MAC/20: Mines and Communities

Cyanide cemetery found in Amapá, Brazil

Published by MAC on 2004-09-10


Cyanide cemetery found in Amapá, Brazil

Para acceder a una versión en español de este artículo, siga el siguiente link

By Cimoni Oliveira, Folha do Amapa, Brazil

10 September 2004

Located 180 kms Macapá, in the Vila Nova river region - home for around 1,500 people - could be the greatest ecological disaster in the history of the state of Amapa.

Cyanide barrelsStrong winter rains have unearthed hundreds of barrels of sodium cyanide, a highly toxic substance that harms ecosystems and kills animals and humans within a few hours. The barrels were buried by mining companies that worked there until 1996, in an attempt to hide irregularities committed over nearly a decade of exploration. This crime, added to the apparent dereliction of official bodies, has caused the sudden death of people who lived in fields bordering the Vila Nova river, where fish disappeared and contamination by cyanide was confirmed by a report of the Brazilian Environment Secretariat in 1999.

The cyanide cemetery is located in a mining area of more than 4,000 hectares, belonging to the Amapari mining company (a subsidiary of the multinational Icomi), in the small town of Santa Maria, 100 meters far from the Vila Nova river. From the appearance of the barrels it seems that they were buried some time ago. Many have already broken apart, deteriorated by oxides. It is still possible today to read the inscription: "Sodium Cyanide - Made in Germany".

Original portuguese version: http://folhadoamapa.com.br/comments?id=6054_0_12_0_C


Cementerio de cianuro en Amapá, Brasil

Por Cimoni Oliveira, Semanario FOLHA DO AMAPA, Brasil

10 de septiembre de 2004

A 180 km. de Macapá, en la región de Río Vila Nova (sudoeste del estado), una zona rica en oro, donde viven aproximadamente 1500 personas, podría localizarse el desastre ecológico más grande de la historia de Amapá.

Las fuertes lluvias del invierno desenterraron centenares de tambores de cianuro de sodio, sustancia altamente tóxica que perjudica los ecosistemas y mata animales y seres humanos en pocas horas. Supuestamente fueron enterrados por las compañías mineras que estuvieron en la zona hasta el año 1996, como un intento de esconder una serie de irregularidades cometidas durante casi una década de exploraciones sin preocupación alguna por el medio ambiente ni la vida de los habitantes del lugar. Este crimen, sumado a la aparente omisión de los órganos competentes de fiscalización, provocó la muerte brusca de personas que viven los campos aledaños al Río Vila Nova, del cual desaparecieron los peces, y cuyas napas freáticas están contaminadas por cianuro, tal como advierte un informe de la Secretaría de Medio Ambiente (SEMA) realizado en 1999.

El cementerio de cianuro está localizado dentro del área donde fue construida la mina, para tratar el oro extraído. Son más de 4000 hectáreas de tierra pertenecientes a la compañía minera Amapari (subsidiaria de la multinacional Icomi), en la localidad de Santa María. Se ubica a 100 metros del río Vila Nova, donde hay una aldea de campesinos, que surgió allí hacia 1939. Por el aspecto de los tambores puede verse que habían sido enterrados hace mucho tiempo. Muchos ya se abrieron, deteriorados por el óxido, esparciendo un producto espeso y blanco sobre la tierra. Entre los toneles existe también algún saco, ya destruido por el tiempo. Aún es posible leer la inscripción "Cianuro de Sodio - Made in Germany". No es posible calcular el número exacto de tambores, aunque el conjunto ya forma una montaña, debajo de la cual hay varios centenares más de tambores.

Todo el escenario muestra un completo abandono. Entre los escombros de la mina abandonada, se observa cómo la compañía no ha tenido preocupación alguna por los daños al medio ambiente. Las cercas de las piletas de destilación fueron hechas sin medidas de seguridad, de acuerdo a las reglas que así lo exigen. Los bordes fueron forrados con una especie de plástico, cuando deberían ser de concreto. Por eso el cianuro rebasó y contaminó el lecho del río.

Muertes y polución ambiental - Afirman los pobladores de la villa que extrañamente los peces comenzaron a desaparecer del río Vila Nova, que desemboca en el Amazonas, entre los municipios de Santana e Mazagão. La muerte súbita de un poblador, después de que se bañara en el río junto con cuatro compañeros que todavía están enfermos, llevó a las víctimas a presentar una denuncia por la supuesta contaminación ambiental provocada por la manipulación de cianuro por parte de la minera que exploraba en la región. El caso llegó al Ministerio Público Federal (MPF) y al Departamento Nacional de Producción Mineral (DNPM), que suspendió, en 1996, la licencia de operación a la compañía Amapari. Las actividades fueron suspendidas luego y la empresa abandonó todo, sin preocuparse de retirar el veneno del área.

