasing company into new negotiations, with a greater investment."

On the other side of the fence, lawyer José Abanto Verástegui, general manager of Exploraciones Algamarca until April, retorted that Sulliden "has no solid arguments, which is why it is trying to discredit the company in the eyes of public opinion by invoking the Sánchez Paredes family's past."

One of the companies making up the Las Algamarcas group got the prosecutor's office to hand over to it gold confiscated by the police from the informal miners, until the court hands down its verdict. The council of ministers report cites speculation that the companies may be providing the miners with chemical inputs -- an allegation that is denied by the firms involved in the dispute over Algamarca hill.


Farmers, Informal Gold Miners Clash Over Pollution

By Milagros Salazar

ALGAMARCA, Peru, (IPS)

4th May 2007

There is a cemetery at the foot of this hill full of gold and silver near the village of Algamarca in northwestern Peru -- an indication of the risks involved in informal mining, which uses highly toxic substances like cyanide and mercury.

Two hours away by car live the farmers of Chuquibamba, who are worried that toxic runoff from the small-scale mining operations is polluting the river that they depend on for water to grow their crops, such as paprika and avocado, which they have begun to export to Europe, the United States and Mexico.

The problem has led to hard feelings between the people of the two towns in the northwestern province of Cajamarca. "They say they don't pollute, but the cyanide that they use up on the hill ends up in the rivers, carried down by the rain," Victoria Verástico, a peasant farmer from Chuquibamba, told IPS.

Juan Uriol, a miner from Algamarca, responded that "we dig 50 metres down to dispose of the cyanide tailings, and it loses it poisonous effect down there. The water we use isn't dumped out; we use the same water over and over again."

The conflict between people from the two towns has even flared up into violence. On Feb. 16, members of the "rondas campesinas" -- vigilante "self-defence" committees from Chuquibamba -- and the Front for the Defence of the Environment climbed the hill and destroyed the ponds where the minerals are processed, seized seven miners and turned them over to the police.

There are some 3,000 miners working on Algamarca hill, and they have a clearly-defined hierarchy. According to their security chief, Juan Álvarez, there are 270 pits with a similar number of "owners" or foremen. Each pit is a kind of feudal enclave, worked by between two and 30 labourers. IPS found that most of the workers do not use masks to protect themselves from the dust or mercury vapours, and that virtually no one uses special protective clothing.

The "capachero" carries the large stones removed from the shafts, the "chancador" breaks the stones into small pieces, which the "cernidor" sifts onto a mixture of lime and cement. The sifted ore then goes into the pits where it is mixed with water, cyanide, borax and nitric acid.

The workers earn six to eight dollars for an eight-hour workday, except for the one who removes the mixture. Because this particular job involves the highest level of exposure to toxic chemicals, it pays 12 dollars a day.

Most of the pits are only covered with a plastic sheet, although some are built of adobe and cement. The labourers, especially the younger ones who have come from other towns, mainly work a double shift in order to earn at least 200 soles (63 dollars) a week. There are also minors working, although that is denied by the leaders of the miners.

According to the Cajamarca regional health office, 60 percent of students in Algamarca drop out of school to work in small-scale mining. Walter Yauri, 20 years old, is just passing through. He has been working as a "capachero" for a week, earning 75 dollars in six double-shift days. "It's a sacrifice, but it's only for a short time. I want to learn, to be able to do this near my own town," he says in a low voice, as if he were sharing a big secret.

Yauri was born in the mountain town of Santiago de Chuco, in the neighbouring region of La Libertad. He is anxious to return and become the owner of his own pit, because he has been told that there is gold in that area too.

"They say the foremen earn more than the members of Congress, like 15,000 soles (4,700 dollars) a month. Not bad, eh?" he comments as he heads off to Cajabamba to buy more blankets, to ward off the night-time cold of the highlands. Just 200 families live in the village of Algamarca, 15 minutes away from the hill by car. Over the last two years, many of the men have given up farming to mine for gold and silver. Most of the families now grow crops only for subsistence purposes.

"I used to earn five soles a day (1.50 dollars) as a farmer, but I earn around 20 soles per shift in the mine," says Agustín García. The hill falls within the territory covered by 26 mining concessions disputed in the courts since 2002 by a local subsidiary of the Canadian firm Sulliden Exploration and the Peruvian-Panamanian group Las Algamarcas.

Miners from other communities live in colourful tents and plastic-roofed shacks that line the hillside. It is noon on Saturday, and the work-week has just ended for most of the miners. They descend the hill and sit on rocks along the road, with their transistor radios and backpacks, next to the cemetery and in front of a little makeshift store that sells food and liquor. Many of the younger men head towards a truck loaded with crates of beer, and start spending their hard-earned money.

Meanwhile, four-wheel-drive vehicles drive up to the hill, and into the centre of Algamarca, to buy gold and silver. The buyers come from the cities of Cajamarca, Cajabamba and Trujillo, the capital of La Libertad, according to a report by the presidency of the Council of Ministers to which IPS had access.

It is likely that the mining companies themselves are buying the gold. But "there are no formal records of the buyers. Nor is it clear whether the National Superintendence of Tax Administration or the financial police have information on the buying and selling of gold in Algamarca," says the document.

The report does provide an estimate of how much gold is sold each month: 125 kgs on average. It also states that each foreman produces around 30 grams a week, and that three workers have died as a result of handling toxic chemicals. In addition, it says the companies involved in the dispute probably supply at least part of the chemical inputs.

With the new incomes, commerce has risen threefold in Algamarca. Although mobile phone signals don't reach the village, on Algamarca hill there isn't a single foreman or labourer without a cell-phone. "The informal miners' work here is only temporary. People know that, and it cannot be denied that there is pollution, even though we will pay for the consequences in the future," says Algamarca mayor Robinson Rodríguez, who also works driving a four-wheel-drive vehicle along the road to Cajamarca, which is in terrible condition. That is precisely the fear of farmers in Chuquibamba. Since 2002, the farming town, which is home to around 1,500 families, has exported between 120 and 200 tons a year of paprika to Spain and Mexico. According to Eloy Ulloa, a local farmer, he and his fellow farmers can earn up to 3,800 dollars per hectare of paprika.

This year, for the first time, they also sold 20 tons of avocados to Britain, through the Condebamba Valley Producers Association, which groups 40 farmers and will soon admit a similar number of new members.

To resolve the conflict between the farmers in Chuquibamba and the miners of Algamarca, the Cajamarca provincial government organised talks between representatives of the two towns and the central and local governments. At the first meeting, the participants agreed to have water samples analysed to determine pollution levels, and the initial results were released at the second meeting, in April. According to the study by the General Office on Environmental Health, arsenic levels are two times the limit set by Peruvian law for water to be used for irrigation and livestock, in the Chupalla River, which runs into the Condebamba River, the source of water used by Chuquibamba's farmers.

Chuquibamba mayor Walter Marquina told IPS that the farmers plan to march on the Algamarca hill again. "We have to fight to defend our crops, and destroy the cyanide pits," he said.

It's now 4:00 PM, and at the foot of the hill, the youngest miners are already drunk, and cheerfully drinking a toast with anyone and everyone. "What, do you think you're going to live forever?" one of them asks, before plunking down on a rock outside of the cemetery.


ARGENTINA

Press release - YOU WILL NOT TOUCH EL FAMATINA!

