MAC/20: Mines and Communities

Farmers Protest Mining Project in Chile's Region III

Published by MAC on 2005-03-31


Farmers Protest Mining Project in Chile's Region III

Canadian Company To Move Three Glaciers To Open Gold Mine

The Santiago Times, Chile - By Jade Frank

March 31, 2005

View of area proposed miningCanadian international mining company Barrick Gold has plans to relocate three glaciers in the mountain range between Argentina and Chile to gain access to 17.6 million oz. of rich gold and silver deposits.

Chilean farmers and residents of the surrounding Huasco Valley are strongly opposed to the proposal of transferring the ice masses. The glaciers' tributaries are used for irrigation by the farmers, and their removal would threaten the ecological balance and agricultural production of the fertile river valley.

Barrick hopes to transfer 300,000 cubic meters of ice with a 20-hectare surface area from the glaciers that surround the deposits. To mitigate ecological impact and prevent ice from melting, Barrick hopes to transfer the three glaciers, Toro I, Toro II and Esperanza, to an area with similar surface characteristics and elevation by merging the three into a larger glacier, Guanaco, located several kilometers south with a surface area of over 200 hectares.

The company's detailed plan to move the glaciers will be presented to the Regional Environmental Commission (COREMA) in the coming months, according to Rodrigo Rivas, Barrick's communications manager.

The proposal is part of the "Pascua Lama" mining treaty, signed by Chile and Argentina in August 2004 after four years of discussion.

Citizens of the Huasco Valley and Region III are taking a stand against the multibillion-dollar foreign company. Last week an environmental group, Valley Defense, organized a demonstration against the project, where close to 200 farmers, community leaders and neighbors marched in protest.

"We don't want to live in an area contaminated by the fault of foreign economic interests," they said.

Raúl Montenegro, Argentine biologist and Alternative Nobel Prize (formally Right Livelihood Award) winner agrees with the farmers.

"The issue is serious in that the project would put pressure on two important river basins which serve as the principle water supply for communities within a semi-arid environment," Montenegro said.

In a letter earlier this year to President Ricardo Lagos, agricultural and community associations of the Huasco Valley voiced their concerns about the mining initiative, insisting that it threatens the ecosystem, agriculture and water quality of the valley, which not only sacrifices agricultural exports and trade agreements, but human health as well.

"If almost 24 hectares of glacier have been exploited solely for the project 's experiments, imagine how much could be destroyed in the end," said Fransisco Bou, leader for the Huasco Valley agriculturists.

In response to the community opposition, Rivas said environmental worries were unfounded.

"We understand that the majority of the people are in favor of the project and if they still have legitimate concerns about what they read and hear, our responsibility is to generate all the proper mechanisms necessary to dissuade their fears," he said.

In a recent national meeting of regional governors, Rodrigo Rojas, Region III governor and head of the Regional Environment Commission, said it was important that the citizens confide in the institution.

"We have always supported the importance of projects in the region that generate investment and employment, but which have to be in accordance with the environment and the people," he said.

President Lagos, also present at the meeting, commented that he was "following the issue closely" and had "many concerns."

Concerns, too, have been expressed by Greenpeace Chile, which is holding an information meeting open to the public Tuesday, April 5, at 6:30 p.m. at the Museo Benjamín Vicuña (Avenida Vicuña Mackenna 94, Providencia).


Vallenarinos protestan contra Proyecto Pascua Lama

www.chanarcillo.cl

22 de marzo de 2005

View of proposed mining siteMás de un centenar de personas protestaron ayer en la comuna de Vallenar en contra del Proyecto Pascua Lama, la actividad fue convocada por el Partido Comunista, agrupaciones ecologistas y asociaciones agrícolas de la zona.

Los protestantes recorrieron las calles de la ciudad debido a la inquietud que genera la instalación de un yacimiento minero por parte de la empresa transnacional Barrick, ya que serán intervenidos los glaciares que se encuentran en la zona y los habitantes desconocen los impactos que esto puede generar en los ríos ubicados en el Valle del Huasco.

Gobierno

Respecto a la oposición de los lugareños, el Seremi de Gobierno, Miguel Vargas, indicó que los protestantes tienen todo el derecho a manifestar su desaprobación frente al proyecto, pues "no podemos oponernos a que la gente se manifieste".

