MAC/20: Mines and Communities

Jáchal holds its First Congress in Defense of Natural Resources

Published by MAC on 2004-10-20


MAC's Spanish editor gives this firsthand account of the First Congress in Defense of Natural Resources, which took place in the city of Jáchal (San Juan, Argentina) on the 9th and 10th of October.

The congress was attended by outstanding speakers and guests, who presented the case for regarding Barrick Gold's mega-projects Veladero and Pascua-Lama as unviable. The following are the conclusions reached by the Congress and a petition to governor José Luis Gioja, signed by all the participants.

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Jáchal holds its First Congress in Defense of Natural Resources

20th October 2004

Photos credit: Antonio Santos (Autoconvocados de San Juan)

The First Congress in Defense of Natural Resources took place in the city of Jáchal (San Juan, Argentina) on the 9th and 10th of October. It was summoned by Madres Jachaleras Autoconvocadas (the Organized Jachaleros Mothers), with the support of the Chubut Antinuclear Movement (MACH), the National Network for Ecological Action (RENACE), the Organized Neighbours of Esquel, and San Juan Unionist Group,, to make a critical analysis of the present mining regulation, the environmental and social impacts of strip mining, and formulat4 alternative proposals for sustainable development in the region. The congress was attended by outstanding speakers and guests, presenting the case for non-viability of the mega mining projects Veladero, Pascua-Lama and Pachón, which multinational mining companies, abetted by province and national governments, have decided to develop in the San Juan mountain range.

Protest at JachalActivities began on Saturday morning October 9th in the cultural hall Dalmira Rivas de Suizer,. The congress presentation was broadcast in the square, thus allowing the whole city to participate in this event. Alfonso Castro, an agriculturalist, gave participants a warm welcome: "We have met today, on this jachalero ground, to evoke the cultural legacy of our ancestors. Let's not allow fear and indifference to ostracize our town dwellers and turn them into simple spectators. Let's speak up and feel ourselves to be protagonists of our own future."

Panels of eperts promoted the debate, and work-commissions were formed by the participants according on the subject of: Exploitation of Renewable and non Renewable Resources, Regulations, Sustainable Development and Environmental Impacts, and Voices from People Affected by Mining. The Town Council was unanimous in approving the gathering and the declaration of departmental interest in the event.

"Foolish Acts"

Biologist Raúl Montenegro, who will be awarded the Right Livelihood Award (well-known as the "alternative Nobel prize") by the Swedish Parliament, declared that the company's environmental impact study, for development of the Veladero project "never should have been approved by the provincial government of San Juan" and that the mining complex "is an environmental nightmare for the province". He added that the government of Jose Luis Gioja "allows these foolish acts based on the supposition that it is possible to control the mine, which is nonsense". He also said that "a gold mine like the one proposed is a gigantic polluting factory". More than 4,000 tons of cyanide will be used annually, for the exploitation of the Veladero Project alone.

Several jachalleros asked Montenegro, as a professor and researcher at Córdoba National University, the Buenos Aires University, Mar del Plata University, San Luis University, and as president of the Environmental Defense Foundation (FUNAM), if he would agree to represent them in a debate with the provincial government and company experts. Montenegro accepted and congratulated the Jachal and San Juan Organized groups for "showing Argentina - as the Esquel community has already done- - that people and sustained development are more important than foreign mining companies, and that at present, the government of San Juan is much more concerned about the economic welfare of a multinational mining company than the health and the environment of its own province".

Javier Rodriguez Pardo, the untiring leader of the Chubut Antinuclear Movement (MACH), asked a number of questions on the mining mega-projects that were proposed along the Andes mountain range. "Close to the Veladero mine is the proposed Pascua-Lama extractive complex, owned by the same multinational. A tunnel of about 5,600 meters will allow them to take minerals across Chile and towards the Pacific, with final destination in the first world. They will be able bring in machines, chemicals ... and whatever they wish. Nowadays this is the real situation which cannot be hidden. In order to have access to the area where the mine is located, we must cross through a military station placed at the bottom of the mountain range, 156km from Veladero and at a height of 2,000 m. This military station prevents neighbours, guides and tourists from crossing, but any employee from Barrick Gold provided with a magnetic card, may do so freely."