Famatina, La Rioja, Argentina

16th May 2007

In Famatina, La Rioja province, in the republic of Argentina, we hereby communicate:

Through telephone communication carried out between representatives of the Transnational Corporation Barrick Gold and the Chilecito departmental Judge Alfredo Ramos, we have been informed that as of Monday May 14, 2007, Barrick Gold was definitively withdrawing their "Famatina project." They have asked for twelve days beginning Monday May 21, to dismantle the mining camp which was under construction in the site "Cueva de Perez." An official document will be signed between the company, the sub-secretary of human rights, the federal justice and representatives of our assemblies.

It is fitting that our assemblies in the area have carried out a permanent blockade at Peñas Negras on El Famatina mountain for the past two months and eight days, preventing Barrick the route to the mines of La Mejicana. Tourists and local people have enjoyed free passage, but not personnel of Barrick Gold, as since the beginning of the blockade there have only remained two guards to care for the encampment.

We inform this corporation and all similar companies (plunderers and criminals), that on our Riojan territory, come what may, whatever governors, officials, judges whomever may come... They will never have social support. Now that society is conscious of the consequences that this type of exploitation generates, we will never permit more plunder of our common resources and contamination of our earth, air and water.

We ask too, from our earth to our sister provinces equally affected by mega-mining: Don't give up the fight, let us all keep fighting to expel these bloodsuckers from our territories. In these mountains are the sources of our life -- in this fight we all fight together or we don't fight at all. We are obligated to leave our lands healthy and beautiful for our future generations to inherit.

BARRICK GOLD: OUT OF FAMATINA!
BARRICK GOLD: OUT OF LA RIOJA, SAN JUAN, MENDOZA, CHILE, PERÚ, EL SALVADOR!
CRIMINAL MINING FIRMS OUT OF OUR LAND!
OUT WITH SELL-OUT POLITICIANS WHO SELL AND GIVE AWAY OUR LAND!
THE PEOPLE ARE AND WILL ALWAYS BE SOVEREIGN!
YOU WILL NOT TOUCH EL FAMATINA!


Barrick bids Famatina project goodbye, La Rioja

Business News Americas staff reporters

16th May 2007

Canadian miner Barrick Gold announced in a statement that it has decided to definitively abandon the Famatina gold project in northwest Argentina's La Rioja province. "We announced in March that [preliminary] exploration works would be suspended and right now we are in the process of taking down our camp," Rodrigo Jiménez, the company's spokesperson in Argentina, told BNamericas.

Jiménez explained that Famatina is just one of over 100 exploration projects the company has around the world and that it is not among Barrick's priorities. The company announced the suspension of exploration in La Rioja after the province's lower house approved a bill to prohibit open-pit mining and the use of pollutants.

According to local press reports, Barrick's exit may have been prompted by protests by environmental groups that have been blocking access to the area for several months. The move was agreed upon during talks between provincial authorities and company representatives.

INVESTMENT CLIMATE

Barrick said in its statement that competition for attracting investments in this type of project is fairly tough throughout the world, "which is why countries need to guarantee a stable and attractive investment climate for investors that take risks with their capital, in everything from political to economic and social environments."

The company added that - in all of its projects - Barrick adheres to the respective country's legislation and works under a policy of responsible mining. Barrick's activities in Argentina are focused in San Juan province at the Veladero mine and the Pascua Lama project that straddles the border with Chile.


Villa Las Rosas Prohibits Mining

Córdoba, Argentina

6th May 2007

By Miguel Ángel Ortiz -- La Voz del Interior newspaper

www.lavoz.com.ar

Villa Las Rosas. This tourist town declared itself "free of mining operations, non-toxic and environmentally healthy" through a municipal ordinance unanimously approved. The decision, which arose through complaints of residents for the explosions of nearby mining activities, could contradict national laws which support mining, an activity intensely practiced in the region. Aside from the environmental impact generated, the explosions have altered the lives of residents and the stability of their homes. The municipality is seeking a limitation on the use of explosives and a seismograph to monitor and control the activity. One of the mining firms says that there is no environmental impact and that the activity is controlled by the province.

In other articles, the new municipal law declared the landscape, archeological and natural resources of the locality and surrounding area "protected." "The idea is invite other municipalities and commons of the area to join in this proposal so there can be a real impact," said Daniel Brito, one of the residents pushing the modification of the law.

Villa Las Rosas has almost four thousand residents, and a similar amount of persons who live in the surround area, the majority of whom base their living in activities related to tourism. The locality has a high percentage of residents who have relocated there from large cities. "Quiet Countryside" is the slogan for tourism promotion which the town is diffusing throughout the country, and the townspeople see their attractions threatened by the nearby large-scale mining activities.

Town mayor Enrique Rébora says, "Living with the explosions and daily transit of trucks filled with minerals is a form of violence, but the most serious thing is that this is scaring off the tourism, which is our means of living - nobody can relax in the middle of explosions." Declares Rébora, "We are working to not contaminate and to preserve this place. We are not against subsistence mining, of the small quarries, which provide for a family level subsistence, but we are against the use of explosives and the large-scale operations."

There has been mining activity in the region, centered mostly in Las Tapias, located alongside Villa Las Rosas, where products such as quartz, feldspar and mica are extracted. But the complaints of residents began when a businessman tried to forcibly enter onto the property of Gustavo and Liliana Doratto in order to reach his mine. "A woman came with the mining police and told me that I was obliged to let them pass over my property in order to access their mine," said Ms. Doratto. "The mine is not on my land, but they say that I have to let them go wherever it is most convenient for them." Since then, and after having files some six claims for gold mines in the area, the locals demanded a limitation of the activities.

"Here almost all the people live from tourism, not from mining operations. Mining could make some people rich, but here the majority want another thing," emphasized Marcelo Primicia, another of the residents. The National Mining Code states that a landowner cannot impede mining operations that another person is carrying out on their own property. In this they have spoken of finding veins of gold, and there are residents that are afraid of the use of cyanide and mercury in their exploitation, which is happening in other locations.


JAMAICA

For previous post go to: "Bauxite Mine Fight Looms in Jamaica's Cockpit Country"

October 2006

http://www.minesandcommunities.org/Action/press1263.htm

Mining Threatens Jamaica's Wildest Region
Mark Thompson

KINGSTON, May 8 (IPS/IFEJ) - Jamaica's famously rugged and undeveloped Cockpit Country could be threatened by bauxite mining if the government does not expand proposed boundaries for a nature reserve, local environmental groups say.

The Cockpit Country boasts the world's most dramatic karst topography, with steep hills and deep, bowl-shaped valleys. The area, which earned its name from its resemblance to cock pits, is the largest remaining area of intact wet limestone forest in Jamaica. It is also the main supplier of water to five of the island's principal rivers, and five of Jamaica's 14 parishes derive their water supply, in whole or part, from this forested area.

While a section of the Cockpit Country has been designated as a forest reserve, the commissioner of mines still has the power to approve mining and prospecting after consultation with the Forestry Department.

Now, a team from the Department of Geography and Geology at the University of the West Indies has been charged by the government with delineating the parameters of one of the largest remaining blocks of limestone forest reserves on the island. That it is also a repository of the economically important bauxite resource has made the Cockpit Country a sought-after location for prospecting and potential mining.