El Ministerio Público Federal solicitó una minuciosa investigación a la Secretaría de Medio Ambiente. En 1999, un laudo de constatación de daño ambiental señaló contaminación por cobre y cianuro 20 veces mayor a la permitida para el consumo humano. Luego del laudo, en aquel momento el MPF inició una acción civil contra la compañía minera Santa María, la última en explotar el área, por daños ambientales. El caso está en la justicia y nadie sabe cuando se llegará a juicio. Como contrapartida, Amapari presentó un recurso ante el Ministerio de Minas y Energía para recuperar su licencia de funcionamiento. La Secretaría de Medio Ambiente multó a Amapari con 60 mil reales, pero hasta ahora la empresa no ha pagado esa multa.

Víctima del veneno - El piauiense Raimundo Carvalho, de 59 años, dice ser víctima del cianuro. Ex presidente de la Cooperativa de Vila Nova, y uno de los cinco hombres que se bañó en el río a mediados de 1995, ingirió agua y algunas horas después comenzó a sentir fuertes dolores de estómago. Cuenta que su compañero, Antônio Pereira, murió en menos de 24 horas y aún no se sabe exactamente las causas de su fallecimiento. Raimundo tiene la certeza de que murió envenenado por el cianuro:

- El examen médico reveló que él murió a causa del dolor abdominal. La gente insistió en que tenía relación con ese veneno, aunque nadie le dio importancia. Antônio vomitaba sangre. Los dolores de estómago eran insoportables. Yo quedé hipertenso a causa del cianuro. Tuve que viajar lejos de aquí para descubrirlo - afirma.

Raimundo dice que todavía hoy siente dolores estomacales, y sus otros tres amigos también están enfermos:

- Nadie era más saludable que ellos. Los síntomas son dolores en los riñones y el estómago - completa.

El director del Departamento Nacional de Producción Mineral, José Guimarães, admite que se trata de un horrible crimen ambiental, pero deja las responsabilidades de fiscalización de los impactos a la Secretaría de Medio Ambiente.

- Quien debe fiscalizar es la Secretaría de Medio Ambiente. El DNPM es responsable por la cuestión mineral - observa Guimarães.

En la Secretaría, causó sorpresa entre los jefes de fiscalización la existencia del cementerio de cianuro. Ricardo Vaz, quien trabaja en el área, dice que el organismo jamás recibió denuncia alguna relacionada al tema. Varios equipos trabajaron en la zona, pero el cementerio de cianuro no fue descubierto. El año pasado, dos bolsas con la sustancia química fueron encontrados allí. Luego de analizarlas, se concluyó que se trataba de cianuro de sodio. Entretanto, no se descubrió a quién pertenecía el material. La empresa Amapari negó ser su propietaria.

- No tenemos cómo generar un proceso, porque no sabemos a quién pertenece el material. Está todo parado - revela Ricardo Vaz.

Este año comenzaron a aparecer casos de hemorragias entre las mujeres de la comunidad. Los casos ocurren con mayor frecuencia en invierno, cuando probablemente el agua de las lluvias arrastra el veneno esparcido en la tierra hacia el lecho del río.

- Este invierno tuve unos 20 casos de mujeres con hemorragias. Pero aquí nadie hace nada por la gente. Estamos olvidados - afirma María Francisca, de 37 años.

El año pasado, la Cooperativa envió un relato al Ministerio de Energía y Minas detallando todo lo que sucede, pero no obtuvo respuesta. Ahora prepara un documento con las firmas de los pobladores para enviar al Ministerio de Medio Ambiente, reclamando por la omisión del Ministerio de Energía y Minas y del propio Ministerio de Medio Ambiente.

¿Qué es el cianuro? - El cianuro es un tóxico que perjudica el abastecimiento público de agua, así como el ecosistema natural. La dosis diaria máxima soportada por el hombre es de 0,05 mg/kg. Los peces son sensibles a la presencia del cianuro, siendo que algunos pocos miligramos por litro son suficientes para causar la muerte de ciertas especies en menos de una hora. El cianuro debe ser removido del agua mediante un proceso de oxidación. Es extremadamente tóxico. Corrosivo al contacto gastrointestinal, produce quemaduras en boca y esófago, y fuerte dolor abdominal. Dosis mayores pueden producir rápida pérdida de conciencia o muerte súbita por paro respiratorio.