The representative of MACH and RENACE condemned the stripping of natural resources, an extractive system that fuses chemistry to mining with a high degree of contamination; and also made reference to hordes of miners that destroy fertile valleys and glaciers, divert rivers and streams, dry-up water resources and grind down mountains with dynamite. Barrick Gold´s promiscuous exploration was also referred to, along with the burning of waste and surplus from the camps at Veladero and Lama (4,500m high) and the use of poison to exterminate rodents - thus causing death of species fas condors, eagles and foxes.

Lino Pizzolón, a professor and researcher fromt Patagonia National University, criticized professionals who forget their ethical obligations towards communities. He also pointed out the effects that strip mining causes on hydraulic resources, warning participants against the loss of quality and volume of water inevitably caused by mining operations on high peaks, where local rivers are born. In Pizzolón´s view, "the mine will bring to an end viable forms of production, which have been carried on for ages".

San Guillermo Biosphere Reserve

The Madres Jachaleras Autoconvocadas (Organized Jachaleros' Mothers), other Organised groups from San Juan and FUNAM are to denounce the provincial government before UNESCO, stating that it does not protect the San Guillermo Biosphere Reserve, and that its passive attitude towards extractive projects "jeopardises the future of Jáchal and other communities in San Juan". Local people and rganizations are to contribute documents, videos and other "evidence so that UNESCO knows the truth".

The protected area of San Guillermo is within Iglesia Department. At 860,000 hectares in size, it is an example of the highest quality of the puneño and altoandino (high plateau) environment. In 1972, San Juan province created the Provincial Reserve and, because of the outstanding features of the area, thw site was proposed as Biosphere Reserve within the UNESCO "Man and Biosphere Programme" (MAB) . Thanks to the protection given as part of this project the populations of vicuñas and guanacos inhabiting the area have been restored. In 1998, a section in the reserve was declared a National Park.

Esquel keeps mining-companies on edge

A banner carried by the Esquel Organised Neighbours Assembly gave the mining-companies in San Juan a critical greeting. "Not only does Veladero share the same operational methods as the ones proposed to be carried out in Esquel, but also the fateful future consequences", said Alejandro Corbeletto. "Whatever is not good for Esquel, it is neither good for San Juan", added Chuni Botto. Tomás Montenegro, Valeria Lombardelli and other members of the Esquel Organised Neighbours Assembly shared their experience with jachaleros in working-commissions.

Barrick Gold "best practices"

On September 27, representatives from Barrick Gold went to Jáchal to approach the community, but a noisy group of demonstrators carrying placards asked them to go away. The group stayed on the streets, declaring that Jáchal town "does not accept this kind of mining exploitation, nor the surrender of our heritage". On October 14th, the jachalero journalist Jorge Luis Codorniú, referred to threats made against him by telephone so that "he stops speaking about the mine". In his program "Weekly Present", broadcast on the local channel, Codorniú had interviewed several Congress participants.

Petition to governor Gioja

On Tuesday 12 of October, a delegation of jachaleros travelled to the capital city of the province. About 500 demonstrators gathered together at 25 de Mayo Square. Their objective was to present the governor of San Juan, José Luis Gioja, with the conclusions of the Congress and a petition signed by all the participants.

"NO A LA MINA" Rock festival

At night, activities came to an end with a "NO A LA MINA" Rock Festival. Different rallying cries could be heard coming from the stage, set on the General Acha street: "Water is Worth more than Gold", "Against our heritage surrender", or a more daring one against "Barrick". Groups such as "Murga la Colifata", "Mokaña", "Huaykil", "Monofloro", together with hundreds of young people, gathered at the square to bring to an end the latest chapter in the fight for defense of their natural resources which has been undertaken by the jachaleros and sanjuaninos.