The crucial task of defining the boundaries for the purpose of conservation represents a retreat from the original position of the Ministry of Agriculture and Lands. Despite concerns raised by environmental and community stakeholders, there was a marked absence of dialogue on the issue.

Late last year, the agriculture minister, Roger Clarke, went ahead and issued a "special exclusive prospecting licence" for bauxite in East Trelawny to Alcoa Minerals of Jamaica (Jamalco). "To issue a prospecting licence for the Cockpit Country behind closed doors, after ignoring all inquiries from interested groups and while publicly going through the motions of a public consultation for a new National Minerals Policy for Jamaica, is the ultimate insult to the people of Jamaica and the process of governance," said Wendy Lee, executive director of the Northern Jamaica Conservation Association.

She, along with other concerned groups, has initiated a campaign to preserve the Cockpit Country. The bauxite company maintains that prospecting would be harmless, but some fear that the cutting of roads and other activities would upset the delicate balance vital to the survival of the biota.

While the area remains largely pristine, the non-profit Jamaican Caves Organisation notes that its complex system of interconnected underground passages is highly vulnerable to disruption from human activity.

"These changes manifest themselves as reduced flow, and reduced water quality at the downstream risings, as well as flooding in the upstream catchment areas," the group said, calling for further research into the Cockpit Country's hydrology.

Public outcry eventually resulted in the suspension of the licence and brought the government to the discussion table last December. Since then, there have been several meetings involving the ministry, the Cockpit Country Stakeholders Group, a coalition of community and green groups, and people who reside in and around the Cockpit Country. As recently as late March, Clarke declared that there will be no mining in the Cockpit Country and charted a harmonious path forward.

However, this path is contingent on an agreement on what constitutes the area of the Cockpit Country. Michael Schwartz, a scientist from the Windsor Research Centre located in the heart of the Cockpit Country, has been studying the area for over a decade. He suggested that the boundary issue would take a while to sort out since there are many specified outlines based on different criteria.

"We've got different definitions such as the core geomorphological boundary, a general geomorphological boundary showing all the Cockpit karst and there are biological boundaries. The fact is that any boundary we finally set will need a buffer zone around it to ensure that the part we really want to conserve is protected from further development," he stated.

Diana McCaulay, chief executive officer of the Jamaica Environment Trust, has also been following the issue closely, and is not satisfied with the area delineated by the government's Forestry Department. "According to their map, it's the ring road that goes around a much smaller area than the area that should be protected from mining. So it leaves out the Appleton Valley and the Litchfield and Naussau Mountains... a lot will hinge on the definition of the boundaries."

The rugged area is centred in the parish of Trelawny, extending to the parishes of St Elizabeth and St James. It is home to at least 79 of the 100 bird species found in the island. Numerous animal species in this unique landscape are found nowhere else in the world, such as the Giant Swallowtail -- the largest butterfly in the Americas.

Scientists recently described a new species of tree frog, endemic to Jamaica and so far known only to the Cockpit Country. There are also more than 60 species of plants unique to this region, some isolated to just one hill.

The Cockpit Country retains the memory of Maroon resistance, providing refuge for runaway slaves who were able to force the British into signing a peace treaty in 1738. Their descendants still inhabit the area and keep the Maroon culture and tradition alive. Recently, the Forestry Department launched a Local Forestry Management Committee for the Cockpit Country to ensure the sustainability of the resources for the benefit of all. The Maroons demanded to take the lead in the process.

"If we had not been protecting the Cockpit Country for these many years, it would be deforested. It would be well cut down like other places in Jamaica and that is why we are against mining anywhere in the area... it will erode the whole aspect of life in the Cockpit Country," said Harris Cawley, deputy colonel of the Accompong Town Maroons.

Cawley estimated that between 4,000 and 5,000 Maroons inhabit the Cockpit Country, whose total population is about 80,000 people in 90 communities. He said that they would soon be establishing tours along their original trails in the Cockpit Country. Other residents of the area have sought to embark on tourism projects based on the area's ecology and heritage.

The 1.1-billion-dollar bauxite mining industry is second only to tourism in economic importance to the island. According to 2005 figures from the Jamaica Bauxite Institute (JBI), the industry employs over 3,500 people. Jamaica has produced more than 120 million tonnes of crude bauxite since 1974 and JBI officials have suggested that bauxite can be mined in Jamaica for another 100 years until all the reserves are exhausted.

While bauxite occurs in over a quarter of the island, Hugh Dixon of the Southern Trelawny Environmental Association is concerned that the authorities may be inclined to sacrifice valuable areas that fall within this "red zone". Environmental interests like Dixon have been advocating for the Cockpit Country to be declared by government as a Protected National Area, as stipulated in the 1997 Policy for a National System of Protected Areas in Jamaica. They also wish to see it protected and managed as a World Heritage Site.

Michael Schwartz of the Windsor Research Centre remains confident that the unique area will be spared from the potential harm of bauxite mining. "I can't imagine from this point that the government would consider allowing mining anywhere in the buffer zone, core Cockpit area or in the Cockpit Country conservation area. I don't think we're going to be seeing any mining in this special area," he said.


CHILE

Fiebre del Oro en la Patagonia

Por Mauricio San Cristóbal
Chile, El Ciudadano, año 3, número 44
http://www.elciudadano.cl

Cuatro equipos técnicos de una transnacional canadiense se desplegaron en la Provincia de Palena, Décima Región, para desarrollar un exhaustivo plan de exploración en busca de oro en 9 blancos de alta prioridad. Los resultados fueron muy favorables, pero todo se maneja en el más completo hermetismo. Según un reciente estudio difundido por la Comisión Chilena del Cobre (Cochilco), la minería del oro en Chile concentrará entre el 2004 y 2008 inversiones por casi U$ 3000 millones. De ellas Pascua Lama, de la empresa canadiense Barrick Gold, figura con una transacción de U$ 1.415 millones. ¡Fiebre del oro!, dirá usted. No se equivoca. La fiebre contagió a Kinross Gold Corporation, también canadiense, que en sociedad con la estadounidense Geocom Resources, están estudiando seriamente invertir en 9 proyectos mineros en la silvestre Patagonia.

En noviembre del 2006, ambas firmas tomaron un total de 318 pedimentos mineros repartidos en 6 bloques ubicados en la Provincia de Palena, Décima Región. El programa 2007 que lleva a cabo Geocom sobre los resultados generados el 2006, motivó a la compañía la obtención de aproximadamente 90.000 hectáreas de tenencias minerales.

Luego, 4 equipos técnicos se desplegaron en la zona para desarrollar un exhaustivo plan de exploración, es decir, hacer mapeo y tomar muestras detalladas en 9 blancos de alta prioridad. Estos son los pórfidos de oro-cobre El Espolón, Río Tranquilo, Ventisquero y Cerro Chaitén; el de oro diseminado Cerro Primero; la zona de oro Cerro Cóndor; el blanco de plata Río Tigre; el pórfido de cobre Río Azul; y Cerro Mera con oro-cobre.

Hace pocos días Geocom emitió un comunicado donde señala que elevó a la categoría de proyecto a El Espolón, basada en los resultados de las recientes evaluaciones mineras. "Debido a los excelentes resultados y la alta prospección geológica, Geocom ha seleccionado a El Espolón como proyecto para la minería de oro. Una vez recibidos los resultados geológicos completos el proyecto Espolón será ofrecido a Kinross para formalizar una sociedad conjunta de acuerdo a lo establecido en los acuerdos de prospección", informa el documento y añade que El Espolón comprende un total de 13 pedimentos totalizando 3,800 hectáreas.

