MAC/20: Mines and Communities

Venezuela moves on foreign gold miners / Venezuela detiene permisos de oro

Published by MAC on 2008-05-05

Venezuelan ruling hits Crystallex

ANDY HOFFMAN, MINING REPORTER, Globe and Mail

1st May 2008

The soap opera featuring Crystallex International Corp.'s protracted efforts to mine gold in Venezuela took a devastating turn yesterday after Hugo Chavez's government denied the miner a key exploration permit.

The surprise ruling by the Director General of the Administrative Office of Permits at the Ministry of the Environment and Natural Resources relegated Crystallex shares to penny stock status on the TSX, vaporizing 43 per cent of their value.

In a statement, Toronto-based Crystallex said the Director General cited "sensitivities surrounding indigenous peoples, the small miners and the environment in the area," in denying authorization for the exploration permit.

For more than a decade, Toronto-based Crystallex has been trying to mine Las Cristinas, whose reserves are believed to comprise more than 16 million ounces of gold.

It began trying to develop the project in earnest in 2002 and has financed its effort through a series of stock sales.

The rejection of the exploration permit was an unexpected blow because Crystallex had told investors that winning an environmental permit was the key hurdle left to clear.

Last year, Crystallex said it had "fulfilled" all the necessary requirements to secure the environmental permit, which the miner still hasn't received.

Crystallex said yesterday's development "appears to be in opposition to all mineral mining in the ... region." Fellow Venezuela hopeful Gold Reserve Inc., which hopes to mine the nearby Brisas deposit and was awarded both construction and environmental permits more than a year ago, saw its shares decline 24 per cent yesterday.




Foreign gold miners say Venezuela moves on them

Reuters

30th April 2008

CARACAS) - Venezuela plans to halt work on at least two gold projects in a mineral rich jungle reserve, the miners said on Wednesday, in what could be the latest move by President Hugo Chavez against foreign companies.

Canadian miner Crystallex said the environment ministry denied an exploration permit for its Las Cristinas project, which sits on what could be one of Latin America's largest gold deposits.

U.S.-based miner Gold Reserve also said the ministry had communicated a plan to rescind its permit to build its Brisas project, in the same Imataca reserve as Las Cristinas. Both companies' stock value fell sharply on Wednesday.

"It is unfathomable that the ministry suddenly attacks mining projects in the Imataca," Gold Reserve President Doug Belanger said in a statement.

The environment ministry told Reuters it was not able to comment, while mining ministry officials said they had not been informed of the situation.

Several other mining companies are seeking permits in the Imataca reserve, which is home to several small indigenous groups and many small-scale unlicensed miners.

The Venezuelan move comes weeks after South American ally Ecuador suspended foreign mining companies' work in that country. Both leftist governments seek to control more of their economies amid a worldwide resource nationalism drive.

Chavez has nationalized large swathes of OPEC-member Venezuela's economy, including foreign-owned oil projects. In recent weeks he announced the takeover of the cement industry and the country's largest steelmaker.

The Imataca reserve in remote south eastern region of Venezuela is rich in minerals, timber. The companies said the communication from the government cited sensitivities surrounding indigenous peoples, small miners and the environment.

Belanger said Gold Reserve had already invested $300 million in Brisas and expected to spend $1 billion over the life of the mine, which he said would be the largest gold pit in the country.

Last year, Gold Reserve told Reuters the mine was set to open in 2010 and would produce 486,000 ounces of gold a year. Crystallex says Las Cristinas has proven and probable reserves of 17 million ounces.

Both companies said they would act vigorously to defend their interests in Venezuela.




Crystallex dice Venezuela negó exploración mina oro

Reuters, 30 de abril de 2008

TORONTO - La minera canadiense Crystallex International dijo el miércoles que el Ministerio de Ambiente de Venezuela negó un permiso de exploración para el yacimiento de oro Las Cristinas, en una medida que afirma contradice las autorizaciones ambientales que ha recibido para el proyecto.

Crystallex informó a sus accionistas que el ministerio mencionó para negar la autorización la presencia de pueblos indígenas, pequeña minería y el medioambiente en el área de Imataca, en la que existen numerosos proyectos mineros también a la espera de permisos para continuar su actividad.