Brazil gold rides new investment wave

PlanetArk, story by Peter Blackburn

October 6, 2004

RIO DE JANEIRO, Brazil - A new wave of miners and investors, attracted by higher bullion prices and a clampdown on illegal small-scale mining, is reviving Brazil's run-down gold mining industry.

"Gold prices are now rising and people from all over the world are coming back to Brazil to explore for minerals, especially gold," said Manoel Barretto, director of research at CPRM, the government's minerals research agency. Production is expected to start recovering this year after slipping to an estimated 43 tonnes in 2003 from a peak of 102 tonnes in 1989 following a fall in prices, a decline in small-scale "garimpeiro" mining and larger mine closures. "The scenario for economic growth in Brazil is very favorable and this boosts mining investment," said Jose Mendo Mizael de Souza, executive vice president of the Brazilian Mining Institute (Ibram) in Brasilia.

Increasing prosperity has fueled demand for gold jewelry, and others have been turning to gold as a safe haven, Gold also got a boost from crude oil's rise above $50 a barrel this week. COMEX most-active December futures fetched $420.10 an ounce last week afternoon, posting a 5- 1/2-month high and approaching a 15-year peak of $430.50 set in January.

But unlike the gold rush of the early 1980s, when thousands of garimpeiros scoured the Amazon region from the Tapajos river to the Serra Pelada, development is now led by new small Canadian mining companies as well as by established producers.

Barretto said the government is injecting more funds into geological research and aerogeophysical mapping, notably in the Amazon and the center-west state of Goias, to encourage private mineral exploration.

"There's a proposal to increase state investment to 100 million reais in 2005," he said, adding that a new law passed in March switching oil exploration funds to mineral research will give a major boost to geological prospecting. Gold output is expected to more than double to 90 tonnes in 2009, which would make Brazil the world's ninth biggest producer, according to a report by London-based mining research group GFMS Ltd.

"Gold prices make investment attractive and the geological prospects are extremely good, especially in Amazonas and Rondonia states and northern Mato Grosso," said the report's author, Jeremy Bates, senior partner in Sociedade de Mineracao Juruema, a mining services company in Minas Gerais state.

NO SHORT CUTS Speaking from a tin mine in a national forest in remote Rondonia, Bates said environmental permits took time but weren't more difficult to obtain than in North America. Strict policing had also reduced invasions by lawless garimpeiros.

Bates added there are no legal short-cuts to getting a permit.

"It deters people who want to get rich quickly," he said, adding that the complex and onerous tax system can be offputting.

But that hasn't deterred new mining companies which are expected to produce around 15 tonnes of gold a year by 2009.

They snapped up concessions offered by the country's largest miners - AngloGold Ashanti Ltd (ANGJ.J: Quote, Profile, Research) , Rio Tinto Ltd Plc (RIO.L: Quote, Profile, Research) (RIO.AX: Quote, Profile, Research) and Cia Vale do Rio Doce (CVRD) (VALE5.SA: Quote, Profile, Research) (RIO.N: Quote, Profile, Research) - which are focusing on core business.

Early this month Rio Tinto said it was selling its stake in the Paracatu gold mine in Minas Gerais state in order to concentrate on iron ore and copper.

One of the most active newcomers is Canada's Yamana Gold Inc (YRI.TO: Quote, Profile, Research) , which bought the Fazenda Brasileiro underground mine in Bahia state from CVRD last year and will shortly start production at the Fazenda Nova mine in Goias state.

Together with two other projects, Yamana aims to produce 400,000 ounces of gold in 2007.

"Brazil has excellent infrastructure, mining costs are low and the permitting process is straight forward," said Greg McKnight, Yamana's vice president for business development.

Jaguar Mining bought a number of gold concessions from AngloGold Ashanti as well as from CVRD and a Rio Tinto subsidiary.

Canada's Desert Sun Mining Corp. (DSM.TO: Quote, Profile, Research) plans to start production at the Jacobina gold mine in northeast Brazil in January 2005 at an initial rate of 103,000 ounces per year.

"There is great potential for growth," said Peter Tagliamonte, Desert Sun's manager in Brazil, noting that the mine lay on Bahia's 155 km (96 miles) gold belt. Eldorado Gold, Wheaton River Minerals and Hidefield have also invested in Brazilian gold.

Home | About Us | Companies | Countries | Minerals | Contact Us
© Mines and Communities 2013. Web site by Zippy Info