Además el texto califica de "excelentes ensayos" las pruebas desarrolladas en El Espolón. El geólogo y docente de la Universidad Austral de Chile, Dr. Mario Pino Quivira al examinar los resultados del sondeo explicó que "las leyes son muy altas, pero falta intenso trabajo para conocer los volúmenes".

Si bien el precio del oro es alto, pues registra al 15 de marzo, un nivel promedio anual $ 346.573 por onza (1 onza es igual a 28 grs.), no explica del todo la motivación para realizar dichas iniciativas. Las firmas mineras se deben haber estimulado por el anuncio del gobierno, en el sentido de que la Carretera Austral y las líneas de transmisión del proyecto de Endesa en Aysén, pasarían a través de la Provincia de Palena.

Seguro que las "novedades" gubernamentales favorecen sus planes, ya que según advierte el director del Programa de Economía Ecológica del Instituto de Ecología Política (IEP), Bernardo Reyes Ortiz: "La carretera abre espacio para la explotación masiva e intensiva de los recursos del sur por parte de las transnacionales, ese es su objetivo central, no para articular ni mejorar la calidad de vida de los pequeños, cuyo peso político y capacidad de financiar campañas es de baja relevancia. La Patagonia se abre a un nuevo saqueo histórico, esta vez a gran velocidad".

¡NADIE SABE!

En cualquier caso, los movimientos de las compañías se han hecho con el más absoluto hermetismo, situación que es típica del rubro. En este sentido, el senador por Aysén y presidente de la Comisión de Medio Ambiente, Antonio Horvath Kiss (RN), se mostró sorprendido ante la consulta de El Ciudadano sobre de las exploraciones, pues no tenía antecedentes. A su vez indicó que indagará sobre estas: "Las voy a investigar. La verdad es que toda la zona austral está sometida a riesgo de investigación minera. La minería se sabe que es muy agresiva y la vocación de la Patagonia es claramente el turismo, la biodiversidad y la identidad cultural de la gente".

A quien no le extrañan los movimientos de estas transnacionales es a Reyes del IEP: "No sorprende, dado que el 'Tratado de Complementación Minera' promovido y desarrollado por el Gobierno de Frei con Argentina, tiene como objetivo central abrir las oportunidades para la exploración y explotación minera en 'tierra minera internacional' donde ambos países ceden soberanía a las transnacionales mineras".

Visitamos el Servicio Nacional de Geología y Minería (Sernageomin) para que nos aclaren lo que acontece en Palena y nos dijeron que ellos se enteran cuando las firmas presentan el proyecto e inician las faenas, de acuerdo a los reglamentos mineros.

"En general, y sobre todo en la zona sur, cuesta mucho conocer cuándo una empresa está haciendo labores de exploración. Es un tema que lo hemos discutido internamente y trabajamos la posibilidad de regular esa situación", afirmó el jefe del Departamento de Propiedad Minera de Sernageomin, Patricio Leiva.

Parece que los movimientos de Kinross y Geocom han pasado desapercibidos para todo el mundo, ya que recurrimos al gobernador de la Provincia de Palena, Juan Águila Cárcamo, quien declinó emitir declaraciones por considerar que no era el vocero adecuado. La autoridad de gobierno, al parecer, desconocía los hechos, aunque El Ciudadano le envío información con antelación para que opinara oportunamente.

Para la bióloga y coordinadora nacional de Ecosistemas, Flavia Liberona, es necesario saber si el gobierno está en cabal conocimiento de los planes de Kinross Gold y Geocom y de cuánta información dispone: "Si la respuesta es que las autoridades tanto locales como regionales y nacionales cuentan con esta información, me parece muy preocupante que no la pongan a disposición pública, pues esto genera de inmediato la sensación de que algo anda mal. El deber de los funcionarios públicos es informar a los ciudadanos sobre posibles actividades que van a afectar su vida".

¿QUIÉNES SON?

Kinross Gold Corporation es un actor importante en el mercado del oro en Chile y en el mundo, ya que es el octavo productor aurífero a escala mundial. A principios de marzo anunció la adquisición de Bema Gold, minera por la que había presentado una oferta por US$ 3.100 millones.

Con operaciones en tres continentes, las reservas y recursos de Kinross superan las 50 millones de onzas, de las cuales 37% se ubican en Chile, es decir, depósitos por 18.500 toneladas de oro.

Kinross, además de participar con 50% de la minera Mantos de Oro (que explota las minas La Coipa y Purén, en Atacama), con la adquisición de Bema pasa a controlar en el país 100% de Refugio (Atacama), que produce anualmente cerca de 230.000 onzas de oro, y además asume el 49% de participación del proyecto Cerro Casale (Atacama), uno de los yacimientos sin desarrollar más importantes del país.

Por su parte, Geocom Resources es una compañía de exploración, focalizada en adquirir y desarrollar recursos minerales con geología atractiva en países políticamente estables en el mundo. La compañía desarrolla actividades en Alaska, Argentina, EE.UU y Chile.

NO A LA MINA

En América Latina las crisis de las economías nacionales se combinan peligrosamente con las agresivas estrategias de penetración que despliegan las grandes corporaciones mineras. Estas transnacionales están buscando activamente paraísos de contaminación en el Tercer Mundo. ¿Por qué? Las regulaciones ambientales más estrictas y la firme oposición de las comunidades han colaborado a la rápida expansión de las compañías por todos lados. "Por algo las trasnacionales mineras vienen a Chile o a países subdesarrollados, en vez de quedarse desarrollando proyectos en sus países de origen", afirma la especialista de Ecosistemas. Esta situación ha traído consigo conflictos con las poblaciones locales, poniendo en evidencia intereses contrapuestos en relación al manejo y control de los recursos naturales.

Un caso emblemático en la Patagonia es el que sucede en la ciudad de Esquel, Provincia del Chubut, Argentina. Justo a la altura de la Décima Región. En la zona existe una mina de oro y plata (El Desquite), que debe ser trabajada a cielo abierto. Detrás del proyecto está la multinacional canadiense Meridian Gold que está interesada en explotarla.

Un grupo de esquelenses conscientes y preocupados por la ecología, decidió agruparse en una Asamblea para impedir la instalación de la mina. Los ciudadanos tenían desconfianza, pues sabían que dentro de las faenas extractivas del oro, éste debe ser separado mediante la aplicación de cianuro, por lo que temían la infiltración del compuesto a ríos y napas subterráneas.

El 23 de marzo de 2003 los vecinos de Esquel lograron que se realizara un plebiscito para que toda la comunidad exprese su opinión sobre el proyecto. El resultado: "No a la mina" ganó con el 81% de los votos. A diferencia de Esquel, acá en la Patagonia chilena aún no hay conflictos, pero hay una semejanza: "En la opinión de los geólogos de Geocom, el ambiente geológico en Cerro Mera es muy similar al depósito de Esquel, que contiene más de 3 millones de onzas de oro", expresa un comunicado de Geocom Resources.