LETTER TO governor José Luis Gioja

Jáchal, San Juan

October 10th, 2004

At the First Congress in Defense of Natural Resources, held in Jáchal department, the assembly decided to inform you of its main conclusion: We do not want open-cast mining which uses cyanide and other toxic substances.

We are fully against it:

Because we are convinced that mining exploitation in Veladero and Pascua-Lama, represents a concrete, real and present danger to our health and that of our descendants;

Because it has already affected the amount of water, which is a vital element for man and the ecosystem;

Because it is within the boundaries of San Guillermo Biosphere Reserve, a unique, very fragile, ecosystem in the world. This is the reason we must take care of it and avoid any kind of aggressive action against it';

Because the high percentage of chemicals that will be detected in our produce will decrease our opportunities in any potential market;

Because the social effect of mining exploitation will be a massive exodus of our people;

Because we have the legitimate right to autonomy, given us by being authentic and constitutional owners of the land;

Because the land belongs to those who inhabit and work it and not only to those who govern us.

Because the people voted for you and your duty is to work for your people;

Therefore, you are obliged to consult them, listen to them and respect them.

Because there is no better place to live in, than the place where one was born, brought up and where one will continue living, so long as you cooperate in making this possible.


Jáchal: Primer Congreso en defensa de los Recursos Naturales

Durante los días 9 y 10 de octubre se realizó en la ciudad de Jáchal (San Juan, Argentina) el Primer Congreso en Defensa de los Recursos Naturales. Organizado por las Madres Jachalleras Autoconvocadas, con la adhesión del Movimiento Antinuclear de Chubut (MACH), la Red Nacional de Acción Ecologista (RENACE), la Asamblea de Vecinos Autoconvocados de Esquel y la Multisectorial de San Juan, el evento se propuso un análisis crítico de la actual legislación minera, la denuncia de los impactos ambientales y sociales de la gran minería, y la formulación de propuestas alternativas de desarrollo sustentable en la región. Participaron destacados disertantes e invitados, quienes despejaron dudas sobre la inviabilidad de los mega-proyectos Veladero, Pascua-Lama y Pachón que empresas multinacionales, en complicidad con los gobiernos provincial y nacional, se proponen realizar en la cordillera sanjuanina.

Details meeting Anti-Mining from JachalLas actividades comenzaron el día sábado 9 por la mañana, en el salón cultural Dalmira Rivas de Suizer, ubicado en el centro de la ciudad. Un equipo de sonido amplificaba hacia la plaza la presentación del congreso, transformando a la ciudad toda en asistente. "Hoy en este suelo jachallero nos reunimos como pueblo evocando el legado cultural de nuestros ancestros. No permitamos que el miedo y la indiferencia generen un vacío que convierta a nuestro pueblo en simple espectador. Derribemos la muralla de silencio y sintámonos protagonistas de nuestro porvenir." El agricultor Alfonso Castro dio una cálida bienvenida a los asistentes.

El congreso se organizó en paneles de especialistas, bajo la modalidad charla-debate, y comisiones de trabajo integradas por los asistentes, de acuerdo a cada área de interés particular. Estas dos instancias se conformaron de acuerdo a los siguientes temas: Explotación de Recursos Renovables y No Renovables, Marcos Legales, Desarrollo Sustentable e Impacto Ambiental, y Testimonios de Sectores Afectados por la Minería. El Concejo Deliberante municipal aprobó por unanimidad la adhesión y declaración de interés departamental al evento.

Especialistas de primer nivel

El biólogo Raúl Montenegro, quien recibirá de parte del Parlamento sueco el Right Livelihood Award (más conocido como "Nobel alternativo") advirtió que el estudio de impacto ambiental presentado por la compañía minera para avanzar sobre el proyecto Veladero "nunca debió ser aprobado por el gobierno de San Juan" y que el complejo minero "es una pesadilla ambiental para los sanjuaninos". Agregó que el gobierno de José Luis Gioja "permite estas barbaridades con el argumento de que la mina puede ser controlada, lo que es un cuento de hadas". También dijo que "una mina de oro como la propuesta es una gigantesca fábrica de cócteles contaminantes". Solamente para la explotación de Veladero, se pretende utilizar más de 4.000 toneladas anuales de cianuro.