Reafirmó la posición a favor del proyecto de inversión por parte del gobierno, ya que se espera que esta iniciativa produzca un gran polo de desarrollo en la Provincia del Huasco y manifestó que la administración regional velará por el cumplimiento de las leyes medioambientales vigentes.

Se recordará que Pascua Lama es un proyecto de explotación minera binacional, pues abarca territorio de Chile y Argentina que pretende establecer un yacimiento en el lugar donde se encuentra la reserva de glaciares.

Actualmente el estudio de impacto ambiental realizado por la empresa a cargo de la inversión ya fue aprobado, pero la Comisión Nacional del Medio Ambiente, CONAMA, efectuó algunas modificaciones. Por este motivo, el estudio esta cursando un proceso de evaluación y, en este momento, se desarrolla una etapa de participación ciudadana, tramites que son exigidos por el organismo medioambiental.

Finalmente, el Seremi de Gobierno hizo un llamado a la calma a los habitantes de Vallenar, pues se espera un informe elaborado por expertos en el tema de los glaciares, el cual establecerá los probables impactos de la instalación de este yacimiento en el lugar y sus consecuencias directas sobre la reserva hídrica del Valle, agregando que "hay que esperar que la institucionalidad funcione para ver los reales efectos del proyecto".


Protestas en Vallenar contra Pascua-Lama

www.diarioatacama.cl

22 de marzo de 2005

La inquietud de los ambientalistas respecto al proyecto de Pascua-Lama se hace sentir de diferente manera, porque aseguran que sus beneficios no se comparan con los daños ecológicos que esta obra provocaría -según ellos- en el valle. El grupo ecologista "Defensa del Valle" organizó una protesta pacífica en contra de la concretación del proyecto.

La plaza de Vallenar fue el escenario del repudio de los "Defensores del Valle". En ella participaron agricultores, dirigentes y también los vecinos que no quieren vivir en un sector contaminado por culpa de los intereses económicos de acuerdos extranjeros, según argumentan.

La manifestación congregó a más de 150 personas en la Plaza Ambrosio O' Higgins, durante dos horas, que se escudaban con pancartas y lienzos que rechazaban el proyecto.

Las principales razones de la oposición a la construcción es que generaría una contaminación general y el relave, a largo plazo, no dejará "nada vivo" a su alrededor y además porque los glaciares van a ir desapareciendo de a poco, dejando la zona sin su atractivo principal, según aseveran los protestantes.

"Si casi 24 hectáreas de glaciares han sido pasadas a llevar sólo para los estudios del proyecto, cómo será si es que se llega a concretar", sentenció Francisco Bou, dirigente de agricultores.

Minería Responsable

Barrick Gold Corporation, la empresa propietaria del proyecto Pascua-Lama y sobre la cual, al final, pesan todas las críticas de parte de los pobladores, reiteró que esta iniciativa minera se planea ejecutar siguiendo su política de Minería Responsable con el medio ambiente.

En este sentido, Rodrigo Rivas, gerente de Comunicaciones de Barrick para Chile y América Latina, manifestó que la empresa no sólo está cumpliendo en este proyecto con sus políticas ambientales internas, sino que también con las exigencias que impone el Estado.

Declaró que están estructurando sistemas de trabajo en donde el impacto sobre el ambiente sea el mínimo, citando por ejemplo, el que en el caso de los glaciares se mantenga el objetivo de intervenir menos del uno por ciento de ellos.

Rivas destacó que existe una política de trabajo abierta dada por el Estudio de Impacto Ambiental, con la cual también se están recogiendo y sistematizando las consultas de la comunidad en este sentido agregó que la comunidad puede tener confianza en la compañía y en las autoridades por hacer cumplir la normativa ambiental.


Observatorio de Conflictos Ambientales

Comunicado de prensa

22 de marzo de 2005

Marcha en Vallenar en rechazo al proyecto de la minera Pascua lama.

Unas 500 personas asistieron el lunes 21 de marzo a la plaza de Vallenar para manifestar su repudio al proyecto que lleva a cabo la empresa minera Barrick Gold que pretende instalarse en la alta cordillera, sobre los ríos, removiendo glaciares y usando miles de toneladas de mortal cianuro de sodio.

No sólo las comunidades agrícolas de la zona alta del valle del Huasco, sino también los habitantes urbanos ven con preocupación lo que se pretende hacer con los recursos hídricos y el ambiente de la cordillera.