Inminente explotación minera pone en estado de alerta a habitantes de Futaleufú

18-05-2007

http://www.diarioelgong.cl

Dos empresas estadounidenses han pedido derechos mineros para explotar en forma industrial un yacimiento de oro y de otros minerales en la comuna de Futaleufú, provincia de Palena, X Región, consigna hoy el nuevo diario digital nacional Cambio21.cl.

El proyecto es llevado adelante por las compañías Geocom Resources Inc. y Kinross Gold Corporation, que anunciaron a través de un comunicado de noviembre del año pasado haber presentado ya 318 reclamaciones mineras [solicitud de explotación] en seis sectores que totalizan 91.700 hectáreas de terreno.

El emprendimiento es denominado "El Espolón", por encontrarse en las cercanías del lago y río del mismo nombre a escasa distancia del pueblo de Futaleufú, de dos mil habitantes; debido a los buenos resultados de las prospección geológica, el proyecto entraría en la categoría de minería intensiva y a gran escala. Dadas las características del terreno y de la conformación metalogénica que arrojaron las prospecciones, la única posibilidad de explotación es con la tecnología denominada de "cielo abierto" por lixiviación de cianuro, actividad industrial de alto impacto ambiental, social y cultural.

Según un informe preparado por la consultora AECO-AT, la minería a cielo abierto remueve la capa superficial de la tierra para hacer accesibles los extensos yacimientos de mineral de baja calidad, que con los modernos equipos de excavación hace rentable la extracción de menos de un gramo de oro por tonelada removida. La técnica cielo abierto utiliza de manera intensiva grandes cantidades de cianuro, elemento altamente tóxico, que permite recuperar el oro. El proceso requiere de grandes extensiones por lo que se cavan cráteres gigantescos hasta de 100 hectáreas y 500 metros de profundidad. En términos ambientales, se estima que ninguna actividad industrial es más devastadora que la minería superficial.

Preocupación en Futaleufú

La primera noticia que tuvieron los habitantes de Futaleufú, en plena cordillera a sólo 9 kilómetros de la frontera con Argentina y a más de 200 kilómetros de Chaitén, que en la zona había un yacimiento de oro la entregó el ex presidente Ricardo Lagos durante una visita relámpago en 2005. Luego, el sobrevuelo de un helicóptero durante enero y febrero de este año, cuyos pilotos dijeron que por contrato no podía referirse a los motivos de su trabajo, despertó las primeras inquietudes de la gente.

Los expertos de la empresa minera Geocom Resources que recorrieron el lugar no fueron detectados. La presencia de extranjeros pasa desapercibida en el lugar ya que es visitado por gran cantidad de turistas que concurren a la zona por sus bellezas naturales, la pesca con mosca y por poseer el río de aguas blancas, el Futaleufú, de más alta dificultad en el mundo para la práctica de raffting.

La explotación de un yacimiento minero sin duda que afectaría la actividad turística en forma dramática, de acuerdo a un informe sobre la materia de la ONG Aguas Libres. Mónica Ferrada, propietaria de la hostería SurAndes y autora del libro de fotografías "Futaleufú", dijo a Cambio21.cl que hasta ahora ninguna autoridad responsable se ha hecho cargo oficialmente del tema.

"La radio, que es el único medio que nos une a los habitantes tampoco ha informado nada, pero todos saben que vienen momentos difíciles porque la ambición de las personas y el interés de las empresas prevalecerá, seguramente disfrazada como una oportunidad de progreso y trabajo para la gente. Sin embargo, nos estamos organizando y lucharemos por resguardar nuestro hábitat, el medio ambiente y la cultura de este lugar. Estamos por el desarrollo sustentable y dispuestos a que Futaleufú no quede enterrado bajo toneladas de tierra y el cianuro envenenando las aguas del río" agregó Ferrada.

Al parecer, dada la inminencia de los hechos, autoridades regionales encabezadas por el Intendente Jaime Bertín, acompañado de varios seremis, anunciaron para mañana sábado, a las 15 horas, la realización de un ampliado ciudadano en Futaleufú. Será la primera posibilidad de conocer por parte de las autoridades la verdad sobre el tema y la eventual explotación minera que se viene gestando de hace más de dos años.

Una de las interrogantes que quieren dilucidar los pobladores en esa reunión es saber si el nuevo camino que se construye entre Chaitén y Futaleufú, que acorta el actual recorrido de 174 kilómetros en cerca de 80 kilómetros, está pensado en el interés social de los pobladores de la zona para mejorar la escasa conectividad vial existente o estará al servicio del tránsito de gigantescos camiones transportando residuos minerales.


PERU

Oro y sangre en el cerro de Algamarca

Por Milagros Salazar, enviada especial

ALGAMARCA, Perú, abr (IPS) - Un cerro rico en oro en el extremo norte de Perú se ha convertido en territorio de ataques cruzados. Dos compañías se disputan su propiedad en los tribunales, mientras más de 3.000 mineros informales tomaron el lugar para explotar el metal sin medidas de seguridad ni protección ambiental.

Desde abajo, el cerro de Algamarca luce como un asentamiento humano poblado de chozas con techos de plástico de colores: azul, amarillo y rojo. Allí viven la mayoría de los que lo laboran. Se encuentra a 15 minutos de automóvil del poblado homónimo, de 200 familias, en el departamento de Cajamarca. Bajo ese escenario de apacible pobreza hay yacimientos de oro y plata por los que se mata y se muere.

En mayo debería realizarse la audiencia de un tribunal que determinará qué compañía se quedará con 26 concesiones en litigio, pero tanto Sulliden Shahuindo, subsidiaria de la canadiense Sulliden Exploration, como el grupo Las Algamarcas, de capitales peruanos y panameños, están dispuestas a apelar hasta la última instancia, según dijeron sus portavoces a IPS.

VIOLENCIA A CIELO ABIERTO

Mientras, las dos empresas han contratado guardias privados de seguridad para custodiar lo que consideran suyo. Los mineros informales se enfrentan a las empresas protegidos por sus propios hombres armados. El jefe de esa "guardia", Juan Álvarez, dice que trabajan con él 14 vigilantes. "Todas las armas cuentan con licencia", afirma.

"Como agricultores no ganamos casi nada, por eso nos dedicamos a la minería. Defendemos lo que nos da de comer", afirma Ángel Chávez, quien trabaja de chancador, encargado de golpear los bloques del mineral para fraccionarlos y luego pulverizarlos con cianuro y mercurio en pozas artesanales. Los fines de semana, camionetas de doble tracción fuertemente custodiadas llegan al pie del cerro o al centro del poblado para comprar el oro. Según un informe de la Presidencia del Consejo de Ministros de Perú al que tuvo acceso IPS, se venden así unos 125 kilogramos del metal por mes.

Las dos empresas discuten desde 2002 la titularidad de 26 concesiones en una extensión de 7.982 hectáreas, cinco de las cuales están en el cerro. Según exploraciones de Sulliden, los yacimientos contendrían 1,5 millones de onzas de oro y 35 millones de onzas de plata por valor de 1.500 millones de dólares. "Ese cerro es tierra de nadie, hay muertes y contaminación. Nosotros hemos denunciado todo eso, pero los (mineros) informales en venganza quemaron nuestra caseta de vigilancia", asegura César González, apoderado de Inversiones Minera Sudamericana, parte del grupo Las Algamarcas.