Varios jachalleros le preguntaron a Montenegro, en su calidad de docente e investigador de la Universidad Nacional de Córdoba, de la Universidad de Buenos Aires, de la Universidad de Mar del Plata, de la Universidad de San Luis, y presidente de la Fundación para la Defensa del Ambiente, si aceptaría representarlos técnicamente en un eventual debate con funcionarios del gobierno provincial y técnicos de la compañía. Tras responder que lo haría con mucho gusto, felicitó a los autoconvocados de Jáchal y San Juan porque "le están mostrando al país, como ya lo hizo Esquel, que la gente y el desarrollo sostenible son más importantes que las mineras extranjeras, y que actualmente al gobierno de San Juan le importa mucho más el bienestar económico de una compañía multinacional que la salud y el ambiente de su propia provincia".

Javier Rodríguez Pardo, incansable dirigente del Movimiento Antinuclear de Chubut, enumeró una serie de cuestionamientos a los mega emprendimientos mineros que se proponen a lo largo de la Cordillera. "Muy cerca de la explotación minera de Veladero se halla el complejo extractivo de Pascua-Lama, de la misma multinacional. Un túnel de unos 5.600 metros les permitirá sacar minerales por Chile hacia el Pacífico, con destino al primer mundo. Por tanto, podrán ingresar insumos, máquinas y efectos diversos para la explotación y cuanto desee la minera. Hoy es una realidad inocultable. Para acceder debemos franquear el puesto de gendarmería que está en la base de la Cordillera, a 156 kilómetros de Veladero y a sobrados 2.000 metros de altura. Este puesto de fronteras impide el paso de vecinos, guías y turistas, pero cualquier empleado de Barrick Gold provisto de tarjeta magnética, circula libremente."

El representante del Mach y RENACE insistió con el despojo de los recursos naturales, el sistema extractivo que fusiona química y minería con un alto grado de contaminación, e hizo referencia a las hordas mineras que destruyen vegas y glaciares, desvían ríos y arroyos, secan acuíferos y muelen montañas a pura dinamita. Recordó la forma promiscua de exploración y prospección de la Barrick Gold, quemando desechos y sobrantes de los campamentos de Veladero y Lama, a 4500 metros de altura, el uso de veneno para exterminar roedores, provocando la muerte de otras especias de la cadena trófica como águilas, cóndores y zorros, cuando aún no ha comenzado la explotación sistemática de los yacimientos.

Lino Pizzolón, docente e investigador de la Universidad Nacional de La Patagonia, criticó a los profesionales universitarios que se olvidan de sus obligaciones éticas con las comunidades. También centró su exposición en los efectos que la gran minería provoca en los recursos hídricos, alertando a los asistentes sobre la pérdida de calidad y cantidad de agua que inevitablemente provocará la explotación minera en las altas cumbres, donde precisamente nacen las fuentes que alimentan los ríos de la región. Para Pizzolón, "la mina significará que se pierdan formas de producción sustentables que se practican desde siempre".

Reserva de la Biosfera San Guillermo

Las Madres de Jachalleros Autoconvocados, Autoconvocados de San Juan y FUNAM denunciarán ante la UNESCO que el gobierno provincial y la Secretaría de Ambiente de la Nación no protegen la Reserva de la Biosfera San Guillermo, y que su pasiva actitud ante los proyectos extractivos "compromete el futuro de Jáchal y otras comunidades sanjuaninas". Vecinos de la región y organizaciones de base colaborarán con documentos, videos y otras pruebas "para que la UNESCO sepa la verdad".

El área protegida de San Guillermo se encuentra en el Departamento Iglesia. Totalizando 860.000 hectáreas de superficie, constituye una muestra de altísimo valor de ambientes puneños y altoandinos. En 1972 la Provincia de San Juan creó la Reserva Provincial y, dadas las características sobresalientes del área, propuso que fuese incorporado como Reserva de la Biósfera dentro del programa "El Hombre y la Biosfera" (MAB) de la UNESCO. Gracias a la protección recibida a partir de esas iniciativas, las poblaciones de vicuñas y guanacos que la habitan se recuperaron sostenidamente. En el año 1998 un sector fue declarado Parque Nacional.