Como primer beneficiado por el tratado minero entre Chile y Argentina, el proyecto Pascua Lama pretende explotar oro a ambos lados de la frontera. Sin embargo también de ambos lados de la frontera se escucha las voces de rechazo.

Las comunidades afectadas no entienden que para extraer oro sea necesario poner en jaque los recursos hídricos que alimentan la rentable agricultura del valle y de paso condenarlo a muerte. Surge así la consigna: "El agua vale más que el oro" más aun si se trata de una empresa que no paga impuesto ni contribuye al desarrollo local y no da empleo local suficiente como sucedió con la operación de la minera El Indio por parte de la misma empresa.

Los dirigentes sociales que asistieron a la protesta, señalaron que esta es la primera de una seguidilla de movilizaciones que llevarán a cabo, hasta lograr el cierre del proyecto.


III Región: protesta contra proyecto minero que intervendrá tres glaciares nortinos

22 de marzo de 2005

El Mercurio

RODRIGO ÁLVAREZ

COPIAPÓ.- Más de un centenar de personas marcharon ayer en Vallenar, III Región, para protestar pacíficamente contra el proyecto minero Pascua Lama, ubicado a 130 km de esa ciudad, en la frontera con Argentina. Reclaman que el yacimiento removerá tres glaciares cordilleranos, lo que afectaría el equilibrio hídrico del valle del Huasco.

La compañía Barrick Gold, dueña del proyecto, planea trasladar los glaciares Toro 1, Toro 2 y Esperanza, para explotar yacimientos de oro y plata que se encuentran debajo.

Informará el CES

El gobierno regional entregaría esta semana el primer informe de un estudio encargado a expertos glaciólogos del Centro de Estudios Científicos, de Valdivia, para determinar la importancia de las masas de hielo en esos valles nortinos y las consecuencias ambientales de su intervención.

Según las agrupaciones ecologistas que convocaron la marcha, las faenas del proyecto y el traslado de los glaciares implicarán cambios irreversibles en el ecosistema del lugar donde nacen los ríos Tránsito y El Carmen.

"No estamos contra la minería, pero no queremos que se realice en las cuencas y nacientes de nuestros ríos, afectando la vida de todo el valle", señaló Jorge Guerrero, de la agrupación "Defensores del Valle del Huasco".

También se han opuesto al proyecto agricultores de la zona, que ven amenazadas sus exportaciones de uva de mesa por la posible contaminación de las aguas que riegan sus predios.

"Nosotros como agricultores dependemos del agua, y si el río es contaminado no vamos a poder cumplir con las normas internacionales para exportar nuestros productos", afirma Francisco Bou, empresario agrícola.

Según un informe encomendado por la Junta de Vigilancia del río Huasco, que agrupa a los agricultores, el Estudio de Impacto Ambiental presentado a la Conama por la empresa Barrick Gold carece de información acerca de los niveles de cantidad y calidad de agua superficial que utilizará esa explotación aurífera.

El informe fue acogido por la Comisión Regional de Medio Ambiente de la III Región.

A su vez, la Junta de Vigilancia solicitó a la minera monitoreos de aguas más constantes que los realizados, para así dimensionar los posibles daños medioambientales y sus consiguientes medidas de mitigación.

Por su parte, la empresa asegura que se tomarán todas las medidas posibles para no afectar ni la calidad ni la cantidad de agua utilizada en el proyecto.

"Nos preocupan los glaciares; es por esto que en el primer semestre de este año presentaremos un plan de manejo que los proteja", aseguró Rodrigo Rivas, gerente de comunicaciones de Barrick Chile.

Otro tema que preocupa a los agricultores es el contacto de los ríos con los depósitos de estériles del yacimiento, que podrían contaminar las aguas del valle.

Según el superintendente medioambiental del proyecto, Simon Catchpole, para evitar esto se construirán ductos superficiales y subterráneos que drenen los deshielos que estén en contacto con los minerales, para ser tratados posteriormente.

Barrick Gold ha señalado reiteradamente que sólo removerán el 1% de la superficie total de los glaciares que alimentan al valle del Huasco, pero a juicio de los agricultores, el estudio de la compañía no ha dimensionado cabalmente el aporte de estas masas a los caudales de los ríos.

En 2001 se aprobó un primer Estudio de Impacto Ambiental de Pascua Lama, reactualizado este año con un aumento en la producción del yacimiento. Barrick Gold está a la espera de la aprobación de este documento y del plan de manejo de glaciares para iniciar en 2006 la construcción de la mina.

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