Mientras, los agricultores del distrito de Chuquibamba, a dos horas de automóvil del cerro, se oponen a toda explotación minera. "No queremos ningún tipo de minería, ni grande ni pequeña ni informal, porque no queremos que contaminen nuestros ríos", dice a IPS Walter Marquina, alcalde encargado de Chuquibamba y secretario de organización de las rondas campesinas, comités de autodefensa desarmados y reconocidos por ley para vigilar tierras y ganados de la comunidad.

El 16 de enero, cultivadores de nueve caseríos de Chuquibamba se movilizaron hacia el cerro, destruyeron 36 pozas de cianuro y mercurio y capturaron a siete mineros que luego entregaron a la policía, de acuerdo con el informe del Consejo de Ministros. Los propios mineros también están divididos. A inicios de marzo, se conoció la muerte de un trabajador de Algamarca, aparentemente a manos de otros mineros procedentes de Huamachuco, comunidad de la aledaña región de La Libertad.

Juan Sánchez dijo a IPS que al muerto le arrancaron las uñas y los dientes. Tras el crimen, los algamarquinos desalojaron a los mineros de Huamachuco del cerro. "No había motivo para que los mineros de aquí siguieran compartiendo el mineral con gente que era de otra zona", justificó Sánchez.

Quienes se oponen a la minería informal especulan sobre decenas de muertos por manipulación de productos tóxicos. Según el informe de la Presidencia del Consejo de Ministros, sólo se ha podido confirmar la muerte de tres mineros por esa causa.

"Este caso demuestra dos cosas: la ausencia del Estado y la pobreza. Nadie pone orden en la zona, y los comuneros están dispuestos a trabajar en una actividad que pone en riesgo incluso hasta sus propias vidas para alimentar a sus familias", afirmó el sacerdote y ambientalista Marco Arana, director del Grupo de Formación e Intervención para el Desarrollo Sostenible.

Un estudio publicado este mes por la Dirección General de Salud Ambiental, afirma que en las zonas contiguas a la explotación se halló gran concentración de arsénico, que puede aflorar a la superficie durante las excavaciones de los minerales.

La concentración de arsénico es dos veces más alta que el máximo establecido por la Ley General de Aguas para la Clase III (riego y bebida de animales) en la quebrada de Chupalla, una de las que desemboca en el río de Condebamba, abastecedor de los agricultores de Chuquibamba. Los resultados del estudio se dieron a conocer el 10 de este mes en la segunda reunión de una mesa de diálogo promovida por el gobierno de Cajamarca, que desde marzo intenta mediar en el conflicto. En esa mesa participan mineros informales, agricultores de Chuquibamba, las rondas campesinas y autoridades locales y del gobierno central, pero no los representantes de las compañías mineras en disputa.

OPACA DISPUTA EMPRESARIAL

La tradicional minería de Algamarca se paralizó en los años 90 por la presencia de la insurgencia del maoísta Sendero Luminoso. Ante la amenaza subversiva, los propietarios de las concesiones vendieron sus acciones a las firmas Algamarca, peruana, y a Exploraciones Algamarca, una empresa constituida en 90 por ciento por capitales panameños. A este grupo se lo conoce como Las Algamarcas. En noviembre de 2002, Las Algamarcas vendió a su vez las 26 concesiones a Sulliden Shahuindo, subsidiaria de la corporación con sede en Québec, Canadá, por un valor de 4,13 millones de dólares.

Pocas semanas después, la mayoría accionaria de Las Algamarcas pasó a otras manos, y la nueva administració n desconoció el contrato con Sulliden, cuestionando que una venta de esa envergadura se hubiera concretado con una subsidiaria que apenas tenía un capital inicial de 10.000 dólares. Tras una serie de absorciones, la nueva propietaria mayoritaria de Las Algamarcas acabó siendo Ohana Overseas, una empresa constituida en Panamá, propiedad de Orlando Sánchez Miranda, heredero de la familia Sánchez Paredes, vinculada al narcotráfico por las autoridades peruanas y poseedora de una de las mayores fortunas de La Libertad.

Además del proceso en la justicia, en julio de 2006, un tribunal arbitral laudó a favor de Sulliden, fallo apelado por el grupo de Orlando Sánchez, que cuestionó la imparcialidad de los árbitros. El gerente general de Sulliden Shahuindo, Javier Fernández dijo a IPS que lo de Las Algamarcas es una "práctica común" de algunas mineras "para generar contingencias esconociendo contratos para luego forzar a la compañía compradora a una nueva negociación con una inversión mayor".

En el otro bando, el abogado José Abanto Verástegui, hasta fines de este mes gerente general de Exploraciones Algamarca, replicó que Sulliden "no tiene argumentos sólidos, por eso quiere desprestigiar a la empresa ante la opinión pública con el pasado de la familia Sánchez Paredes".

Mientras está pendiente el fallo judicial, una de las empresas del grupo Las Algamarcas consiguió que la fiscalía le entregara oro decomisado por la policía a los mineros informales. En el propio informe de la Presidencia del Consejo de Ministros se menciona la versión de que las empresas estarían abasteciendo de insumos a los mineros. Las partes lo niegan, pero nadie corta la red de ilegalidad.


ARGENTINA

Comunicado de Prensa ¡EL FAMATINA NO SE TOCA!

La Rioja, 16 de mayo, 2007

Desde Famatina en la Provincia de La Rioja en la República Argentina, comunicamos que: mediante una comunicación telefónica que mantubieron representantes de la Transnacional y criminal Barrick Gold con el Juez de Instrucción del Departamento Chilecito Alfredo Ramos el día lunes 14 del corriente, dicho juez nos informo ayer (martes 15 de mayo) que la empresa Barrick Gold se retira del "Proyecto Famatina" en forma definitiva. Piden 12 días a partir del lunes 21 de mayo para desmantelar el campamento que estaban construyendo en el puesto Cueva de Perez. Donde se está elaborando un acta acuerdo que será firmada por representantes de esta empresa, el sub secretario de Derechos Humanos, la justicia federal y representantes de nuestras asambleas.

Cabe destacar que las distintas asambleas de la zona llevamos 2 meses y 8 días de corte permanente en nuestra garita de Peñas Negras, prohibiendo el paso a Barrick Gold a La Mejicana, donde el paso a los turistas y gente de nuestros pueblos es libre, pero no para la gente de la minera, que desde el comienzo del corte habían quedado únicamente 2 personas para cuidar su campamento que se rotaban los sábados.

Informar a esta empresa y todas las empresas similares (saqueadoras y criminales) que en nuestra tierra Riojana, pasen los gobernantes que pasen, pasen los funcionarios que pasen, pasen los jueces que pasen.. el aval social no lo tendrán nunca, ya que la sociedad está tomando conciencia de las consecuencias del tipo de explotación que pretenden hacer, y no permitiremos mas saqueo de nuestros bienes comunes y contaminación de nuestra tierra, aire y agua.

Pedimos también desde nuestra tierra a las provincias hermanas afectadas por esta mega minería, como así también a los países de Latinoamérica y el mundo que están padeciendo este gran desastre a causa de la minería, que no bajen los brazos, sigamos luchando, expulsemos a estas garrapatas de nuestros territorios, de nuestras fuentes de vida como son nuestras montañas, de esta lucha salimos todos juntos o no sale nadie, tenemos la obligación de dejarles un lugar sano y hermoso donde vivir a nuestras generaciones futuras.

