MAC/20: Mines and Communities

EU Commission Proposes Ban on Mercury Exports

Published by MAC on 2005-02-01


Over the past few decades, mercury used in gold mining has disabled and killed hundreds of thousands of miners and their dependents, in Latin America, Africa and Asia. It has toxified innumerable waterways and surrounding biospheres. Many (including some mining companies) blame small scale miners for these consequences; others blame "poverty". But a major part of the responsibility lies elsewhere - among European states. For the biggest single exporter of mercury is Germany and, until recently, the largest mercury miner was Spain. Now the European Union has decided to outlaw its export, though it may take another six years before a total ban is in place.

EU Commission Proposes Ban on Mercury Exports

Planet Ark

February 1, 2005

Brussels - The European Union, the world's largest supplier of mercury, is set to ban exports of the metal by 2011 under new rules proposed by the EU executive Commission on Monday, continuing the fight to curtail its use worldwide.

The rules, which also seek to limit emissions, curb marketing of mercury thermometers and ensure safe storage of mercury from industrial plants, aim to reduce global supply and protect EU citizens from mercury's effects.

Exposure to mercury is particularly harmful to young children. High levels can harm the nervous system, brain and kidneys and even cause death. Stavros Dimas, EU commissioner in charge of the environment, told a news conference the bloc had a responsibility to phase out trade in mercury and reduce its presence around the world.

Mercury is used to make caustic soda, batteries, thermometers and other products.

Existing EU legislation on mercury already covers emissions and limits its use in such products as batteries, cosmetics and pesticides.

The export ban will have the greatest effect on Spain, the only country in the EU where mercury is mined, but Dimas said the economic effects would be minimal. Spain's Minas de Almaden said this month it did not plan to restart its closed mine.

The EU supplies about one-third of global demand for mercury. The Commission hopes that cutting that amount -- about 1,000 tonnes a year -- out of the world market will spur development of alternatives.

Most of the EU's exported mercury comes from the chlor- alkali industry, which produces chlorine. The sector is converting its plants away from mercury to abide by EU laws.


La Comisión Europea prohibirá la exportación de mercurio de España EP

Lunes, 31 de Enero de 2005

El Mundo Dinero

La Comisión Europea (CE) ha presentado una estrategia cuyo fin es prohibir a partir de 2011 la exportación de mercurio desde la Unión Europea debido a sus efectos tóxicos sobre el ser humano y el medioambiente.

España, con Minas de Almadén y Arrayanes (Mayasa), que se encuentran en Ciudad Real, es la única fábrica europea de mercurio y la mayor productora del mundo, con unas ventas de entre las 700 y 1.300 toneladas al año.

El comisario europeo de Medioambiente, Stavros Dimas, aseguró que ha negociado con el Gobierno español el cierre de esta fábrica "para que los trabajadores encuentren otro empleo", a pesar de que "se encuentra en una zona con una alta tasa de desempleo".

La mina, que depende de la SEPI, cuenta con una plantilla de 282 trabajadores fijos y en torno a 70 eventuales.

Actividad en decadencia

Las actividades extractivas de la empresa han ido decayendo paulatinamente en la última década, hasta el punto de que las autoridades españolas han asegurado que no mantendrán la producción.

Bruselas asegura que España coincide con esta estrategia debido a la tendencia a la baja de la demanda y del precio del mercurio.

Por otra parte, desde 2001 Mayasa compra el mercurio excedentario del sector del cloro y la sosa en la UE para revenderlo, una actividad que si sale adelante la estrategia de la Comisión, también será suspendida desde 2011.

Por ello, Bruselas subraya que "Castilla La Mancha ya figura entre las zonas elegibles a la ayuda comunitaria como Objetivo 1 y debería mantener ese estatus a lo largo del próximo periodo de programación de los Fondos estructurales".

Los efectos negativos

El mercurio y sus componentes son muy tóxicos para el ser humano, los ecosistemas y la naturaleza.

Con fuertes dosis puede ser mortal para el ser humano, pero incluso en dosis pequeñas puede crear daños neurológicos graves, efectos sobre el sistema cardiovascular, el sistema inmunitario y el aparato reproductor.

Prohibido en los termómetros

Dentro la estrategia planteada, la Comisión lanzará en 2005 una propuesta de Directiva para prohibir el uso de mercurio en instrumentos de medición, termómetros y barómetros principalmente.

También intentará buscar sustitutos en las industrias conexas como la de los cloroalcalinos, para reducir a cero el actual consumo de mercurio en la UE, que se eleva a 300 toneladas.

Por otra parte, realizará un estudio sobre las posibilidades de reducción de emisiones de mercurio que procedan de pequeñas instalaciones de combustión de carbón.

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