Esquel presente, las mineras calientes

El simpático saludo de parte de los representantes de la Asamblea de Vecinos Autoconvocados de Esquel, para con las mineras instaladas en San Juan, podía leerse en una bandera que prepararon para la ocasión. "Una explotación como Veladero no sólo comparte el método de explotación con el caso de Esquel, también las nefastas consecuencias futuras", dijo Alejandro Corbeletto. "Lo que no es bueno para Esquel, no lo es tampoco para San Juan ni para el país", agregó Chuni Botto. Tomás Montenegro, Valeria Lombardelli y otros integrantes de Autoconvocados de Esquel compartieron su experiencia con los jachalleros en las comisiones de trabajo.

Petitorio al gobernador Gioja

El martes 12 de octubre, por la mañana, una delegación de jachalleros viajó a la capital de la provincia. La plaza 25 de Mayo fue el punto de reunión donde confluyeron unos 500 manifestantes. Su objetivo: entregar al gobernador de San Juan, Ing. José Luis Gioja, las conclusiones del congreso y un petitorio firmado por todos los asistentes. Resultó que el vicegobernador, Marcelo Lima, y otros funcionarios, estaban allí para asistir al acto conmemorativo del "día de la raza". Lima se mostró algo turbado, al igual que los encargados del protocolo del acto, que se miraban entre sí. "Bueno, le agradezco mucho. Me comprometo a entregárselo en forma inmediata al gobernador y a partir de allí él hará la evaluación y si es necesario les dará la respuesta".

Rock por el no a la mina

Por la noche, las actividades finalizaron con un festival de Rock por el NO a la Mina. Desde el escenario montado sobre la calle General Acha, se lanzaron consignas como "el agua vale más que el oro", "no a la entrega", o la festejada y quizá más atrevida conjunción de palabras "barric puta". Con la participación de la Murga la Colifata, Mokaña, Huaykil, Monofloro, y cientos de jóvenes sanjuaninos, concluyó un nuevo capítulo en la lucha que han emprendido los jachalleros, y sanjuaninos, en defensa de sus recursos naturales.


CARTA AL SEÑOR GOBERNADOR DE LA PROVINCIA DE SAN JUAN INGENIERO JOSE LUIS GIOJA

Jáchal, 10 de Octubre de 2004

Nos dirigimos a Ud. Para informarle que en el Primer Congreso Argentino en Defensa de los Recursos Naturales, realizado en el departamento Jáchal, se dicidió en Asamblea, hacerle extensiva la conclusión central del mismo:

No queremos la minería a cielo abierto con uso de Cianuro y otras sustancias tóxicas y le decimos NO.

Porque estamos convencidos que la explotación en Veladero y prontamente en Pascua-Lama, representa un peligro concreto, real y presente para nuestra salud y la de nuestros descendientes.

Porque ya afectó la cantidad de Agua, elemento vital para el hombre y el ecosistema.

Porque está dentro de la Reserva de la Biosfera de "San Guillermo", un ecosistema único en el mundo el cual es muy frágil por lo que debemos cuidarlo y no agredirlo.

Porque no tendremos mercados posibles para nuestras producciones, cuando se detecten en ellas el alto porcentaje de químicos que posean las mismas.

Porque el efecto social de la explotación será el éxodo masivo de nuestro pueblo. Porque tenemos el legítimo derecho que nos da la autonomía de ser auténticos y constitucionalmente dueños de la tierra.

Porque la tierra es de quienes la habitamos y trabajamos y no solo de quienes nos gobiernan. Porque el pueblo lo eligió y Ud. Es trabajador de su pueblo, por lo tanto tiene la obligación de consultarlo, escucharlo y respetarlo.

Porque no hay mejor lugar para vivir, que en el lugar donde uno nació, se crió y seguirá viviendo, mientras Ud colabore en hacer esto posible.

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