FUERA BARRICK GOLD DEL FAMATINA, FUERA DE LA RIOJA, MENDOZA, SAN JUAN, CHILE, PERÚ, EL SALVADOR!! FUERA MINERAS CRIMINALES DE NUESTRAS TIERRAS!! FUERA GOBERNANTES VENDE PATRIA Y ENTREGADORES!!! EL PUEBLO ES Y SERÁ SOBERANO POR SIEMPRE! ¡EL FAMATINA NO SE TOCA!

Vecinos de Famatina Autoconvocados en Defensa de la VIDA
/ Coordinadora de Asambleas Ciudadanas por la VIDA de Chilecito
Vecinos Autoconvocados de Pituil
Vecinos Autoconvocados de Chañarmuyo
Vecinos Autoconvocados de La Rioja Capital
ONG Oeste de Chilecito


Villa Las Rosas prohibió la minería

Córdoba, Argentina, Domingo 6 de mayo de 2007
Por Miguel Ángel Ortiz
Diario la Voz del Interior
http://www.lavoz.com.ar

Villa Las Rosas. Esta villa turística se declaró esta semana, mediante una ordenanza aprobada por unanimidad, "libre de explotación minera, no tóxica y ambientalmente sana". La decisión, surgida tras la queja de vecinos por las explosiones de minas cercanas, podría contradecir a leyes nacionales que fomentan la minería, una actividad intensa en la zonas.

Además del impacto ambiental que generarían, las explosiones alteran la vida de los vecinos y la estabilidad de sus viviendas. El municipio solicita una limitación del uso de explosivos y un sismógrafo para controlar la actividad. Una de las empresas afirma que no hay impacto ambiental y que la actividad está controlada por la Provincia.

Protección

La flamante ordenanza prohíbe la actividad minera en cualquiera de sus formas dentro del ejido municipal de Villa Las Rosas, además de cualquier tipo de actividad que incluya el uso de explosivos o de sustancias químicas a gran escala. También prohíbe la circulación de vehículos con explosivos y productos tóxicos por las calles de la localidad.

En otros artículos, la nueva ley municipal declara "protegidos" los recursos paisajísticos, arqueológicos y naturales de la localidad y su zona circundante. "La idea es invitar a otros municipios y comunas de la zona a sumarse a esta propuesta para que tenga una real validez", señaló Daniel Brito, uno de los vecinos impulsores de la modificación.

¿Agreste y tranquila?

Villa Las Rosas tiene casi cuatro mil habitantes, y una cantidad similar de personas viven en el resto de la pedanía, la mayoría de actividades relacionadas al turismo. La localidad tiene un alto porcentaje de vecinos llegados desde ciudades grandes. "Agreste y tranquila" es el eslogan de promoción turística con el que la villa se difunde por el país, pero sus atractivos se ven amenazados con la cercanía de la actividad minera en alta escala.

El intendente Enrique Rébora señaló: "Es muy violento convivir con explosiones o con el tránsito diario de camiones con minerales, pero lo más grave es que se ahuyentará al turismo, que es nuestro medio de vida, nadie puede descansar en medio de estallidos". Y remarcó: "Vamos a trabajar para no contaminar y para preservar este lugar. No estamos en contra de la minería de subsistencia, de las pequeñas canteras, que apuntan a la supervivencia familiar, sí del uso de explosivos y de la explotación a gran escala", aclaró Rébora. El municipio ha solicitado a Minería de la Provincia un sismógrafo destinado a controlar las explosiones de las minas cercanas.

Según quienes reclaman, no hay controles frecuentes en la zona para regular la actividad minera. "Por día sentimos unas 15 detonaciones, son como los temblores", relató Valeria Bucco. Y amplió: "Ahora se empeora porque quieren ingresar por nuestras propiedades privadas para terminar con la naturaleza y los recursos de este lugar".

Gustavo Doratto dijo que su casa, ubicada a tres kilómetros de una mina, ha sufrido rajaduras que hacen peligrar su estabilidad.

Empresarios dicen que no hay impacto ambiental

Juan Andino es uno de los representantes de la firma AM SRL, que opera en una zona de cinco minas a cielo abierto de Las Tapias. El empresario afirma que su explotación, la más amplia de la zona, cumple con todos los requisitos exigidos y enfatiza: "De acuerdo a un control realizado el año pasado por la Dirección de Minería provincial nuestras detonaciones están 10 veces por abajo del límite permitido, de manera que no creo que afecte a los habitantes cercanos".

Su hermano Julio Andino afirma que anualmente se realiza un estudio de impacto ambiental de su actividad, y destaca: "Todo lo que nosotros realizamos es atóxico, desprendemos la roca con un mínimo de dinamita, no hay un proceso de demolición de la piedra, que podría afectar a quienes trabajan, ni uso de químicos".

Y compara: "En zonas cercanas a Córdoba capital se hacen voladuras 100 o mil veces mayores que aquí". El empresario afirma: "Directamente le damos trabajo a unas 60 familias, e indirectamente a unas 30 más. Nuestra actividad es importante en el desarrollo de la región y no tiene un impacto anormal; no sé que pasará con otras explotaciones de la zona".

Juan Andino señala: "Tenemos que apelar a un espíritu de convivencia. Nosotros debemos agredir lo menos posible la tranquilidad del turismo, y ellos deben entender que estamos en zona minera". Pero además advierte, refiriéndose a la ordenanza de Villa Las Rosas: "Habrá que ver si no contradice las leyes".

El acceso en cuestión

Desde hace ocho décadas se registra actividad minera en la zona, sobre todo en Las Tapias, localidad contigua a Villa Las Rosas, donde se extraen productos como cuarzo, feldespato y mica. Pero el reclamo de los vecinos comenzó cuando una empresaria intentó ingresar por la fuerza a la propiedad de Gustavo y Liliana Doratto para llegar hasta su mina. "Vino una mujer con la policía minera y me dijeron que yo tenía la obligación de darles paso por mi propiedad para llegar a la mina", relató la mujer.

"La mina no está en mi campo, pero dicen que yo le tengo que dar paso por donde más le convenga", agregó. Desde entonces, y luego de haberse registrado unas seis declaraciones de minas de oro en la zona, los lugareños solicitaron limitar la actividad.

"Aquí casi todo el pueblo vive del turismo, no de la explotación minera, eso puede enriquecer a algunos, pero aquí la mayoría quiere otra cosa", enfatizó Marcelo Primicia, otro de los vecinos. El Código de Minería de la Nación establece que un propietario no puede impedir la explotación minera que otro realice dentro de su campo, y debe además ceder paso para la actividad. En la zona se han denunciado betas de oro, y hay vecinos que temen por la utilización de cianuro o mercurio en su explotación, como sucede en otros lugares.


JAMAICA

Minería al acecho de reserva biodiversa

Por Mark Thompson

KINGSTON, may (IPS/IFEJ) - La escarpada región jamaiquina de ####### Country podría ser amenazada por la extracción de bauxita si el gobierno no expande las fronteras propuestas para una reserva natural, alertan ambientalistas. ####### Country cuenta con la topografía más agreste del mundo, con colinas empinadas y profundos valles con forma de cuenco. El área, que recibe su nombre por su parecido con los reñideros de gallos ("############ pits", en inglés), es la más grande que queda en Jamaica de intactos bosques de piedra caliza.