"La comunicación está sujeta a varias posibilidades de respuesta, incluyendo la petición de reconsideración de las partes interesadas bajo la legislación venezolana," dijo la empresa en el informe a los accionistas. La misiva oficial refleja oposición a la explotación minera en la región de Imataca, acotó Crystallex.

Las Cristinas es uno de los mayores yacimientos auríferos del mundo, cuya explotación ha esperado Crystallex desde hace años.

Crystallex informó que trabaja en varios niveles con el consorcio estatal minero CVG y está "comprometida a defender sus derechos en el proyecto Las Cristinas y piensa responder a ese asunto vigorosamente de acuerdo sus derechos legales para proteger los intereses de nuestros accionistas."

La empresa espera la aprobación de sus permisos de explotación desde que ganó el contrato en el 2002 por Las Cristinas, que tienen reservas probadas y probables de 14 millones de onzas de oro.




Mineras foráneas dicen Venezuela detiene permisos oro

Reuters, 30 de abril de 2008

CARACAS - Venezuela planea detener los permisos ambientales para la explotación de oro en al menos dos proyectos del suroccidente del país, cuya autorización se había demorado por años, informaron el miércoles las mineras foráneas involucradas.

La minera canadiense Crystallex informó que el Ministerio del Ambiente (MinAmb) le negó la autorización para avanzar en las labores en la mina Las Cristinas, considerado uno de los mayores yacimientos auríferos del mundo.

Mientras que la también canadiense Gold Reserve precisó que el ministerio citó razones ambientales para detener el proyecto de oro Brisas, el cual había recibido una autorización de construcción en marzo del 2007.

Funcionarios del ministerio no estuvieron disponibles de inmediato para comentar al respecto.

"MinAmb refirió, entre otras cosas, la existencia de degradación y afectación ambiental en el área, la presencia de pequeños mineros así como la Reserva Forestal de Imataca como fundamentos de su decisión," precisó un documento de Gold Reserve publicado en la página de internet de la firma.

Por su parte, Crystallex International aseguró a sus accionistas que recibió argumentos similares para la medida, cuyos alcances ambas empresas dijeron desconocer.

Igualmente coincidieron en que intentarían revertir legalmente la decisión, una puerta que, aparentemente habría abierto el ministerio.

En Venezuela ha surgido una corriente nacionalista de la mano de la "revolución socialista" que el presidente Hugo Chávez dice conducir, la cual incluyó el año pasado la estatización de sectores clave de la economía, entre ellos el petrolero, el eléctrico y la mayor empresa de telecomunicaciones del país.

En lo que va del 2008, el Gobierno anunció la estatización de la mayor siderúrgica en Venezuela, Sidor, de tres cementeras en manos de transnacionales y de varias industrias e intermediarios del sector alimenticio, que se ha visto golpeado desde hace meses por una intermitente escasez.

MINERIA RECHAZADA

Crystallex informó que trabaja en varios niveles con el consorcio estatal minero CVG y está "comprometida a defender sus derechos en el proyecto Las Cristinas y piensa responder a ese asunto vigorosamente de acuerdo a sus derechos legales para proteger los intereses de nuestros accionistas." La empresa esperó la aprobación de sus permisos de explotación desde que ganó en el 2002 el contrato por Las Cristinas, que tienen reservas probadas y probables de 14 millones de onzas de oro.

Gold Reserve, por su parte, obtuvo una concesión para explotar Brisas hace 13 años. En marzo del 2007 recibió un permiso de construcción, aunque esperaba nuevas autorizaciones de diversas instituciones del Estado. Además, el Gobierno, que puede legislar por decreto hasta mediados de año, asegura que está por sacar una nueva ley de minas para regular el sector, lo que había inquietado a los inversionistas.

Gold Reserve de Venezuela explicó el año pasado en una entrevista con Reuters que el proyecto Brisas requería una inversión total de 650 millones de dólares y que iniciaría operaciones en el 2010, con unos 1.000 empleados.

Brisas produciría 486.000 onzas de oro y de 26.000 toneladas de cobre por año, agregó.

En Venezuela hay cerca de 482 concesiones y 509 contratos de operación suscritos por la estatal Corporación Venezolana de Guayana (CVG), en una superficie total de 1,9 millones de hectáreas, según cifras oficiales.

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