La región es también la principal proveedora de agua de cinco de los principales ríos de la isla. Además, 14 distritos de Jamaica obtienen el agua, en todo o en parte, de esta área forestada. Aunque un sector del ####### Country fue declarado reserva forestal, el comisionado de minas todavía tiene el poder de aprobar actividades exploración y explotación en la zona tras consultas con el Departamento de Forestación.

El gobierno encargó a un equipo del Departamento de Geografía y Geología de la Universidad de Indias Occidentales el trazo de los parámetros de uno de los mayores bloques de bosques de piedra caliza que quedan en la isla.

El hecho de que sea también depósito de bauxita, recurso de importante valor económico, convirtió al ####### Country en una zona de gran interés para las firmas mineras.

La tarea de definir las fronteras con el fin de conservación representa un cambio en la postura original del Ministerio de Agricultura y Tierras. Pese a las preocupaciones planteadas por quienes tienen intereses ambientales y comunitarios, hubo una marcada ausencia de diálogo sobre el tema. A fines del año pasado, el ministro de Agricultura, Roger Clarke, le extendió a Minerales Alcoa de Jamaica (Jamalco) una "licencia especial exclusiva de exploración" para la bauxita en Trelawny Oriental.

"Emitir una licencia de exploración para el Cockpit Country a puertas cerradas, tras ignorar todas las indagaciones de grupos interesados y mientras se pasa públicamente por las mociones de una consulta pública para una nueva Política Nacional de Minerales para Jamaica, es el insulto último al pueblo de Jamaica y al proceso de gobernanza", dijo Wendy Lee, directora ejecutiva de la Asociación para la Conservación de Jamaica Septentrional.

Ella, junto con otras organizaciones, inició una campaña para preservar Cockpit Country. La compañía de bauxita sostiene que explorar no sería perjudicial, pero algunos temen que el corte de rutas y otras actividades alteren el delicado equilibrio vital para la supervivencia de la fauna y la flora. Aunque el área sigue siendo ampliamente prístina, la Organización Cuevas Jamaiquinas, sin fines de lucro, señala que su complejo sistema de pasajes subterráneos interconectados es muy vulnerable a los trastornos producidos por las actividades humanas.

"Estos cambios se manifiestan como un flujo reducido, y una calidad reducida del agua en las crecientes corriente abajo, así como inundaciones en las áreas de captación corriente arriba", señaló la organización, exigiendo una mayor investigación sobre la hidrología de Cockpit Country. Protestas públicas derivaron en la suspensión de la licencia e incorporaron al gobierno a la mesa de debate en diciembre.

Desde entonces hubo varias reuniones que involucraron al Ministerio, al Grupo de Accionistas de Cockpit Country, una coalición de organizaciones comunitarias y ecologistas, y a personas que residen allí y en los alrededores. Ya en marzo, Clarke declaró que no habrá minería en Cockpit Country, trazando así un armonioso camino por el que avanzar. Sin embargo, este camino está supeditado a un acuerdo sobre qué constituye el área de Cockpit Country.

El científico Michael Schwartz, del Centro de Investigaciones Windsor, ubicado en el corazón de Cockpit Country, estudió el área durante una década y sugirió que resolver el asunto de las fronteras llevaría un tiempo, dado que hay muchos perfiles específicos basados en diferentes criterios.

"Tengo diferentes definiciones, como la de frontera geomorfológica central, y hay fronteras biológicas. El hecho es que cualquier frontera que finalmente establezcamos necesitará una zona de exclusión alrededor para asegurarse de que la parte que realmente queremos conservar está protegida", declaró.

Diana McCaulay, presidenta del Jamaica Environment Trust, también siguió el tema de cerca, y no está satisfecha con el área delineada por el gubernamental Departamento Forestal. "Según el mapa de ellos, es la carretera que circunvala un área mucho más pequeña que la que debería ser protegida de la minería. Así que deja fuera el valle de Appleton y las montañas Litchfield y Naussau. Muchas cosas dependerán de la definición de las fronteras", señaló.

La escarpada región está centrada en el distrito de Trelawny, que se extiende hacia los de St. Elizabeth y St. James. Alberga a por lo menos 79 de las 100 especies de aves que se hallan en la isla. Muchas de las especies animales que pueblan este paisaje único no pueden ser halladas en ninguna otra parte del mundo. Es el caso de la mariposa gigante de Swallowtail, la más grande de América. Recientemente, científicos describieron una nueva especie de rana de árbol, endémica en Jamaica y hasta ahora conocida solamente en Cockpit Country. También hay más de 60 especies de plantas únicas de esta región, algunas relegadas a apenas una colina.

Cockpit Country mantiene el recuerdo de la resistencia maronita, brindando refugio a los esclavos que se escapaban y que lograron obligar a los británicos a firmar un tratado de paz en 1738. Sus descendientes todavía habitan el área y mantienen viva la cultura y la tradición de la comunidad.

Hace poco, el Departamento Forestal presentó un Comité Local de Administración Forestal para que el Cockpit Country garantizara la sustentabilidad de los recursos para el beneficio de todos. Los maronitas reclamaron liderar el proceso.

"Si no hubiéramos estado protegiendo Cockpit Country durante tantos años, éste habría sido deforestado. Habría sido talado, como otros lugares en Jamaica, y es por eso que estamos contra la minería en cualquier parte del área, porque erosionará todo el aspecto vital en Cockpit Country", dijo Harris Cawley, subcoronel de los maronitas del pueblo de Accompong.

Cawley calculó que entre 4.000 y 5.000 maronitas habitan el Cockpit Country, cuya población total es de unas 80.000 personas distribuidas en 90 comunidades. También anunció que pronto establecería visitas a lo largo de sus huellas originales en el Cockpit Country. Otros residentes del área buscaron embarcarse en proyectos turísticos basados en la ecología y el patrimonio de la zona.

La industria de extracción de bauxita, que representa 1.100 millones de dólares, es la segunda en importancia económica para la isla, después del turismo. Según cifras de 2005 del Instituto de Bauxita de Jamaica (JBI, por sus siglas en inglés), esa industria emplea a unas 3.500 personas.

Desde 1974, Jamaica produjo más de 120 millones de toneladas de bauxita cruda, y funcionarios del JBI sugirieron que ese mineral puede ser extraído en el país por otros 100 años, hasta que todas las reservas se agoten. Aunque la bauxita existe en la cuarta parte de la isla, a Hugh Dixon, de la Asociación Ambiental de Trelawny Meridional, le preocupa que las autoridades puedan estar inclinadas a sacrificar áreas valiosas que caen dentro de esta "zona roja".

Otras personas con intereses ambientales como los de Dixon hacen campaña para que el Cockpit Country sea declarado Área Nacional Protegida por el gobierno, como estipula la Política para un Sistema Nacional de Áreas Protegidas en Jamaica (1997). También quieren verla protegida y administrada como Sitio del Patrimonio Mundial.

Michael Schwartz, del Centro de Investigaciones Windsor, confía en que esta área única quede libre del potencial daño causado por la extracción de bauxita. "No puedo imaginar, a partir de este punto, que el gobierno considere permitir la minería en cualquier parte de la zona de exclusión, en el área central o en la de conservación de Cockpit Country. No pienso que vayamos a ver ninguna actividad minera en esta área especial", opinó.

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